Hoppa till huvudinnehåll

Sport

Kolumn: Dags för Finlands största match i ett VM-kval på 2000-talet – dags att låta Olympiastadions betong gunga

Finlands herrlandslag jublar.
Bildtext För en månad sedan avgjorde Joel Pohjanpalo mot Kazakstan.

Andra halvlek av VM-kvalet ska starta. Dags att vråla ut ett och ett halvt år av pandemifrustration? Dags att äntligen låta stadionbetongen gunga.

Veckans vanligaste landslagsfråga: Hur blir det att spela på lördag?

Det säger en del att assisterande tränaren Mika Nurmela var bäst lämpad för att svara på frågan.

– Karriärens bästa upplevelser var utsålda landskamper på Olympiastadion, sa Nurmela och log.

Så vi riktade helt enkelt stegen ditåt, mot Olympiastadion, och stod med spelarna framför oss och tittade på kvadraten. De här dagen före-träningarna fyller en enda rimlig funktion: Stå på huvudläktaren och räkna om alla är ombytta (check i rutan).

Annars kan tankarna vandra – och den här gången promenerade de över de tomma läktarna. I dag fylls de på av tusentals supportrar, av leenden och glädje, av förväntningar och förhoppningar.

För åtta år sen var det utsålt på Olympiastadion då Spanien var på besök. Då var Finlands fotbollslandslag nertryckt i skoskaften och miljoner steg från ett mästerskap.

Över 37 000 kom ändå, för att i första hand titta på spanska världsstjärnor. I kväll kommer knappa 30 000 med förhoppningen att få landa i landslagets famn och uppleva en ny nyp mig i armen-kväll.

Landslaget skapar sug runt … landslaget

En av de mest brännande debatterna i finländsk fotboll i går, i dag och i morgon är publikfrågan. Hur ska vi locka fler åskådare till våra matcher?

– En utmaning, konstaterade fotbollsligans vd Timo Marjamaa nyligen till Yle och levererade en kandidat till veckans underdrift.

Det pratas om förändrat beteende, bekvämlighet och förhållande till liveidrott i pandemins kölvatten, men här kommer i så fall ett undantag.

Det som var givet och nu också kan slås fast är att landslagets framgångar betyder ett större sug runt … landslaget. Tusentals finländare trotsade coronadirektiv och åkte till Danmark och Ryssland i somras, tiotusentals kommer till Olympiastadion i kväll.

Det är verkligen inte märkligt att det är lapp på luckan för landslaget och glest på ligaläktare – speciellt när framgångstörstiga finländare får välja.

Det har minsann spelats många landskamper på Olympiastadion med tama publiksiffror genom åren mot mindre namnkunniga motståndare, men under åren i tvångsexil från stadion har landslaget blivit omtyckt och ett ansikte för lagidrottens största klyschor.

De springer för varandra. De är lojala mot sig själva och sina planer. Kriga, vinn dueller, lita på lagkamraterna.

Gruppen där alla spelar oavgjort

Och nu ska de försöka skaka om en kvalgrupp där alla matcher slutar oavgjort.

Ukraina har gjort det till sin huvudsysselsättning oavsett tränare eller spelare. Markku Kanerva varnar för de ukrainska wingbackarna, alla vet hur mycket skräck Andrij Jarmolenko kan skapa med sin vänsterfot, Taras Stepanenko kan samla bollar och halva elvan kommer från samspelta Champions League-Dynamo Kiev.

Men ändå, omöjligt att blunda för faktum. Ukraina är inte ett av Europas allra bästa landslag och Finland kan golva sin största utmanare i kvalet på sin galakväll.

Efter terminer med historiens bästa betyg är landslaget tillbaka i vaggan på allvar. Restriktionerna är lyfta, stadions betong ska gunga och Paulus Arajuuri kommer att låta sociala medier gå i taket med sitt nationalsångsleende.

Sen, enkla regler: Vinst och VM-playoff är mer än nära, förlust och landslaget sörjer en missad chans och försämrat tabelläge.

Det här är Finlands största match i ett VM-kval på 2000-talet. Det kommer åtminstone att höras.

Finland–Ukraina

Vad: Finlands femte match i kvalet till fotbolls-VM 2022.

Var: Olympiastadion i Helsingfors.

När: På lördag klockan 19.00.

Senaste möten: Ukraina–Finland 1–1 (VM-kval 2021), Finland–Ukraina 1–2 (VM-kval 2017), Ukraina–Finland 1–0 (VM-kval 2016).

Finlands läge: Fem poäng efter halva kvalspelet ger sällsynta förutsättningar för Finland. Kvalgruppen är ett getingbo, men om Finland tar sex poäng i oktober talar det allra mesta för att det blir VM-playoffspel i mars nästa år. I startelvan finns flera hål att fylla till lördagens match. Ett av de största finns på defensiva mittfältet när Rasmus Schüller är avstängd och Tim Sparv inte är i tillräckligt bra form.

Ukrainas läge: Skador, kontroverser och tabellen skapar oro i ukrainska leden. De två största stjärnorna saknas: Man Citys Oleksandr Zintjenko är skadad, Atalantas Ruslan Malinovskij är inte uttagen efter att det har blivit fnurra på tråden med nye förbundskaptenen Oleksandr Petrakov. Och efter fem raka kryss har Ukraina åtminstone inte råd att förlora i Helsingfors för att hålla VM-drömmen vid liv.