Hoppa till huvudinnehåll

Sport

NHL-kolumnen: Se upp med "The Usual Suspects" – Pittsburgh Penguins och Boston Bruins smyger in i slutspelsvåren färdiga att chocka favoriterna

Anders Nordenswan i förgrunden och firande Pittsburgh spelare i bakgrunden.
Bildtext Pittsburgh gjorde slut på Tampa Bays segersvit när laget vann tredje matchen i följd natten till fredag.
Bild: Kim Klement-USA TODAY Sports

Östra konferensens favoritsnackisar är Florida, Carolina, Toronto, Rangers och mästarna Tampa. Men när playoff så småningom hägrar i horisonten börjar två gamla bekanta se sylvassa ut – Boston och Pittsburgh blir svårflörtade i vår.

NHL-podden handlar den här veckan om hur NHL reagerat och kanske kommer att reagera på anfallskriget mot Ukraina. Dessutom diskuterar Mattias Simonsen och Anders Nordenswan fallet Aleksandr Ovetjkin.

Östra konferensens åtta slutspelslag är i praktiken klara. Alla NHL-entusiaster vet att Florida, Carolina, Tampa, Toronto och även New York Rangers har övertygat och levererar förstklassig underhållning. Två bombsäkra playofflag får däremot nästan tassa i skuggorna.

Mästarna 2009, 2016 och 2017, Pittsburgh Penguins har inte gjort bra ifrån sig i slutspelen sedan senaste Stanley Cup-paraden. Nu har Penguins ändå nya chefer utanför isen medan coachen och lagets spelarikoner verkar hungrigare än på länge.

Boston har i sin tur efter senaste Stanley Cup-segern 2011 hört till säsongens två sista lag med finalmatcher på programmet såväl 2013 som 2019. Många trodde att nuvarande Bruins går mot solnedgången, men plötsligt verkar laget ha hittat det offensiva djup som länge saknats.

Båda lagen här ändå frågetecken och svagheter som respektive cigarravdelning garanterat försöker lösa under de kommande knappa tre veckorna innan NHL:s transferfönster stängs måndagen 21 mars.

Penguins målvaktsproblem verkar vara löst

Efter att Penguins vann Stanley Cup senaste gången för snart fem år sedan började en målvaktsmardröm. Dåvarande GM Jim Rutherford och tränaren Mike Sullivan ville bli av med Marc-André Fleury och satsade på sensationen Matt Murray och en backup i Tristan Jarry.

Så gick det som de flesta vet: Fleury var fruktansvärt bra i Vegas (tills han igen fick stryka på foten), Matt Murray finns inte heller längre i Pittsburgh efter att han tappade magin i sitt spel och Tristan Jarry har varit en berg- och dalbana. Dalens botten var playoff 2021.

Pågående säsong är annorlunda. Jarry som fortfarande endast är 26 år – närmast en junior i NHL:s keeperverklighet – verkar ha vänt förra vårens totaldarr till sin fördel.

Tristan Jarry på isen.
Bildtext Tristan Jarry har hållit nollan fyra gånger den här säsongen. Mot Tampa Bay räddade han 20 av 21 skott.
Bild: Kim Klement-USA TODAY Sports

Jarry hör både till säsongens flitigaste grovjobbare och vassaste presterare. Räddningsprocenten för hela säsongen ligger på 92,1 och dessutom har Pittsburghkeepern stoppat nästan 15 mål över snittet (GSAA) och sju mål mer än förväntningsvärdet (xG).

Helt lugnt kan kanske GM Ron Hextall, hans chef Bryan Burke, coachen Mike Sullivan och fansen ändå inte vänta in trade deadline. Efter årsskiftet är Jarrys räddningsprocent nämligen mediokra 90,6.

Han har ändå vunnit 11 av 17 starter och två av de sex förlusterna har kommit efter ordinarie speltid. Backupväktarna Casey De Smith och Louis Domingue har dessutom båda levererat segrar de få gångerna de fått stå. Målvaktsspelet ser inte ut som ett problem.

Däremot lär det ska bli förstärkningar ute på isen för ett lag som ganska överraskande helt på allvar ser ut som en potentiell Stanley Cup-kandidat.

Kapanen och Zucker har varit besvikelser

Backtruppen förutom Kris Letang är anonym, men Letang är i grym form och killarna bakom ser ut att göra sitt jobb. Penguins vann dessutom dubbla mästerskap för några år sedan med en backtrupp som inte övertygade på pappret. Sullivans energiska system fungerar.

Kedjorna lär få förändringar senast 21 mars. Ett krasst faktum är att Kasperi Kapanen som skaffades för att vara en produktiv topp 6-forward inte lyckats leva upp till förväntningarna den här säsongen. Ynkliga 2+7 på 24 matcher mellan 1 januari och 3 mars duger inte.

Kasperi Kapanen på isen under uppvärmningen före en match.
Bildtext Kapanen gör sin andra säsong för Pittsburgh.
Bild: Jayne Kamin-Oncea-USA TODAY Sports

Kapanen var också före detta GM:n Jim Rutherfords val. Är inte alls övertygad om att Hextall och speciellt Burke ser Kapanen som en pjäs att räkna med i slutspelet. Blir med andra ord inte överraskad om en ny potentiellt effektiv kedjekompis till Jevgeni Malkin trejdas in.

En annan tilltänkt snajper som inte fått det att stämma i Penguins är före detta Minnesota Wild-spelare Jason Zucker. För tillfället är Zucker skadad, men han har i Pittsburgh definitivt inte levt upp till att vara den 30-målsskytt som han var i ”Twin Cities”.

Den vassaste toppen ser ändå sylvass ut: Crosby håller världsklass, Malkin har efter ett långt skadeavbrott visat gamla goda takter, Jake Guentzel leder Penguins interna poängliga och Brian Rust håller på att göra sitt livs säsong.

Bakom dem finns det starka pjäser som Evan Rodriguez, Brock McGinn, nu skadade Teddy Blueger – och såklart vinnarveteranen Jeff Carter.

Det är synd att Kapanen ser ut att vara den i gänget som inte växer med uppgiften i Pittsburgh. Därför kan det mycket väl hända att han förpassas till en biroll eller till ett annat lag när en möjligtvis sista bit i det offensiva pusslet hittas från marknaden.

Hall blev ingen stjärna över en natt i Boston, men efter ett år i Beantown hör Albertasonen definitivt till ryggraden i Bostons spel

Senast efter det är Penguins ett lag som borde ge mardrömmar till östra konferensens favoriter. Speciellt då som Penguins välsmorda spelsätt med blixtsnabba spelvändningar från egna blå är grymt svårt att försvara sig emot.

Boston samlar krafter

Boston Bruins lufsar i all sköns ro mot slutspelsvåren. Utanför Atlantic-divisionens topp 3, men på en bombsäker wild card-plats i öst. Sjunde platsen i östra konferensen är ändå något av en dimridå.

Ser man på hela ligan efter årsskiftet är det bara Colorado, Pittsburgh, Tampa och Carolina som samlat fler poäng.

Främsta orsaken till optimism i Boston, och oro hos dem som hotas av att möta Bruins i början av slutspelet, är ändå ett gammalt problem som nu verkar ha löst sig.

Heureka: Hall, Haula, Pastrnak

Alla som följer med NHL vet att Boston levt på sin första kedja, den så kallade Perfection Line. Brad Marchand, Patrice Bergeron och David Pastrnak har i åratal stått för en på tok för stor del av alla mål Bruins mål, vilket gjort laget sårbart.

Andracentern David Krejci var en riktigt bra tvåa på mittfilen, men det var väldigt svårt att bygga en långvarigt fungerande kedja runt honom. Nu är Krejci borta, men det senaste nyförvärvet som var tänkt att fungera med honom håller på att bli varm i Bruins-kläderna.

Det är såklart fråga om forne Hart Trophy-vinnaren Taylor Hall, som många tvivlade på när Boston trejdade honom till sig från misären i Buffalo (efter misären i Arizona och misären i New Jersey).

Erik Haula ler efter att Boston gjort ett mål.
Bildtext Erik Haula passade fram till två av David Pastrnaks mål i senaste matchen mot Vegas. Duon spelar i andrakedjan med Taylor Hall.
Bild: Stephen R. Sylvanie-USA TODAY Sports

Hall blev ingen stjärna över en natt i Boston, men efter ett år i Beantown hör Albertasonen definitivt till ryggraden i Bostons spel. Vänsterforwarden bidrar stort till att Bruins nu har en riktigt vass andra trio – och fler alternativ i powerplay.

Efter årsskiftet är Hall trea i Bostons interna poängliga med 24 poäng på 26 matcher (3 mars). Förutom poäng bidrar Taylor Hall med mångsidigt spel i andra kedjan där Erik Haula spelar center och David Pastrnak på högra kanten.

Ja, vilken lyckoträff för Erik Haula att Boston ville ha honom och så småningom testade honom tillsammans med två offensiva storfräsare. Haula största styrka som spelare är att han inte har någon utpräglad profil, utan kan ta den roll som ges till honom.

Björneborgaren är inte den som leder en offensiv topptrio i poäng, men han är väldigt bra på att stödja dem runt omkring sig. I kedjan med två enormt skickliga stjärnor agerar Haula en ödmjukt jobbande kittspelare som fortfarande är en stark skridskoåkare också i NHL.

Tuukka lämnade en lucka som måste fyllas

Det finns fler bitar i Bruins pusslet som fallit på rätt plats. En snilleblixt till av coachen Bruce Cassidy har varit att lyfta Jake Debrusk från de lägre kedjorna och tradelistan till första kedjan med superduon Marchand-Bergeron.

Varken Jeremy Swayman eller Linus Ullmark känns som en keeper att jaga Stanley Cup med – telefonerna går garanterat heta

Debrusk är inte mer än 25 år och har bevisligen (27 mål i 68 matcher 2018/19) kapaciteten att sätta pucken i nätet. Under de två senaste säsongerna har han ändå underpresterat och meddelade själv på hösten att han vill bort.

Istället för att lämna honom helt ute i kylan, slängde Cassidy in honom i första kedjan: visa vad du går för var budskapet. Nu har Debrusk gjort sju mål på elva matcher och Bruins har två kedjor som är livsfarliga – och ser ur som playoffkedjor.

Som ett resultat av omstruktureringen är Charlie Coyle nu på sin rätta plats, som en riktigt bra tredje center. Forne Columbus-kaptenen Nick Foligno, som testats i alla kedjor är i sin tur en ypperlig skrinnande sandpappersrulle i fjärde kedjan.

Det som Bostons GM Don Sweeney borde göra något åt är målvaktspositionen. Och kanske backtruppen.

Tuukka Rasks efterlängtade comeback blev ett kort experiment och nu gäller det att gå vidare. Varken Jeremy Swayman eller Linus Ullmark känns som en keeper att jaga Stanley Cup med – telefonerna går garanterat heta.

Boston Bruins målvakter firar på isen efter att laget vunnit över Vegas Golden Knights.
Bildtext Jeremy Swayman har en räddningsprocent på 93 och Linus Ullmark på 90,8.
Bild: Stephen R. Sylvanie-USA TODAY Sports

När det gäller backar, så kan Sweeney vara ute efter en ny version på Torey Krug. Det vill säga en spelskapande åkstark back som avlastar Charlie McAvoy från en del av ansvaret. Många har nämnt John Klingberg, men Bruins kanske föredrar en vänsterfattad back.

Undertecknad är ändå personligen av den åsikten att Boston Bruins – som laget ser ut i dag – är en vinnande målvakt ifrån att igen kunna utmana vilken motståndare som helst. Bruce Cassidys gäng är jäkligt att möta – speciellt i en bäst av sju-serie.

Tack för att du läste.

Källor: nhl.com, naturalstattrick.com, hockey-reference.com, hockeydb.com