Hoppa till huvudinnehåll

Sport

Nu kör NHL-slutspelet i gång – här är första omgångens matchpar, utgångslägen, avgörande faktorer och tippningar

Anders Nordenswans kolumnbild med Sebastian Aho och Teuvo Teräväinen i bakgrunden.
Bildtext Anders Nordenswan tar pulsen på det instundande NHL-slutspelet.

En annorlunda NHL-säsongs annorlunda playoff drar i gång efter fyra månader av hyperintensiv grundseriehockey. De två första omgångarna spelas inom divisionerna och då hela grundserien genomfördes enligt samma princip, så blir det garanterat heta duster mellan bekanta lag. Här är matchparen, utgångslägena, avgörande faktorer och tippningar.

Playoff startar natten mot söndag finländsk tid med match mellan Washington och Boston. Första omgångens verkliga favorit i repris blir Toronto – Montreal. Ärkerivalerna möts i playoff för första gången sedan 1979. Edmonton och Winnipeg har inte heller drabbat samman på 31 år.

Alla omgångar i Stanley Cup-slutspelet avgörs enligt bäst av sju.

Östra Divisionen

Pittsburgh Penguins (1) – New York Islanders (4)
Första matchen: Den 16 maj kl. 19.00 finsk tid

I grundserien: Pittsburgh 6 segrar – Islanders 2 segrar / målskillnad: 26–19

Leo Komarov.
Bildtext Leo Komarovs Islanders sopade banan med Penguins i fjol.

Utgångsläge: Penguins hörde till säsongens positiva överraskningar. Många tippade att Pittsburgh skulle bli utanför slutspelet, men istället var Sidney Crosbys gäng bäst i grymt tuffa East Division. Pingvinerna sköt mest mål i öst och går till slutspel med tre offensivt vassa kedjor.

Islanders såg ut att vara på väg att ta hem divisionen, men ”rasade” under våren till fyra. Skillnaden från ettan till fyran var visserligen futtiga sex poäng, så tabellen berättar just ingenting om styrkeförhållandena. I grundserien hade Islanders problem mot Penguins, det kan väga tyngre.

När lagen möttes i slutspelet 2019, så sopade Barry Trotz Islanders rinken med Mike Sullivans Penguins. New York-laget förnedrade Pittsburgh i första omgången med 4–0 i matcher. Nu ska det mycket till för att inte båda lagen tar hem segrar innan serien är slutspelad.

Vad avgör: Ifall Crosbys, Malkins och trade line-förvärvet Jeff Carters tre offensivt starka kedjor får flyt, så blir det svårt för Islanders. Om däremot trollgubben Barry Trotz får sin sandpapperstrupp att strypa luften ur Penguins uppspel, så blir det ett mer statiskt kämpande. Då är Isles starka.

Tippning: Penguins är bättre än på länge, medan Islanders tagit ett steg i fel riktning. 4–2 till Crosbys killar.

Washington Capitals (2) – Boston Bruins (3)
Första matchen: Den 16 maj kl. 02.15 finsk tid

I grundserien: Washington 4 segrar – Boston 4 segrar / målskillnad: 25–26

Tuukka Rask plockar en puck säsongen 2019/20.
Bildtext Tuukka Rask axlar ett stort ansvar i Bruins-lägret.

Utgångsläge: Här kommer det att slå gnistor. Två fysiskt tuffa, självmedvetna och erfarna lag drabbar samman, efter att ha stångats jämnt i grundserien. ”Caps” är tyngre, tuffare och elakare med Tom Wilson i spetsen. 2019 var det St. Louis fysiska tyngd som knäckte Bruins – har björnarna lärt sig?

Bruins och Capitals har mötts bara tre gånger i playoff, senast 2012 i omgång ett. Då var Bruins regerande Stanley Cup-mästare och gick in slutspelet som konferenstvåa, medan Capitals var sjua. Washington slog ändå ut Bruins i sjunde matchens förlängning.

Samma profilspelare finns fortfarande med: Ovetjkin, Bäckström, Rask, Bergeron – och såklart Zdeno Chara som ändå bytt läger. Bruins kommer att tillåta 4500 åskådare i sin hemmahall i första rundan, hur kommer Bostons erkänt fientliga publik att ta emot Chara när det gäller allvar?

Vad avgör: De bästa spelarna måste vara sitt lags bästa spelare för att man ska nå framgång i slutspelet. Båda lagen har en imponerande samling av oerhört meriterade matchvinnare med kunnande att vända en halvchans till ett avgörande. Utvisningar är inte att rekommendera.

Tippning: Trots alla stjärnforwardar (hur många är skadade?) så är det Tuukka Rask som gör den lilla skillnaden: Boston vidare med 4–3.

Centrala divisionen

Carolina Hurricanes (1) – Nashville Predators (4)
Första matchen: Den 18 maj kl. 03.00 finsk tid

I grundserien: Carolina 6 segrar – Nashville 2 segrar / målskillnad: 24–17

Eeli Tolvanen (till vänster) och Mikael Granlund klappar om Nashvilles målvakt Juuse Saros efter att laget vunnit den livsviktiga matchen mot Dallas den 1 maj.
Bildtext Juuse Saros och Mikael Granlund har oddsen emot sig.

Utgångsläge: En av de riktigt stora Stanley Cup-favoriterna mot ett lag som tog sig till slutspel tack vare Juuse Saros utomjordiska målvaktsspel. På förhand sett en av de mer lättippade serierna i första omgången. Hurricanes ska vara klart bättre när lagen för första gången möts i playoff.

De små reserveringarna man kan göra är att stilpoäng inte delas ut i slutspelet och att Predators vann de två sista grundseriemötena mellan lagen. Visserligen hade matcherna ingen betydelse för Carolina, medan Nashvilles hela säsong hängde på dem. Desperation motiverar som inget annat.

Carolina har så mycket skicklighet, tuffhet, vinnarmentalitet och ett så välsmort spelsystem att gubben på månen – ursäkta i målet – är Nashvilles enda chans att vinna fyra matcher på sju försök. Slutspelets suveränt bästa versioner av USA:s nationalsång är ändå att vänta i Music City.

Vad avgör: Carolina har varit ett lag på väg redan i några år – med samma lagstomme. Den här säsongen har de unga talangerna blivit ännu lite bättre, de erfarna har minst hållit sin nivå och några nya pjäser har fogats in i laget. Dessutom coachar Rod Brind’Amour med fingertoppskänsla.

Tippning: Saros vinner en match åt Predators i Nashville efter att Carrie Underwood sjungit ”The Star-Spangled Banner”, men Carolina går vidare med 4–1.

Florida Panthers (2) – Tampa Bay Lightning (3)
Första matchen: 17 maj kl. 02.30 finsk tid

I grundserien: Panthers 5 segrar – Lightning 3 segrar / målskillnad: 31–24

Aleksander Barkov i farten mot Nashville.
Bildtext Aleksander Barkov är Floridas allt-i-allo.

Utgångsläge: Äntligen slutspelsbatalj i solskensstaten – och dessutom i ett läge där både Panthers och Lightning hör till ligans absolut bästa lag. Tampa har visserligen vunnit Stanley Cup två gånger, men en förhoppningsvis lång och tajt slutspelsserie skulle vara det bästa som hänt hockeyn i Florida.

Lightning är regerande mästare och får till slutspelet tillbaka stjärnan Nikita Kutjerov som var borta hela grundserien på grund av en höftoperation. Också kaptenen Steven Stamkos ska vara klar för spel. Mycket hänger ändå på backklippan Victor Hedmans och keepern Andrej Vasilevskijs form.

För Panthers gäller det att ha en plan för hur målvaktspelet ska fungera i playoff. I övrigt känns lagmaskineriet smort och färdigt för att ta sig an vilket lag som helst. Kaptenen och bästa spelaren Aleksander Barkov har nu sin stora chans att leda sitt gäng till verklig framgång.

Vad avgör: Barkov och Jonathan Huberdeau är livsviktiga för Floridas framgång och kan avgöra serien. Lyckas Tampa matcha sin högkvalitativa sandpappersavdelning på ett fungerande sätt mot Panthers spjutspets och skaffa sig ett övertag? Målvaktsduellen blir också enormt viktig.

Tippning: Serien blir både het och lång, men Barkov gör skillnaden: Panthers vidare med 4–3.

Västra Divisionen

Colorado Avalanche (1) – St. Louis Blues (4)
Första matchen: Den 18 maj kl. 05.00 finsk tid

I grundserien: Colorado 5 segrar – St. Louis 3 segrar / målskillnad: 26–21

Mikko Rantanen i närbild
Bildtext Mikko Rantanens Colorado vann grundserien.

Utgångsläge: Colorado ansågs när säsongen startade vara NHL:s bästa lag. Fyra månader senare går Avalanche in i slutspelet som grundseriens etta. ”Avs” handlar inte längre bara om MacKinnon, Rantanen och Landeskog, utan om fyra grymt bra kedjor och en ytterst talangfull backtrupp.

Stanley Cup-mästaren från 2019, St. Louis, gick till slutspel som sista lag i väst, men gjorde det till slut utan att behöva tugga naglar. Under grundseriens tre sista veckor var Blues de facto ligans näst bästa lag – bakom Avalanche. Läget är egentligen idealt för coach Berubes fysiskt tuffa gäng.

Senast Colorado och St. Louis möttes i slutspelet var för exakt 20 år sedan. Då var Joe Sakics och Ville Nieminens ”Avs” bättre, liksom de var i alla slutspelsserier den våren. Också Avalanche av årsmodell 2021 ska vara moget för minst final – men serien mot Blues blir ingen promenadseger.

Vad avgör: Colorado har bättre toppspelare och kanske NHL:s bästa kedja plus den bästa speldrivande backen i Cale Makar. Dessutom förfogar utmärkta coachen Jared Bednar över ligans antagligen vassaste topp 9:a. Om Avalanche kan använda sina styrkor blir Blues utslagna.

Tippning: Blues hänger bara tidvis med mot MacKinnon & Co. Avalanche vidare med 4–1, men minst en match går till förlängning.

Vegas Golden Knights (2) – Minnesota Wild (3)
Första matchen: Den 16 maj kl. 22.00 finsk tid

I grundserien: Vegas 3 segrar – Minnesota 5 segrar / målskillnad: 24–24

Vegas firar segern mot Winnipeg.
Bildtext Vegas har gjort succé i NHL på rekordtid.

Utgångsläge: Det blir slutspelspremiär för paret Wild och Golden Knights, vilket inte är någon större överraskning i och med att Vegas gjorde NHL-debut så sent som i oktober 2017. Laget har ändå redan hunnit spela Stanley Cup-final och går nu in i slutspelet som tvåa i grundserien.

Wild är säsongens kanske största positiva överraskning. Det vanligtvis gråa och profillösa Minnesota-gänget har gått mot en ohotad slutspelsplats direkt från att ligan körde i gång och har i nykomlingen Kirill Kaprizov äntligen en verkligt sevärd spelare som dessutom är en matchvinnare.

Minnesota var bättre än Vegas i säsongens inbördesserie, men Golden Knights är nog ändå favorit till att gå vidare. Vegas har ett grymt starkt spelkoncept och några riktiga världsspelare och enorma vinnarskallar i Mark Stone, Alex Pietrangelo och målvaktslegendaren Marc-André Fleury.

Vad avgör: Två lagmaskiner möts och det blir garanterat ett jämnt stångande. Matchserien kommer i något skede att vända till lagets som gör de små sakerna bättre. I den jämförelsen har Vegas fler spelare av riktigt hög NHL-nivå. Mark Stone blir svårstoppad.

Tippning: Minnesota säljer sig dyrt och det behövs sju matcher. Vegas vidare med 4–3.

Norra Divisionen

Toronto Maple Leafs (1) – Montreal Canadiens (4)
Första matchen: 21 maj kl. 02.30 finsk tid

I grundserien: Toronto 7 segrar – Montreal 3 segrar / målskillnad: 34–25

Auston Matthews.
Bildtext Lotsar Auston Matthews Toronto till Stanley Cup-mästare?

Utgångsläge: Rivalmötenas rivalmöte. Det blir 16:e gången, med start 1918, som Leafs och Canadiens drabbar samman i slutspelet – ändå har det gått hela 42 år sedan lagen senast möttes i playoffsammanhang. År 1979 hette stjärnorna Lafleur, Robinson, Sittler och såklart Salming.

Den här matchserien skulle vara värd att bli en episk batalj, men den som drömmer om sådant kan bli besviken. Toronto har varit klart bättre än Montreal under säsongen och hör till lagen som kan drömma om final. Montreal i sin tur fick kämpa hela vägen till målsnöret för att få spela playoff.

Det finns ändå ett ”jo, men”. Leafs unga stjärnor har ingen erfarenhet av att vinna en slutspelsserie – det hände senast 2004 och då var Auston Matthews och Mitch Marner 7 år gamla. Ifall Toronto inte får en bra start på serien, så kan det enorma favorittrycket få spelet att låsa sig.

Vad avgör: Matthews vann skytteligan i grundserien, Marner var fyra i poängligan, kaptenen John Tavares gjorde 50 poäng på 55 matcher – målen avgör. Om inte Torontos topptrio, som alla har över 10 miljoner i årslön gör skillnaden, så borde de returnera den här säsongens inbetalningar.

Tippning: Canadiens är dåligt coachade och har ingen spetskompetens. Leafs går utan problem vidare med 4–1.

Edmonton Oilers (2) – Winnipeg Jets (3)
Första matchen: 20 maj kl. 04 finsk tid

I grundserien: Oilers 7 segrar – Jets 3 segrar / målskillnad: 34–22

Connor McDavid och Leon Draisaitl jublar.
Bildtext Connor McDavid och Leon Draisaitl blir svårstoppade.

Utgångsläge: Här en annan kanadensisk klassiker, trots att Jets inte nu är samma organisation som åkte ur slutspelet mot Edmonton Oilers sex gånger på lika många försök mellan 1983 och 1990. Då fanns det övermäktiga stjärnspelare i Edmonton och det hotar igen att bli Winnipegs öde.

Connor McDavid inledde urstarkt, höll den nivån i ett par månader och avslutade grundserien på ”Gretzky-nivå”. Den här gången har hyperstjärnan och hans superstjärna till adjutant, Leon Draisaitl, också sett till att laget når framgång – Oilers var solklar tvåa i North Division.

Winnipeg hade däremot ett spretigt år och avslutade riktigt svagt. Skador och någon sorts problem med truppens atmosfär gjorde att Jets var ligans näst sämsta lag från och med mitten av april med en segerprocent på 28,6. Oilers vann under samma tidsperiod 76,9 procent av sina matcher.

Vad avgör: Connor avgör. Sannolikt är att Jets inte kan stoppa Connor McDavid, som gjorde över två poäng per match i grundserien mot Winnipeg. Om Jets lyckas så beror det i så fall främst på att Connor Hellebuyck står på huvudet i målet och dessutom skjuter Kyle Connor några stora mål.

Tippning: Winnipeg skärper sig, men McDavid och Draisaitl leder Edmonton vidare med 4–2.