Hoppa till huvudinnehåll

Sport

Inför NHL-säsongen, del 2: Hur går det i västra konferensen? Här är tipsen gällande vinnare, utmanare, svarta hästar och floppar

Mikko Rantanen i Colorados tröja.
Bildtext Mikko Rantanens Colorado blir svårslaget.

Två lag dominerar västra konferensen – i var sin division. Bakom dem kommer det ändå att bli en grym kamp om att ta sig till playoff. Här är tipsen.

Kommer alla vägar i väst att leda till en konferensfinal mellan Colorado Avalanche och Vegas Golden Knights? Så ser det ut på förhand – men 82 matcher av grundseriehockey kan förändra på många visioner.

VÄSTRA KONFERENSEN

Central Division

Arizona Coyotes, Chicago Blackhawks, Colorado Avalanche, Dallas Stars, Minnesota Wild, Nashville Predators, St. Louis Blues, Winnipeg Jets

Kampen om förstaplatsen borde inte bli överhängande svettig för Colorado Avalanche. Laget som för bara några år sedan var klart sämst av alla i ligan är nu nästan lika klart den största favoriten för att representera västra konferensen i Stanley Cup-finalerna.

Förstakedjan är otroligt nog fortfarande på väg mot sin högsta nivå och den enormt talangfulla backtruppens spets har nätt och jämt lämnat kindergarten. Colorados enda akilleshäl är nyanlända förstakeepern Darcy Kuempers skadebenägenhet. Svårt att se vilket lag i Central kunde hota ”Avs”.

Utmanare till Colorado finns det alltså knappast i den här divisionen. Däremot kommer kampen om det två övriga direkta slutspelsplatserna antagligen pågå minst till omgång 80 av grundserien. Dallas, Minnesota och Winnipeg gör upp om placeringarna 2–4.

Eftersom alla tre spelade i olika divisioner förra säsongen och dessutom har förändrats, så är det inte helt lätt att tippa rätt här. Känns ändå som att både Stars och Wild är mer balanserade helheter är Jets.

Dallas ser faktiskt riktigt intressant ut – bara man får målvaktspusslet med fyra gubbar i ordning. Backtruppen som inkluderar tre finländare hör till ligans bästa och kedjorna är en blandning av stor erfarenhet och ung hunger. Stars kanske skulle behöva en ny coach, men slutspel blir det.

Att tro på Wild höjer säkert ett och annat ögonbryn. Winnipeg har ändå en hel drös med ytterst intressanta spelare, medan Minnesota bakom Kirill Kaprizov fortfarande är ett ganska grått lag. Skenet bedrar. Wild är något av västra konferensens Islanders. Ett genomjobbigt lag att möta.

Jets i sin tur är ett mysterium. Laget såg starkt ut för bara några år sedan, men sedan dess har spelsystemet krackelerat ordentligt. Svårt att spela modern hockey om inte backarna kan och får stödja anfallet. Kan nya Backarna Nate Schmidt och Brenden Dillon ändra på det? Tvivlar.

Det blir Dallas och Minnesota som tar placeringarna direkt bakom Colorado.

Fast svarta hästen Chicago kan bli svår. Jonathan Toews är tillbaka, Seth Jones och Marc-André Fleury har anslutit, Patrik Kane gör minst 88 poäng och Alex DeBrincat skjuter 40 mål. Å andra sidan övertygar inte backtruppen som helhet. Därför har man NHL:s bästa(?) keepertandem.

Kan bli nästan vad som helst av Blackhawks säsong.

Floppvarning. När St. Louis dundrade fram hela vägen, så stämde allt i ett halvt år. ”Tung hockey” och keepern Jordan Binnington dominerade. Nu är Binnington dödlig, ledaren Alex Pietrangelo är borta och snajpern Vladimir Tarasenko motvilligt på plats. Dessutom får man inte crosschecka.

Av de två övriga lagen är Predatots inne i en svår fas – men det vet alla. Nashvilles hopp ligger i att Juuse Saros är ligans bästa målvakt och man kan vinna matcher genom att göra två mål. För Arizona Coyotes finns det inget hopp. Snälla NHL: flytta laget till Quebec (ok, Houston duger).

Pacific Division

Anaheim Ducks, Calgary Flames, Edmonton Oilers, Los Angeles Kings, San José Sharks, Seattle Kraken, Vancouver Canucks, Vegas Golden Knights

Kampen om förstaplatsen blir av samma sort som i Central. Vegas ska vara i sin egen klass. Golden Knights hörde till favoriterna förra säsongen och har under offseason justerat truppen. Jevgeni Dadonov skaffades till målskytt och Nolan Patrick hoppas man kan blomma ut till en toppcenter.

Svenska jätten Robin Lehner har nu också tydligt rollen som förstaval i buren, efter att lagets populäraste spelare, Marc-André Fleury trejdades till Chicago. Coachen Peter DeBoer har hela tiden velat satsa på Lehner och nu fick han som han ville.  

Vegas chockades av Montreal i somras och den här säsongen kommer att handla om bara en sak: vinna Stanley Cup. Inför säsongen ser Vegas ut som starkaste kandidat till att möta Colorado i konferensfinalen.

Utmanare om segern i divisionen borde egentligen inte finnas. Edmonton Oilers är i alla fall laget som har utmaningar framför sig. Den största är att hitta någon sorts fungerande helhetskoncept istället för att enbart förlita sig på Connor McDavid och Leon Draisaitl.

Nu finns igen förhoppningar om att det här blir säsongen då Oilers sammansvetsas till en helhet som stöder monsterduon. Nyförvärvet Zach Hyman och så småningom mognande Jesse Puljujärvi har stora roller i det scenariot. Försvarsspelet och ligans äldsta keepertandem förblir frågetecken.

Oilers är hur som helst favoriten till att gå som tvåa till playoff.

Om tredje direktbiljetten blir det en hård kamp mellan två lag som byggt om under de senaste åren: Los Angeles och Vancouver. Canucks ser kanske mer intressant ut med unga stjärnor som Elias Pettersson och Quinn Hughes, men också Kings har mycket på gång. Liten fördel Vancouver.

Svart häst måste såklart vara Seattle Kraken. Senast ett nytt NHL-lag anslöt, så blev det Stanley Cup-finalspel direkt. Man ska alltså inte underskatta medvinden som ett nytt gäng kan skapa. Dessutom inger både backtruppen och målvaktsduon förtroende. Inte omöjligt med slutspel.

Floppvarning i provinsen Albertas södra del. Calgary Flames ska egentligen kämpa om den tredje direkta platsen till playoff, men här finns nog enorma frågetecken. Det största är coachfossilen Darryl Sutter. Hur man kom på tanken att anställa honom är en gåta. Svår säsong i Saddledome.

Divisionens två sista lag är i sin egen division. Ducks och Sharks simmar på djupt vatten. ”Vänd aldrig din rygg mot havet” står det på skyltar längs med Stillahavskusten. En uppmaning som man kunde fundera över i Anaheim och San José.