Hoppa till huvudinnehåll

Sport

NHL-kolumnen: Mikael Granlund, Juuse Saros och förändrat powerplay är receptet – Nashville struntar i analyser och tips och finns med i racet mot playoff

Uppdaterad 26.11.2021 15:34.
Mikael Granlund firar mål.
Bildtext Mikael Granlund spelar just nu på grymt hög nivå.

Mikael Granlund hör till NHL:s tio effektivaste centrar och är Nashvilles mångsidigaste forward. Granlund spelar powerplay, boxplay och är enda Predators-forwarden som snittar över 20 minuter per match. Keepern Juuse Saros i sin tur är lagets entydigt viktigaste spelare. Den blåvita duons starka höstform är en stor orsak till att Nashville går betydligt bättre än tippat.

Finlandssvensken Robin Salo är den här veckan huvudsnackisen i Yle Sportens NHL-podd. Mattias Simonsen och Anders Nordenswan talar även AHL-finländare och undrar över att Aleksander Ovetjkin i ett och ett halvt decennium obehindrat fått slå in puckar från exakt samma punkt.

Efter den snöpliga hemmaförlusten mot Vegas natten mot torsdag slirade Nashville till fel sida om playoffstrecket. Dittills hade Predators envist hållit sig bland lagen som var på väg mot säsongens målsättning – och det var något som gick mot egentligen alla tips.

Predators såg efter förra säsongen ut att vara på väg in i en fas av nybygge. Stjärnbacken Ryan Ellis och måltjuven Viktor Arvidsson trejdades bort samtidigt som ikonen Pekka Rinne avslutade karriären och inga nämnvärda nya namn kom i motsatt riktning.

Klubbens hittills enda GM (fr.o.m. 1998) David Poile har ändå envist hållit fast vid att Nashville kan nå framgång här och nu. För att understryka sin ståndpunkt myntade han en helt ny term: "Competitive rebuild". Ingen annan än Poile vet vad den innebär, men säsongen har börjat bra.

David Poile talar i Nashvilles hemmaarena.
Bildtext David Poile, uppskattad klubbledare. Och evig optimist.

Nashville hade efter 19 spelade matcher en segerprocent på 55,3 och till exempel under den senaste normala NHL-säsongen, 2018/19, skulle det ha räckt till slutspel från västra konferensen. Visserligen med ett wild card, men ändå. Alla biljetter till playoff duger.

Det som nu inger optimism för vänner av Nashville är att Predators spelsystem är injobbat, alla femmor kan förverkliga det och tre nyckelfaktorer för framgång fungerar: powerplay, målvaktsspelet och kärnspelarnas prestationer.

Däremot tar Nashville på tok för mycket utvisningar – femte mest av ligans 32 lag – och har inte pjäserna för att kompensera baklängesmål med riktiga målkalas i andra änden.

Det är visserligen en sanning med modifikation – när det gäller powerplay så har Predators verkligen festat.

Grymt powerplay med förändrat system

Det lönar sig inte med utvisningar mot Edmonton – det vet alla. Leon Draisaitl och Connor McDavid ser till att Oilers har ligans dödligaste powerplay – nästan 40 procent av PP-möjligheterna leder till mål. Däremot kan det komma som en överraskning hur starkt Nashville är i powerplay.

Före förlustmatchen mot Vegas var Predators faktiskt säsongens nästbästa PP-lag. 28,9 procent av motståndarlagets utvisningar hade lett till mål för Nashville. Mot Golden Knights sumpade laget ett antal PP-chanser och nu är procenten 27,3. Samtidigt sjönk placeringen ett par pinnhål.

Det är ändå bagateller: förra säsongen hade bara åtta lag en sämre PP-procent än Nashvilles 17,8. Säsongen innan var Nashvilles powerplay sjätte sämst i NHL och säsongen 2018/19 landade man på sista plats av 31 lag med 12,9 i PP-procent. Som bekant avgörs många matcher i powerplay.

Var är det då som hänt? Enligt en analysartikel på NHL:s egen webbplats är rörligheten huvudorsaken till Nashvilles pånyttfödda powerplay. Tidigare sökte sig spelarna till sina utstakade PP-positioner och spelet blev statiskt, förutsägbart och relativt lätt att försvara sig emot.

Nu byter spelarna aktivt positioner med varandra under ett powerplay och placerar sig flexibelt enligt vad spelet och situationen bjuder in till. Det här har lett till att man lyckas slita sönder det decimerade lagets boxplayformation och spelar sig till fler skott från bästa möjliga läge.

Dessutom vinner Nashville den här säsongen mest PP-tekningar i hela ligan (64 procent mot 51 förra säsongen), vilket ofta direkt ledet till ett bra skott, eller till kontroll över spelet.

En viktig förändring är också att backen som dirigerar powerplay – läs: Roman Josi – nu står på mitten och inte nära sargen som Ryan Ellis gillade att göra.

Och så är det också andra bra killar på isen när Predators spelar PP. En nyckelspelare i Nashvilles powerplay är Mikael Granlund, som gör sitt livs säsong.

Granlund är bättre än någonsin

Frågan är om inte 29-åringen Mikael Granlund, som är inne i sin tionde NHL-säsong, är det största positiva utropstecknet bland finländarna den här hösten?

Det forna underbarnet har nu befäst sig i rollen som center. Det var just i den positionen han i tiderna slog igenom, men under åren i Minnesota flyttades han till kanten.

Nu är center-Granlund tillbaka och dessutom som Nashvilles ledande mittfilsman. Det betyder att han är lagets speltidskung bland forwardarna och finns på isen i både powerplay och boxplay så mycket han bara går iland med.

Granlund har tackat för förtroendet. Det är inte bara i Predators som Granlund sticker ut. 19 poäng i 19 matcher placerar honom i skrivande stund på delad nionde plats bland alla NHL-centrar. Han är också effektivaste blåvita center just nu.

Speltidssnittet på 20.35 hör till topp 15 bland ligans centrar och av finländarna är det bara Barkov som snittat ett större lass. Dags att konstatera faktum: Mikael Granlund har, lite i skymundan, smugit in bland centereliten i NHL.

Mikael Granlund passar pucken.
Bildtext Mikael Granlund spelar sitt livs hockey just nu.

Tränaren John Hynes förtroende, spelsystemet som kräver hårt arbete över hela isen och ytterst passande lagkompisar. Där är grundpelarna i att Nashville blivit rätt omgivning för killen som redan såg ut att vara på väg mot en nedförsbacke i sin karriär.

Alldeles speciellt bra fungerar Granlund ihop med en annan spelare som många redan räknat ut – Matt Duchene. Herrarna är etta och tvåa i Nashvilles interna poängliga: Duchene har 8+12, Granlund 4+15 och en stor del av bådas fina start beror på hur de hittar varandra på isen.

De övriga kärnspelarna som måste leverera om Nashville ska nå framgång är lagets enda superstjärna, lagkaptenen Roman Josi, äntligen friska toppforwarden Filip Forsberg, backklippan Mattias Ekholm, centern Ryan Johansen och lagets viktigaste spelare: Juuse Saros.

Av den kvintetten har Ekholm, med ett nytt lukrativt långtidskontrakt i bakfickan, mycket att förbättra på, medan Josi är lika bra som alltid och skickliga Ryan Johansen verkar äntligen ha skakat av sig slappheten. Forsberg gjorde två mål i comebacken, så han ser vass ut.

Saros i sin tur har för det mesta varit riktigt bra.

Saros kan fortfarande höja nivån

Med 926 spelade minuter så här långt är Saros ligans speltidssexa. Räddningsprocenten 91,7 är bra, men inte lysande. Jämför man honom med de övriga i dussinet som spelat över 850 minuter hittills, är han ändå sjua.

Saros stiger ett pinnhål till delad sexa tillsammans med John Gibson när man jämför snittet av insläppta mål: 2,53 för duon.

Med andra ord hör Saros definitivt till ligans målvaktselit, har en hög rutinnivå och ger sitt lag möjligheten att vinna så gott som varje kväll. Samtidigt så vet alla som sett Saros riktigt het, att det fortfarande finns mera i honom – vintrarna 2020 och -21 var han i långa tider ligans bästa keeper.

Juuse Saros vinkar till publiken.
Bildtext Juuse Saros är NHL:s för tillfället enda finländska förstemålvakt.

Det här är Saros första säsong som given etta. Han visste i god tid att det skulle bli så, vilket ofta blir ett verkligt test för målvaktens psyke. Saros har klarat testet galant och nu när säsongen igen tycks blir en enda lång fajt för Predators, så känns det sannolikt att fajtern Saros bara blir bättre.

Något som vanliga statistiska mätare nämligen inte visar är hur bra Saros spelar när det blir fråga om att vinna här och nu. Alla NHL-målvakter är extrema vinnarskallar, men Predators-keepern sticker till och med i den gruppen ut med hur bra han blir när matcher står och väger.

Heltänd och kolugn samtidigt. Det är receptet för den ideala målvakten – och en definition av Juuse Saros.

Tack för att du läste.

Källor: naturalstatrick.com, nhl.com, leftwinglock.com, tennesean.com