Hoppa till huvudinnehåll

Sport

NHL-kolumnen: Sebastian Aho och Carolina fick igen en bitter lektion – Hurricanes måste fixa fem punkter för att bli en trovärdig Stanley Cup-kandidat

Teuvo Teräväinen och Sebastian Aho firar ett mål.
Bildtext Teuvo Teräväinen och Sebastian Aho har gett Carolina en stark blåvit prägel.

Tredje slutspelet i följd blev Carolina utslaget av ett mer rutinerat playofflag. Två gånger har Boston varit bättre och nu Tampa Bay. Både Bruins och Lightning har hört till de stora mästarfavoriterna, så förlusterna är inga katastrofer. Däremot är det underkänt att ”Canes” bara vunnit två av fjorton matcher. Vad krävs för att laget ska ta nästa steg?

I Yle Sportens NHL-podd tar redaktionens NHL-nördar Mattias Simonsen och Anders Nordenswan tempen på världens bästa ishockeyliga och bjuder på drivet snack om de finländska spelarna. Ett nytt avsnitt publiceras varje tisdag fram till att säsongen är slut på Yle Arenan.

Skrällgänget levererade igen – därför går Montreal Canadiens som tåget i NHL-slutspelet
Skrällgänget levererade igen – därför går Montreal Canadiens som tåget i NHL-slutspelet - Spela upp på Arenan

Många trodde att det här skulle vara säsongen då Carolina blir en stark Stanley Cup-kandidat. Laget är ungt, men redan erfaret, och hade under två slutspel i följd vunnit minst en runda, då man räknar in höstbubblans så kallade play in-omgång.

Lagen som Carolina slog ut var inte heller några slagpåsar. Våren 2019 fick först de regerande mästarna Washington se sig besegrade av ett ungt och djärvt Carolina. Efter det blev Barry Trotz och hans grymt tuffa Islanders svepta av Sebastian Ahos gäng.

I bubblans kvalomgång hösten 2020 blev det andra New York-laget, Rangers, likaså utspelade i (tre) raka matcher. Både 2019 och 2020 tog playoff slut mot Boston efter att Carolina före det svept sin motståndare. Våren 2019 var det i konferensfinalen och förra hösten i första riktiga slutspelsomgången.

För två år sedan vann Bruins i fyra raka, hösten 2020 knep en Carolina en seger. Bostons "Perfection Line" (Brad Marchand–Patrice Bergeron–David Pastrnak) åt båda gångerna upp Sebastian Ahos kedja och det räckte för att strypa Carolinas offensiva produktion. Bostons kallhamrade rutin var något som Hurricanes inte klarade av att svara på.

Sebastian Aho försöker styra en puck på Tuukka Rasks mål.
Bildtext I slutspelsserien mot Boston våren 2019 noterades Sebastian Aho på fyra matcher för 1+2=3 poäng.

I serien som avslutades natten till onsdagen föll Carolina igen mot ett lag som med kontrollerad frenesi pumpade ut syret ur Hurricanes vanligtvis svårstoppade spelsätt. Tampa Bay dominerade de matchavgörande faktorerna: målvaktsspelet, powerplay, boxplay och framförallt nervkontrollen.

Den sistnämnda faktorn kan inte överskattas. "Canes" var på väg att utjämna serien till 2–2, men när man ledde med två mål och borde ha gått in för att spela av minuter från klockan rasade psyket samman. Några dumma utvisningar senare var Tampa i kapp och förbi.

Efter det var den sista matchen närmast en formalitet – "Bolts" hade redan knäckt Carolinas ryggrad med comebacken i den fjärde matchen.

Carolina är ändå ett verkligt bra lag, på en helt annan nivå än exempelvis Toronto, och är inne i en process som kan leda hela vägen till Stanley Cup-titeln. Vissa delar i processen måste ändå fixas för att följande steg inte ska gå i fel riktning.

Här är fem punkter som ska vara grejade när säsongen 2021–2022 kör igång.

1. Se till att Rod Brind’Amour fortsätter som coach

Den här framgångsnyckeln får den egensinniga ägaren Tom Dundon bara inte slänga i sjön. Brind’Amour är en av ligans absolut bästa coacher, den klarast lysande stjärnan i den nya generationen, enormt respekterad av Carolina-spelarna – och hans kontrakt löpte nu ut.

Att inte Brind’Amour skrivit på ett nytt kontrakt under våren har varit en av NHL:s större snackisar. Orsaken lär vara att general manager Don Waddell, som vill ha coachen kvar, inte fått grönt ljus av Dundon att erbjuda Brind’Amour och en konkurrenskraftig lön.

Dundon har inte gjort någon hemlighet av att han inte vill betala coacher och kontorspersonal höga löner och ska vara av åsikten att 1,8 miljoner dollar per år bör räcka. Brind’Amour får när som helst minst dubbelt så mycket av ett annat lag.

Tränaren Rod Brind'Amour förklarar hur han vill att laget ska spela.
Bildtext Rod Brind'Amour har varit chefstränare för Carolina i tre säsonger.

Brind’Amour var lagkapten när Carolina vann Stanley Cup 2006, började redan redan 2011 jobba som tränare inom organisationen och tog över som chefstränare i maj 2018. Hans hjärta klappar med andra ord både starkt och varmt för Carolina – man han är också ett proffs med stark självkänsla.

Nu står lag som New York Rangers och speciellt nykomlingen Seattle Kraken utan tränare. I Seattle finns Brind’Amours goda vän och tidigare Carolina-kollega Ron Francis som GM – han skulle inget hellre göra än knyta den sannolika Jack Adams-vinnaren Brind’Amour till Kraken.

Får inte Carolina, det vill säga Dundon, till en förlängning med Brind’Amour får laget på många sätt inleda en ny process. Samtidigt tappar kostymkillarna spelarnas förtroende. Det här bara måste fixas.

2. Behåll Dougie Hamilton – eller trolla fram en trovärdig ersättare

En annan av Hurricanes nyckelpjäser, lagets bästa offensiva back Dougie Hamilton, står också utan kontrakt. Hamilton hör till ligans bäst producerande backar och är ett verkligt hot från blå. Tillsammans med Jaccob Slavin bildar han ett av NHL:s bästa backpar.

Hamilton har redan under ett par års tid funnits med i Norris Trophy-diskussionen och skulle 2019–20 utan sin säsongsavslutande skada sannolikt ha blivit nominerad. Som 27-årig back har han minst fem riktigt bra år framför sig och är nu en fri agent (UFA).

Hamiltons nuvarande årslön är 5,75 miljoner och han kan, om han så vill, få 3–4 miljoner till per år och ett långt monsterkontrakt. Hamilton är ändå aningen svårläst och inte lika viktig för lagets identitet som Slavin och Brett Pesce, som båda har några säsonger kvar på sina kontrakt.

Hamiltons produktion är däremot av ytterst stor vikt. GM Waddell måste antingen punga ut med 8 miljoner per säsong, eller ha en plan för vem som ska ta över ansvaret som förstaval på blålinjen i powerplay – och det behöver faktiskt inte betyda att han värvar en stjärna.

Dougie Hamilton skuggar Yanni Gourde på isen.
Bildtext Dougie Hamilton skuggar Tampa Bays Yanni Gourde i sommarens slutspelsserie.

Den 23-årige ytterst talangfulla Jake Bean kan mycket väl vara killen som stiger fram som spelmotor på blå. Pesce skulle möjligtvis ta rollen i första powerplay och Bean i andra. Jake Bean blir begränsad fri agent nu och kunde säkert kunna knytas till ett långt och ganska förmånligt kontrakt.

Troligt är att Waddell försöker få till en lösning där både Hamilton och Bean ingår. Om Hamilton av någon orsak tackar för sig känns det som att Carolina kan ha vad som behövs i Pesce, Slavin, Bean, Brady Skjei och sensationellt starka Jani Hakanpää.

Hakanpääs kontrakt löper också ut, men bara en idiot skulle inte skriva ett nytt förmånligt kontrakt med den här pålitliga jätten. Slavin, Pesce och Hakanpää skulle garantera att det finns en verklig defensiv klippa i samtliga tre backpar.

Dessutom finns något svajiga men bevisligen skickliga Jake Gardiner under kontrakt i ytterligare två säsonger. Han kan axla rollen som den back som inte skyddas i sommarens expansionsdraft.

En återkommande tanke: kunde inte Rasmus Ristolainen vara en man för Carolina om Hamilton byter klubb? "Rasse" skulle som högerfattad skytt i så fall också fylla luckan som uppstår. Då skulle Carolina dessutom ha två av NHL:s flitigast tacklande backar.

3. Fixa målskyttet – med eller utan nyförvärv

Hurricanes målskytte har haltat i avgörande stunder. Lagets bästa målskytt redan i ett par säsonger har varit Sebastian Aho. Hockeyprofessorn Aho är ändå inte på samma sätt en klinisk snajper som till exempel Bostons Pastrnak och Marchand eller Tampas Steven Stamkos och Nikita Kutjerov.

Aho gör en stor del av sina mål genom styrningar och kan sällan bara vräka in ett blixtsnabbt skott. Unga herrarna Andrej Svetjnikov och Martin Necas är killarna i den nuvarande truppen som borde stiga fram och axla roller som pålitliga målskyttar i tuffa lägen.

Båda har skottet och talangen som behövs, frågan är om kylan räcker till? Oddsen ser bra ut, men samtidigt måste båda två bli betydligt mer fullvuxna i stora matcher. Necas har en tendens att försvinna, medan Svetjnikov går på för höga varv, tar i för mycket och slösar energi på fel saker.

Med tanke på de här killarnas utveckling är Brind’Amour närmast oersättlig.

Carolinas Andrej Svetjnikov försöker överlista Tampa Bays målvakt Andrej Vasilevskij.
Bildtext Andrej Svetjnikov kom inte upp på samma nivå som förra året. Säsongen 2019–20 blev det 61 poäng på 65 matcher, säsongen 2020–21 42 poäng på 55 matcher.

Om både Svetjnikov och Necas utvecklas planenligt kan toppkedjornas målskytte ta det behövliga steget. Aho, andracentern Vincent Trocheck och Nino Niederreiter är tillräckligt målfarliga och Teuvo Teräväinen förser skyttarna med fantastiska passningar.

Det är inte omöjligt att Waddell slänger ut näten och försöker håva in en riktigt vass målskytt. Kunde pånyttfödda Taylor Hall vara intresserad av att jaga Stanley Cup i ett lag på väg uppåt?

4. Lös målvaktssituationen

Månne den avslutade säsongen visade att Alex Nedeljkovic har en lång och bra framtid i Carolina? Han har förädlats i AHL och verkar nu, som 25-åring, redo att ta över som förstamålvakt. Eller som den andra delen av en stark tandem.

Nedeljkovics kontrakt gick ut men hans rättigheter är begränsade, så det ska vara en ganska enkel väg mot ett kontrakt som båda parter är riktigt nöjda med.

Men vem gör Nedeljkovics sällskap? Både Petr Mrazek och James Reimer har slut på kontrakten och båda blir fria agenter. Det torde vara klart att Reimers tid är över i Carolina. Den 33-åringe målvakten tjänade 3,4 miljoner den här säsongen och kan inte drömma om sådana pengar i Carolina i framtiden.

Alex Nedelkovic på isen i Carolinas färger.
Bildtext Nykomlingen Alex Nedeljkovic tog hand om förstaspaden under sin första NHL-säsong.

Petr Mrazek är däremot bara 28 år gammal och kontraktet var värt 3,125 miljoner per säsong. Det känns inte alls som en omöjlig tanke att stabilisera målvaktsituationen och satsa på Nedeljkovic–Mrazek de kommande åren. Målvakter är så svårtippade att den här duon faktiskt känns ganska stabil.

Frågan är om Mrazek är nöjd med att vara 1B-alternativet bakom Nedeljkovic?

Så finns såklart också möjlighet att försöka fånga en riktigt stor fisk som tydligt förstaval. Fria agenterna på målvaktsmarknaden inkluderar Tuukka Rask, Frederik Andersen, Philipp Grubauer och även Antti Raanta.

5. Finslipa anfallstruppen

Sist men inte minst måste Waddell ta sig en ordentlig funderare gällande de lägre kedjornas forwardar. Faktum är att Stanley Cup-titeln kan hänga på att ha de rätta killarna i tredje- och fjärdekedjan. Slitvargar och stentuffa tacklingsmaskiner jämnar vägen för stjärnorna.

Speciellt en riktigt vass tredjekedja är nuförtiden ytterst viktig. I lagkaptenen Jordan Staal har Carolina en självklar och mycket högklassig tredjecenter. En av ligans bästa. Utöver det finns ändå frågetecken – räcker kvaliteten på de nuvarande alternativen?

Warren Foegele, 24 år, Brock McGinn, 26 år, och Jordan Martinook, 28 år, behöver nya kontrakt. Alla har fortfarande åldern på sin sida och är identitetsspelare för Carolina. Frågan är om inte två av killarna – McGinn och Martinook – ändå borde spela i fjärdekedjan?

Hungriga Foegele, som fortfarande utvecklas, känns bra med Staal i tredjekedjan. Som tredje länk skulle det sitta med en kille av samma kaliber som Tampas Barclay Goodrow eller Alex Killorn. Lite vassare, lite tuffare, lite bättre i närkamper än McGinn och Martinook.

Dougie Hamilton, Brock McGinn och Jordan Martinook väntar på att pucken ska släppas.
Bildtext Dougie Hamilton, Brock McGinn och Jordan Martinook väntar på att pucken ska släppas.

Och så behöver laget en riktig jävel till fjärdecenter. En kille som vinner sina tekningar och närkamper och gör livet surt för motståndarna. Cedric Paquette har inte lyckats leva upp till förväntningarna i den rollen. Bostons Sean Kuraly är nu fri agent, och det är faktiskt också Tampas Blake Coleman.

Carolina behöver alltså knappast mer än små justeringar i truppen för att vara redo för Stanley Cup. Resten fixar rutinen och mognadsprocessen.

Allt som Carolina gör under sommarmånaderna tappar ändå sitt värde om inte lagets och organisationens hjärta, coachen Rod Brind’Amour, skriver på ett nytt kontrakt.

Tack för att du läste.

Källor: capfriendly.com, hockey-reference.com, hockeydb.com, nhl.com, espn.com