Hoppa till huvudinnehåll

Lil Hardin – kvinnan bakom Louis Armstrong

Porträtt av Lil Hardin från 1920-talet
Lil Hardin Armstrong Porträtt av Lil Hardin från 1920-talet Lil Hardin Armstrong

Lil Hardin Armstrong har gått till historien som Louis Armstrongs hustru och inspiratör, men hon hade också en egen framgångsrik karriär som pianist, sångerska, kompositör, arrangör och bandledare. 'Hot Miss Lil' gjorde 'Satchmo' till en stjärna, men själv stötte hon mot det osynliga glastaket.

Bakom varje framgångsrik man står en kvinna. Lil Hardin var den som stöttade och uppmuntrade trumpetaren Louis Armstrong i början av hans karriär. Utan hennes avgörande insatser hade han förmodligen aldrig blivit en av jazzens största stjärnartister.

Det var Lil som 1924 uppmuntrade Louis att lämna King Olivers orkester och starta sitt eget band, och det var hon som organiserade de legendariska Hot Five- och Hot Seven-inspelningarna, där hon själv medverkade som pianist.

Att hon också hade en framgångsrik solokarriär faller ofta i glömska. Redan på 1920-talet ledde hon sina egna orkestrar, och på 30-talet gav hon ut en hel rad framgångsrika skivor. Hon var en flitig kompositör, och flera av hennes låtar har blivit klassiker, bland dem Struttin' With Some Barbecue, Brown Gal och Just For A Thrill.

Porträtt av Lil Hardin i cylinderhatt
"Hot Miss Lil" var en attraktion i Chicago på 1920- och 30-talet. Porträtt av Lil Hardin i cylinderhatt lil hardin armstrong

Flickan i notaffären

Lil Hardin föddes i Memphis 1898 och växte upp som enda barnet till sin ensamförsörjande mamma.
Trots den ekonomiskt blygsamma utgångspunkten ville mamma Hardin ge sin dotter en god start i livet, och Lil fick en för tiden och omständigheterna påkostad utbildning.

Redan som liten fick hon pianolektioner, senare sattes hon i musikskola, och som tonåring fick hon studera ett läsår i det ansedda Fisk University i Nashville.

1917, då Lil var nitton år gammal, flyttade mor och dotter till Chicago, där Lil fick jobb som pianist i en musikaffär. Hon var en kompetent instrumentalist, och i Chicagos musikerkretsar spred sig ryktet om den snygga unga pianospelande tjejen i notaffären.

'Hot Miss Lil'

Under moderns vakande öga började Lil uppträda som pianist på klubbar och restauranger. Om kvällarna var hon 'Hot Miss Lil' på krogarna i Chicago, men efter spelningarna fick hon finna sig i att eskorteras hem av mamma, som inte litade på nöjesetablissemangets avsikter med hennes dotter.

En avgörande vändpunkt kom 1921 då kornettisten och bandledaren King Oliver erbjöd Lil platsen som pianist i sitt berömda Creole Jazz Band. Lil tackade ja och kom därmed att bli delaktig i ett historiskt skeende. Hon var med då King Olivers Creole Jazz Band gjorde sina första skivinspelningar 1923, och som en av de allra första kvinnliga instrumentalisterna hade hon en betydelsefull roll då den unga jazzgenren formades.

King Olivers Creole Jazz Band spelar på ett publicitetsfoto från 1923
King Oliver's Creole Jazz Band 1923. Louis Armstrong i förgrunden, Lil Hardin vid pianot. King Olivers Creole Jazz Band spelar på ett publicitetsfoto från 1923 jazzorkester

Lil och Louis

I King Olivers orkester mötte Lil Hardin också sitt livs stora kärlek, den tre år yngre Louis Armstrong, som anslöt sig till bandet 1922. Lil tog sig an den lantlige ynglingen, såg till att han fick snygga kläder och ny frisyr och gav honom välbehövliga lektioner i vett och etikett.

Lil och Louis gifte sig 1924, och samma år övertalade hon honom att lämna King Olivers band för att grunda sin egen orkester.

Det var Lil som organiserade de berömda Hot Five- och Hot Seven-inspelningarna, där hon själv medverkade som pianist. Skivorna gavs ut under Louis namn, men Lil var den drivande kraften. Hela tjugotalet fungerade hon som manager för Louis och hans band.

Louis Armstrong blev snabbt allt mer populär och framgångsrik, men samtidigt knakade äktenskapet i fogarna. Louis var ständigt ute på turné, och hans talrika kvinnoaffärer blev en allt tyngre börda för Lil att bära.

Lil och Louis separerade i augusti 1931. De förblev goda vänner livet ut, men inom sig sörjde Lil djupt förlusten av sin stora kärlek. Hon gifte aldrig om sig, medan Louis hade ytterligare två hustrur efter Lil.

Louis Armstrong och Lil Hardin i Los Angeles 1930
Louis Armstrong och Lil Hardin i Los Angeles 1930. Louis Armstrong och Lil Hardin i Los Angeles 1930 louis armstrong,Louis Armstrong,Lil Hardin Armstrong

Solokarriären

Redan i slutet av tjugotalet, då Louis turnerade med sin orkester, hade Lil börjat leda egna sammansättningar i Chicago. Efter separationen från Louis satsade hon helhjärtat på sin egen karriär, och under trettiotalet ledde hon flera orkestrar i Chicago och Buffalo. Nu uppträdde hon inte bara som pianist utan också som sångerska.

Skivbolaget Decca erbjöd kontrakt i mitten av 30-talet, och mellan 1936 och 1940 gjorde Lil en rad fina skivinspelningar, som markerar höjdpunkten på hennes karriär.

Många av hennes sånger är humoristiska, med finurliga och ofta frispråkiga texter, andra är melankoliska ballader om brusten kärlek. De senare har – med rätt eller orätt – ofta tolkats som uttryck för Lils egna känslor gentemot Louis.

Glastaket kommer i vägen

Lil Hardin Armstrong hade kunnat bli en betydligt större stjärna än hon blev, i fall inte tiden och omständigheterna kommit i vägen. Under trettiotalets depressionsår var tiderna hårda för alla musiker, och arrangörerna satsade helst på säkra kort. Damorkestrar och kvinnliga bandledare sågs närmast som kuriositeter.

Som kvinnlig bandledare hade Lil inte en chans till de mest lukrativa kontrakten, och hon lyckades aldrig få några radioengagemang. I trettiotalets USA var radion den främsta vägen till publikframgång, och utan radiospelningar kunde en musiker inte räkna med riksomfattande berömmelse.

Efter att ha gjort sina sista skivinspelningar för Decca 1940 beslöt Lil att lämna musiklivet för gott, trött och besviken på den uteblivna framgången.

Under 40-talet ägnade hon sig åt helt andra karriärer. Hon drev en egen restaurang i Chicago, 'Lil Armstrong's Swing Shack', samtidigt som hon utbildade sig till skräddare och modeskapare.

Tyvärr tog karriären som modeskapare aldrig fart. Inte heller här var tiden mogen för en självständig kvinnlig aktör av afroamerikanskt ursprung.

För sent för comeback

Först på 1950-talet återupptog Lil Hardin sin karriär som pianist. Men tiderna hade förändrats och intresset för hennes musik var litet. Lil hade få engagemang och försörjde sig mest med att ge lektioner i franska och pianospel.

1961 gav Lil ut sin sista skiva med nyinspelat material, ett album i bolaget Riversides serie 'Chicago – The Living Legends'. Skivan väckte föga uppmärksamhet men blev ett välkommet erkännande för Lil, som vid det här laget var 63 år gammal.

Skivomslag från 1961
Skivomslag från 1961. Skivomslag från 1961 lil hardin armstrong,Lil Hardin Armstrong

Dog på estraden

Lil Hardin avled 1971 under dramatiska omständigheter. Louis Armstrongs plötsliga bortgång i en hjärtinfarkt skakade henne djupt. Hon närvarade vid hans begravning och ställde också upp för en minneskonsert i Chicago några veckor senare.

Vid minneskonserten framförde Lil W.C.Handys 'St.Louis Blues' på piano. Då sista ackordet klingat ut vände sig Lil mot publiken – och segnade död ner på scengolvet. Hon blev 73 år gammal.

Betydelsefull aktör

Lil Hardins liv och karriär förknippas ofrånkomligen med Louis Armstrongs, men hennes betydelse är större än så. Som en av de allra första kvinnorna inom jazzen befann hon sig i händelsernas centrum då den tidiga jazzen utformades, och tillsammans med King Oliver och Louis Armstrong medverkade hon på flera av de viktigaste skivinspelningarna i jazzens barndom.

Också hennes solokarriär producerade många minnesvärda skivor. Flera av hennes sånger har blivit klassiker, och hon ledde framgångsrikt sina egna orkestrar i närmare tjugo år.

Hör mer om Lil Hardin i radioprogrammet Fokus på Lil Hardin.
Radio Vega torsdag 4.8 kl. 17.10. Repris lördag 6.8 kl. 18.03.
Från torsdag kväll ligger programmet på Arenan i trettio dagar.

Läs också

Nyligen publicerat - Kultur och nöje