Hoppa till huvudinnehåll

Sport

På tv i dag: Världsspelaren Kuikka visar vägen då Finland försöker undvika Sveriges missar i VM-kvalet: "Otrolig utveckling – är fantastiskt duktig"

Uppdaterad 21.09.2021 17:22.

Hur ska man förbättra det fulländade? Ett EM-klart landslag går in i VM-kvalet med självförtroendet på topp – och en ny storstjärna i truppen. Natalia Kuikka har gått från jättelöfte till given startspelare i ett av världens bästa lag. Nu ska hon visa vägen till VM. Kvalpremiären mot Slovakien sänds på TV2 på tisdag klockan 18.15.

Ett nytt kval, nya drömmar – men samma gamla trupp. 

När Finland går in i VM-kvalet i Åbokvällen på tisdag kommer startelvan antagligen att se ut som den gjort i tidigare kval. Ändringarna är minimala. Eftersom EM-slutspelet flyttades med ett år har ingen spelare tackat för sig, siktet är ställt på höjdpunkten nästa sommar.

Finlands startelva mot Slovakien:

Ett tråkigt utgångsläge? Inte alls. På andra sidan Atlanten har det nämligen hänt stora saker. 

I fjol utvecklades Natalia Kuikka till damallsvenskans bästa försvarare och såg till att Finland tog sig till EM med två insläppta mål i kvalet. 

I år har hon tagit plats i amerikanska ligaledaren Portland Thorns startelva – med besked. Hon har startat som vänsterback, högerback, mittback och yttermittfältare. Blivit utsedd till matchens lirare i flera duster och fick ta emot priset som turneringens bästa spelare i högklassiga Champions Cup, som Portland vann. 

Visst är det sjukt coolt att spela framför så många hemmafans.

― Natalia Kuikka

I finalen föll Lyon, som vunnit Champions League fem av de senaste sex gångerna.

Kort sagt: Kuikka är ett namn att räkna med i proffsligan NWSL, där hon regelbundet spelar framför 15 000 åskådare på hemmaplan och ständigt ställs mot världsspelare.

Hybrisvarning? Inte alls. När Yle Sporten ringer upp Finlands bästa damfotbollsspelare är hon som vanligt lågmäld och talar ogärna om sig själv.

– Det är kul med utmärkelser, men jag tänker ganska lite på dem. Jag vill bara göra mitt bästa hela tiden.

– Men visst är det sjukt coolt att spela framför så många hemmafans. När vi gör mål dånar det över hela stadion. Det ger energi.

Signeul: USA:s tidigare förbundskapten imponerad

När VM-kvalet rullade i gång senast, hösten 2017, spelade Kuikka fortfarande universitetsfotboll i Florida. Sedan dess har utvecklingen varit snabb och spikrak för landslagets mittback – även om Kuikka själv inte ser det så. 

– Jag tycker inte att jag tagit jättestora kliv framåt, snarare små steg … men det är svårt att tala om ens egen utveckling. Det är bäst att du frågar någon annan.

Sagt och gjort. Chefstränaren Anna Signeul är nästa person på tråden då Kuikka passar telefonen vidare.

– Hon har utvecklats enormt. Gått från att vara en duktig talang till en mogen och fantastiskt duktig innerback. Hon har teknik i högt tempo, snabb acceleration och är brytningssäker, säger Signeul och fortsätter:

– Det mest imponerande är hennes förmåga att läsa spelet och utföra det hon ser.

Emma Koivisto och Natalia Kuikka firar Finlands EM-plats.
Bildtext Emma Koivisto och Natalia Kuikka hör till de bästa i landslaget. I EM-kvalet höll Finland tätt i sex av åtta matcher.

Signeul säger att hon blivit uppringd av USA:s tidigare förbundskapten Jill Ellis. Hon basar numera för San Diegos nya proffslag, som ska börja spela i NWSL nästa säsong.

– Ellis sa att hon följt Kuikka och imponerats. Att hon är en fantastisk spelare. Hon ville därför snacka om finländska spelare med mig.

Råg i ryggen efter att ha gett Sverige huvudbry

Kuikka & company får lov att leverera direkt. För nu är det skarpt läge som gäller, igen. 

I kvalpremiären ställs Finland mot ett lag som redan har en förlust på kontot, men trots det har självförtroendet på topp.

Slovakien lottades från fjärdekorgen och mötte gruppens solklara favorit i öppningsomgången, men slutsiffrorna mot OS-tvåan Sverige skrevs bara 0–1 på hemmaplan.

I jämförelse: Lagen möttes också i EM-kvalet och då vann Sverige med 6–0 och 7–0.

En lågt liggande försvarslinje och samvetsgranna, sammansvetsade aktioner i defensiven gjorde livet surt för svenskarna, som inte tog vara på sina chanser och skyllde på att gräsmattan var dåligt klippt. 

Anna Signeul ler.
Bildtext Anna Signeul visade tvivlarna fel genom att lotsa Finland till EM – precis som hon gjorde med Skottland.

Signeul förväntar sig en svår motståndare, som kanske tänker annorlunda än mot gruppfavoriten. 

– Slovakerna är särskilt duktiga på omställningar och kommer antagligen att pressa högre upp än de gjorde mot Sverige. Det viktigaste för oss är att klara av omställningsspelet, säger Signeul.

Dusten hör till kategorin "matcher som måste vinnas" om Finland på allvar ska göra anspråk på en plats i VM i Australien och Nya Zeeland 2023. 

De övriga lagen i Finlands grupp är Irland, från tredjekorgen, och Georgien, från femtekorgen. Finland är alltså kvalgruppens näst bästa lag och har siktet inställt på andraplatsen i gruppen. Att rucka på världstvåan Sverige får fortfarande ses som utopi. 

Så här fungerar det europeiska VM-kvalet

  • 51 länder är indelade i 9 grupper.

  • Vinnarna går direkt till VM, medan tvåorna går till playoff.

  • De tre bästa grupptvåorna går direkt till den andra rundan i playoff, medan de sex sämsta tvåorna gör upp i den första rundan. Det spelas enkelmöten i playoff hösten 2022.

  • Tre lag slås alltså ut i den första rundan och ytterligare tre i den andra rundan, så att tre lag till slut återstår. 

  • De två bästa playoffvinnarna går direkt till VM, medan den sämsta går vidare till ett världsomspännande playoff, som ordnas i Australien och Nya Zeeland i februari 2023. Tio länder deltar i det världsomspännande playoffskedet och tre lag går till VM.

  • Sammanlagt går alltså 11 eller 12 europeiska lag till VM i Australien och Nya Zeeland 2023 (9 gruppvinnare + 2 playoffvinnare + 1 eventuellt från det världsomspännande playoffskedet).

Ett poängtapp på hemmaplan mot gruppens fjärde bästa lag vore en smärre katastrof.

– Jag förväntar mig en tuff match, i kvalpremiären kan man ha lite fjärilar i magen och Slovakien har redan spelat en gång. Det är svårt att göra mål mot Slovakien och de försvarar tätt, säger Kuikka. 

Snart kommer flera brännande frågor att besvaras: 

Klarar Linda Sällström av att fortsätta leverera i anfallet? Skarpskytten, som gjorde 10 mål på 8 EM-kvalmatcher, flyttade otippat hem till Finland från Paris och har haft en tuff start i HJK.

Fortsätter Finlands fina facit mot de sämre nationerna? I EM-kvalet vann de blåvita över Albanien med 3–0 och 8–1 och över Cypern med 4–0 och 5–0.

Och framför allt: Visst går det bättre än senast? I VM-kvalpremiären 2017 vann Finland enbart över Serbien tack vare ett sent självmål. Sedan falnade slutspelsdrömmen snabbt, i den tredje omgången spelade Finland oavgjort mot hopplösa Israel, som tog sitt enda poäng i kvalet i matchen. 

Nu finns fortfarande alla chanser till stordåd.

Sändningen från Finland–Slovakien börjar klockan 18 på TV2 och Arenan. Sebastian Backman kommenterar matchen på svenska. 

Finlands matcher i VM-kvalet:

2021:

21.9 Finland–Slovakien 18.15 i Åbo

21.10 Georgien–Finland

26.10 Finland–Irland på Olympiastadion

25.11 Sverige–Finland i Göteborg

2022: 

8.4 Slovakien–Finland

12.4 Finland–Georgien

1.9 Irland–Finland

6.9 Finland–Sverige