Hoppa till huvudinnehåll

Sport

Jesperi Kotkaniemi ser fram emot att möta Montreal i kväll: "Det kommer att bli jätteroligt"

Jesperi Kotkaniemi spelar ishockey i Carolina.
Bildtext Jesperi Kotkaniemi ser fram emot att möta sin gamla klubb Montreal Canadiens.

Under tre säsonger var Montreal Canadiens Jesperi Kotkaniemis NHL-klubb. På torsdagskvällen spelar Kotkaniemi med sin nya klubb Carolina Hurricanes mot Montreal, och 21-åringen ser mycket fram emot dusten.

Jesperi Kotkaniemi har redan länge haft den 21 oktober inprickad i sin kalender. I kväll möter han nämligen sina före detta lagkamrater när Carolina Hurricanes gästar Montreal Canadiens.

– Det var en match som jag genast sökte upp i matchschemat. Det blir kul att se gamla lagkamrater och fansen. Det kommer att bli jätteroligt, säger Kotkaniemi enligt NHL:s webbplats.

Han behövde inte vänta länge på att få möta sin före detta klubb – matchen är Carolinas tredje för säsongen.

Hurricanes har inlett starkt med segrar över New York Islanders och Nashville Predators. Nu jagar Carolina sin tredje raka seger, och Kotkaniemi sina första poäng som en Carolinaspelare.

Kotkaniemi säger till nhl.com att han fortfarande håller på att vänja sig vid livet i den nya hemstaden och i att spela vänsterytter i stället för center.

– Det har varit fint här och killarna är superba. Hela laget jobbar verkligt hårt vilket syns på isen. Det är fint att vara en del av ett sådant lag.

Varierande sista säsong i Canadiens

Jesperi Kotkaniemi stod för 62 poäng (22 mål och 40 assist) på 171 grundseriematcher och tolv poäng (9+3) på 29 playoffmatcher under sina tre säsonger med Canadiens. Montreal valde honom som tredje spelare totalt i NHL-draften 2018.

Men den gångna säsongen var tu-, eller egentligen tredelad, för Kotkaniemi. Det blev bara 20 poäng (5+15) på 56 matcher i grundserien, men däremot var han Montreals näst bästa målskytt (5+3=8) i slutspelet.

Men så blev det ändå en besk smak i munnen när han inte fick spela i de två sista Stanley Cup-finalmatcherna mot Tampa Bay Lightning.

Sedan hände följande: Kotkaniemi blev fri agent, varpå Carolina bjöd en rejäl offert värd över sex miljoner dollar för björneborgaren. Montreal matchade inte offerten och därmed var en flytt söderut ett faktum.

– Slutet gott allting gott. Jag är väldigt glad över att vara här, säger Kotkaniemi.

Kärt återseende

Å andra sidan hade han nog trivts bra också i Montreal.

– Jag har fina minnen därifrån. Jag är tacksam över att de draftade mig och gav mig chansen. Det var ett bra ställe att spela i under tre år. Alla vet att de har otroliga fans och fina lagkamrater. Kommer inte på ett bättre sätt att ha fått starta sin NHL-karriär.

På torsdag klarnar det om de hyllade Montrealanhängarna klappar eller buar åt Kotkaniemi, eller om det alls sker någon reaktion. I motståndarlägret finns bland andra landsmännen Joel Armia och Artturi Lehkonen, eventuellt också Sami Niku.

Joel Armia och Jesperi Kotkaniemi firar ett mål.
Bildtext Bland andra Joel Armia finns kvar i Montreal.

Utöver Kotkaniemi har Carolina Hurricanes värvat bland andra landsmannen Antti Raanta samt målvaktskollegan Frederik Andersen samt backar som Ian Cole och Tony DeAngelo samt anfallare som Derek Stepan och Josh Leivo. Å andra sidan lämnade den ytterst viktiga backen Dougie Hamilton klubben till förmån för New Jersey Devils, och bland dem som flyttade bort fanns också backen Jani Hakanpää.

Trots Hakanpääs sorti tar inte finländarna slut i första hand i Carolina. De senaste dagarna har Kotkaniemi tränat i första kedjan med landsmännen Sebastian Aho och Teuvo Teräväinen.

– Jag gillar att vara här, vi har ett bra lag: inga första-, andra-, tredje- eller fjärdekedjor, utan fyra riktigt bra kedjor. Så bara att vara med i laguppställningen är bra. Konkurrensen är hård och det gäller att göra sitt bästa varje dag.

Kotkaniemi kan igen efter pågående säsong bli en fri agent, men han hoppas att han kunde stanna hos Hurricanes en längre tid.

– Jag skulle absolut inte ha något emot det. Som jag sade: vi är en hårt jobbande grupp, alla vill framåt och alla vill vinna Stanley Cupen. Det är absolut det viktigaste här, säger Jesperi Kotkaniemi på NHL:s webbplats.

Carolina Hurricanes har vunnit Stanley Cupen en gång, år 2006. Lagets nuvarande chefstränare Rod Brind'Amour var då mästarlagets kapten.

Källa: nhl.com.