Hoppa till huvudinnehåll

Sport

Inför NHL-säsongen: Colorado är på sin egen nivå i västra konferensen – men vem tar hem striden om Alberta och samtidigt Pacific Division?

Anders Nordenswans ansikte framför firande Colorado-spelare.
Bildtext Det är lätt att le när det går bra, som det gör för Colorado Avalanche.

Så här ser det ut i väst inför säsongen 2022 – 2023 som startar på fredag i Prag med Nashville Predators mot San José Sharks. Östra konferensen kör däremot igång i Nordamerika den 11 oktober.

Dynasti nämnt. Är regerande Stanley Cup-mästarna Colorado Avalanche på väg att bli en sådan? Med superstjärnorna Nathan Mackinnon, Cale Makar och Mikko Rantanen inne i sina bästa år finns alla möjligheter.

Mer eller mindre säkert är i alla fall det att Avalanche dominerar västra konferensen säsongen 2022–2023. Och på ett sätt som inget lag mäktar med i öst – om mästarna inte kör med handbromsen på, vill säga.

Avalanche är alltså det ena laget i konferensfinalen, men vilket blir det andra? En populär tippning är att Alberta-provinsens mästare får uppdraget.

PACIFIC DIVISION

”Think I’ll go out to Alberta, weather’s good there in the fall”, så börjar andra versen i kanadensiska låtskrivaren Ian Tysons ”Four Strong Winds”. En lägereldsklassiker som generation efter generation av kanadensare tar till sitt hjärta.

Den här hösten är Alberta extra intressant ur hockeyperspektiv. Det mesta tyder på att Pacific-divisionens segerkamp för andra säsongen i sträck går mellan provinsens stoltheter Calgary Flames och Edmonton Oilers.

I Calgary har förändringens vindar bytt ut USA-stjärnorna Johnny Gaudreau och Matthew Tkachuk mot kanadensiska elittrion Jonathan Huberdeau, Nazem Kadri och Mackenzie Weegar. Ett sammanträffande eller inte, men Sutter är en kanadensare av äldsta skolan.

Edmontons tidigare målvakt till GM, Ken Holland, har spenderat sommaren med att äntligen försöka lösa Oilers massiva målvaktsproblem. Resultatet: Jack Campbell, som inte lyckades ta Toronto vidare i slutspelet och flyttade västerut för att frälsa Edmonton. Utmanande.

Provinskampen om divisionssegern var ifjol något otippad, men finns nu i manuskriptet. Den gör ”Battle of Alberta” till ligans kanske mest glödande duell. Båda lagen gjorde en comebacksäsong och i både Edmonton och Calgary nämns nu Stanley Cup-final.

Connor McDavid firar mål.
Bildtext Långt, men inte ända fram, spår redaktör Nordenswan om Connor McDavid och Edmonton Oilers under säsongen 2022–2023.
Bild: Perry Nelson/USA TODAY Sports/All Over Press

Så långt tar sig varken det fortfarande obalanserade Connor McDavid och Leon Draisaitl-drivna Oilers eller Darryl Sutters drillade Flames-bataljoner. Men sevärt blir det och etta och tvåa i Pacific ska ”lokalkonkurrenterna” (300 km mellan städerna) vara när playoff nalkas.

Tre lag tampas om tredje slutspelsplatsen – inga wild card från Pacific

Vegas Golden Knights var för exakt ett år sedan ett av lagen som tippades kunna vinna Stanley Cup. Sedan floppade alla i organisationen och det blev inte slutspel. Nu känns Golden Knights svagare än både Oilers och Flames och att nå playoff är ett tufft mål.

Det får Vegas försöka göra utan tilltänkta förstamålvakten Robin Lehner vars höft sa upp kontraktet för den här säsongen. Nya huvudtränaren Bruce Cassidy har bland annat därför en styv uppgift framför sig. Men kanske proffsiga ex Bruins-coachen får igång Jack Eichel?

På våren var det Los Angeles som puffade ut Vegas från en slutspelsplats. Favorit i repris? Kings är nämligen bättre än förra säsongen och är möjligtvis på väg in i en ny stark period lite i förtid. Kevin Fiala kan vara biten som sätter grejer i rullning.

Och en energiladdad ungdomskedja med Quinton Byfield och Rasmus Kupari kan vara i görningen.

Rasmus Kupari spelar i Los Angeles Kings.
Bildtext Rasmus Kupari spelar sin tredje säsong i Los Angeles Kings.
Bild: Stephen R. Sylvanie-USA TODAY Sp

Tredje laget som måste nämnas i kampen om den sista direkta slutspelsplatsen är Vancouver. Canucks har Elias Pettersson, Quinn Hughes, en långtidssignad J.T. Miller som erfaret ankare och hipsterfavoriten Thatcher Demko i mål (”egentligen bäst i ligan”).

Späckhuggarna borde börja jaga. Svårt ändå för undertecknad att tro på framgång med Bruce Boudreau som coach, fast han har ryktet om sig att få sina lag till slutspel. Å andra sidan har hans metoder aldrig gett resultat i playoff. Eller prisats som taktiskt uppdaterade.

Kings känns mest som laget som väntar på perrongen för slutspelsbussar när grundserien är över.

Divisionens bottentrio utgörs av Anaheim, San José och Seattle. I en eller annan ordning. Oberoende av vilken den är, kommer inget av lagen ens i närheten av slutspel. Kanske Seattle inte längre är sämst och börjar utvecklas till ett riktigt lag?

CENTRAL DIVISION

Ligans verkliga getingbo. Det vill säga för placeringarna 2–5, från vilka alla fyra lag kan gå till slutspel.

När det gäller vem som tar hem Central, finns det däremot inte mycket att spekulera om. Regerande mästaren Colorado är ordentligt före huvudklungan och om Avalanche undviker en halvhjärtad höst, så ska det inte bli en fråga om vilket lag som tar hem divisionstiteln. Eller konferenstiteln för den delen heller.

Största frågorna är hur väl Evan Rodrigues kan fylla centerluckan som Nazem Kadri lämnade efter sig och huruvida forna TPS-keepern Aleksandr Georgijev har det i sig att vara förstaval i NHL. Annars är ”Avs” ett enda stort svar på frågan gällande vad toppishockey handlar om.

Fyra jämna gäng

Sen blir det spännande. Kvartetten med Minnesota, St. Louis, Dallas och Nashville kan sluta i vilken ordning som helst. Alla fyra lag har kapaciteten att vara ytterst svårspelade: giftiga framåt och täta bakåt.

De här lagen är också på ett helt annat sätt välbalanserade paket än lagen i Pacific. Därför är det nästan sannolikt att fem av konferensens åtta playofflag kommer från Central. Precis som i våras.

Förra säsongen var Minnesota tvåa och ska kanske snabbt tänkt hålla den positionen. Kirill Kaprizov blir bara bättre och Marc-Andre Fléury stannade i St. Paul. Laget har ändå tappat 85-poängsmannen Kevin Fiala och Fléurys utmanare Cam Talbot. Wild är sårbart.

Divisionens trea St. Louis ser åtminstone för undertecknad ut som snäppet tuffare än Minnesota den här gången. Visst tappade Blues måltjuven David Perron och gjorde sig av med Ville Husso, men få lag kan presentera en lika stark fyrcylinders motor.

Av St. Louis nio skyttar med över 20 mål i grundserien förra säsongen, är bara Perron borta. I pluskolumnen finns att 23- och 24-åriga Robert Thomas och Jordan Kyrou redan den här säsongen kan höra till ligans storstjärnor.

Och trion Ryan O’Reilly, Vladimir Tarasenko och Brayden Schenn är gubbar som vinner matcher. Håller backtruppen och mål-Binnington måttet är benhårda Stanley Cup-coachen Craig Berubes Blues ett tungt lag att möta.

Laget i kvartetten som gjort största framstegen under sommaren är Nashville.

Dels finns alla nyckelspelare kvar: Juuse Saros, Roman Josi, Filip Forsberg (låååångt kontrakt), Matt Duchene, Mikael Granlund, Mattias Ekholm, Ryan Johansen. Dels har GM David Poile värvat smart: supernyttiga backen Ryan McDonagh, grävmaskinsyttern Nino Niederreiter och en potentiell storsuccé som Saros ”wingman”, Kevin Lankinen. Här blir det fråga om ligans bästa stämning målvakter emellan.

Mikael Granlund firar mål bredvid Kevin Lankinen.
Bildtext Kevin Lankinen har här släppt in ett mål mot Nashville Predators som han flyttade till i somras.
Bild: Christopher Hanewinckel-USA TODA

Och så lönar det sig att hålla koll på en av ligans bästa energi-/sandpapperskedjor: Tanner Jeannot–Colton Sissons–Yakov Trenin. Om bara Eeli Tolvanen börjar hitta nätmaskorna, så kan allt gå Nashvilles väg.

Dallas är frågetecknet bland lagen som kämpar om slutspelsplats.

Är Peter DeBoer, som floppade i Vegas, rätt man att coacha Dallas? Hur mycket lider ärligheten inom laget av att 20-miljonersduon Tyler Seguin–Jamie Benn inte längre klarar av spel i toppkedjorna? Hittar Stars bredd i produktionen bakom Robertson–Hintz–Pavelski?

Roope Hintz och Jason Robertson firar 1-1-kvitteringen.
Bildtext Roope Hintz och Jason Robertson hör till Dallas Stars viktigaste spelare.
Bild: Jerome Miron-USA TODAY Sports/All Over Press

I princip finns det pjäser (ett antal blåvita) och förutsättningar för att Dallas ska kämpa jämnt om till och med andra platsen i divisionen. Osäkerheten kring DeBoer och Benn & Seguin får ändå undertecknad att placera Dallas efter, i ordning: Blues, Predators och Wild.

Tippar ändå att hela kvartetten spelar playoff.

Jets mår pyton

Winnipegs interna soppa är kanske det intressantaste med Jets. Varför är inte Blake Wheeler längre kapten? Är Mark Scheifele en seriöst besvärlig diva? Hur kom GM Kevin Cheveldayoff på idén att anställa senior-medborgaren Rick Bowness som coach?

Gällande det idrottsliga är Jets Centrals ensamma vandrare. En bit bakom femman, men långt framför duon Arizona och Chicago. I den ordningen för övrigt: Chicago har kastat in handduken och börjar om totalt. Arizona är med för att Gary Bettman har beslutat så.

I NHL-podden var det den här gången delade meningar om västra konferensen.