Hoppa till huvudinnehåll

Kommentar: NHL:s bästa lag är Jarmo Kekäläinens hantverk

Jarmo Kekäläinen inför landslagsturneringen World Cup.
Jarmo Kekäläinen i Columbus Blue Jackets är nöjd med säsongen så här långt. Jarmo Kekäläinen inför landslagsturneringen World Cup. Bild: Jarno Kuusinen / All Over Press Jarmo Kekäläinen

Den nordamerikanska ishockeyligan NHL:s största sensation den här säsongen stavas Columbus Blue Jackets. Förra säsongen var Jarmo Kekäläinens lag ett av de sämsta. När halva grundserien är spelad toppar Columbus ligatabellen. Nu är lagstommen färdigbyggd, skriver Yle Sportens Mattias Forsblom.

Finländaren Kekäläinen gör sin tredje hela säsong som hockeypamp i NHL-klubben Columbus Blue Jackets.

Columbus, som har spelat i NHL sedan säsongen 2000–2001, har varit ett av NHL:s sämsta lag under seklet. Bara två gånger, år 2009 och 2014, har laget tagit sig till slutspelet, och båda gångerna har laget stött på patrull redan i den första omgången.

Som första europeiska General Manager var Kekäläinen ifrågasatt redan från början. För drygt ett år sedan var hans position som osäkrast. Columbus hade inlett med åtta raka förluster och säsongen 2015–2016 var i praktiken spolierad redan innan den på allvar hade hunnit börja.

Strax innan Columbus bröt förlustsviten bytte laget tränare. Todd Richards fick gå och kontroversiella John Tortorella tog över. Tortorella, vars motsvarighet i Finland kunde heta Hannu Jortikka, ansågs trots sin imponerade CV vara en impulsiv tränare som tiden hade sprungit förbi.

Vändningen

Under Tortorellas ledning fick Columbus så småningom ordning på spelet och snittade över en poäng per match. Den dåliga inledningen bidrog ändå till en svag position i serietabellen.

I NHL-draften i somras fick Columbus därför drafta redan som trea. Till mångas förvåning ratade Kekäläinen Jesse Puljujärvi och valde i stället Pierre-Luc Dubois, som efter träningslägret ändå fick fortsätta säsongen i juniorligan.

Under sommaren hände det inte speciellt mycket i Columbus. Nya i laget är endast Sam Gagner, Lukas Sedlak, Markus Nutivaara och Zach Werenski.

NHL-rookien Werenski har varit en av ligans bästa backar och hans säsong ska med all rätt jämföras med Auston Matthews och Patrik Laines.

Columbus såg någonting i NHL-veteranen Gagner som klubben tecknade ett billigt ettårskontrakt med. Draftsexan från 2006 håller nu på att göra sin karriärs bästa säsong.

Samma lag som förra säsongen var en slagpåse vann nyligen 16 matcher i rad. En sensationell segersvit som bröts i torsdags i Washington.

Lagbygge i NHL

Till skillnad från fotbollsligor är det numera nästintill omöjligt att dominera i NHL i decennium efter decennium, inte minst på grund av lönetaket som tillämpats sedan säsongen 2004–2005.

Lönetaket innebär att man behöver få valuta för de 73 miljoner dollar som nu står till lagens förfogande. I ett framgångsrikt lag går det inte att ha alltför många fripassagerare. Lagen vill ha valuta för varje spenderad dollar.

På grund av lönetaket är det oerhört svårt att värva ihop bra lag. I Europa är framgångsreceptet ofta att ta fram egna juniorer, i NHL gäller det att drafta sig till framgång.

En spelare som draftas knyts till NHL-klubben i högst sju säsonger. Under dessa sju säsonger är spelarens lön förmånlig ur klubbens perspektiv. Först när spelaren har blivit en obegränsad fri agent gäller full marknadsekonomi på spelarkontraktsmarknaden.

Draften avgörande

En tumregel är att det tar sju år att gå från botten till toppen. Under de åtta senaste säsongerna har Chicago Blackhawks (3 mästerskap), Los Angeles Kings (2) och Pittsburgh Penguins (2) lagt beslag på bucklan hela sju gånger.

Sommaren 2003 lyckades Chicago i draften då Brent Seabrook, Corey Crawford och Dustin Byfuglien knöts till klubben. Året tidigare hade klubben draftat Duncan Keith i den andra omgången. Sju år efter succédraften, år 2010, vann klubben mästerskapet för första gången sedan 1961.

Däremellan hade klubben dessutom hunnit drafta Jonathan Toews (2006) och året därpå Patrick Kane (2007). Sju år (2013) efter att Toews draftats vann Chicago sitt andra mästerskap under 2000-talet och åtta år (2015) efter att ha ropat upp Kane sitt tredje.

Pittsburghs nuvarande stomme tog form mellan 2003–2005. Marc-André Fleury (2003), Evgeni Malkin (2004) samt Sidney Crosby och Kris Letang från 2005 är än idag Pittsburgh trogna. Sommaren 2009 vann Pittsburgh sitt första mästerskap för seklet och 2016 sitt andra.

Anze Kopitar (2005) och Drew Doughty (2008) har varit de bärande krafterna i Los Angeles Kings. Los Angeles var bäst i NHL år 2012 och 2014.

Kekäläinens draftval

Columbus svaga framgång har inneburit att laget har fått drafta tidigt under de senaste åren och just talangscoutningen har betraktats som Kekäläinens starka sida. Columbus sitter nu på rättigheterna till en hel hög potentiella juniorspelare.

Draften är oviss även för en draftspecialist. Redan nu kan Sonny Milano (2014) och borttrejdade Kerby Rychel (2013), som båda draftades i den första omgången, avskrivas som framtida NHL-stjärnor. Däremot verkar Alexander Wennberg (2013) och Zach Werenski (2015) vara riktiga fullträffar.

Det är ändå Columbus förmåga att hitta NHL-spelare senare i draften som har imponerat. Oliver Bjorkstrand (#89 - 2013) och Markus Nutivaara (#189 - 2015) har redan NHL-debuterat.

Målvakten Elvis Merzlikins (#76 - 2013), backen Vladimir Gavrikov (#159 - 2015) och centern Kevin Stenlund (#58 - 2015) spelar fortfarande i Europa och hör till spelarna vars karriärer pekar spikrakt uppåt.

Den här säsongen

Efter 39 spelade matcher toppar Columbus ligan. Allt har egentligen gått Columbus väg. Egentligen är det bara två spelare, Boone Jenner och Brandon Dubinsky, som har varit besvikelser. Laget spelar just nu på gränsen till sin potential.

Trots att de flesta lagen stöter på många motgångar under den långa grundserien är frågan om laget inte redan ska betraktas som en contender, ett lag som kan gå hela vägen.

Då måste ändå målvakten Sergej Bobrovskij, som gör en fenomenal säsong, hålla. Ryssen som under karriären har varit skadedrabbad har startat 34 matcher, reservmålvakten Curtis McElhinney endast fem.

På målvaktsfronten har Columbus alla ägg i samma korg, skadas Bobrovskij är Columbus i blåsten. Det är svårt att gardera sig mot skador, så egentligen är förutsättningarna så gott som identiska för samtliga NHL-klubbar.

Slutspelet hägrar

Även om Kekäläinen för ungefär fyra år sedan fick ärva sin företrädare Scott Howsons lagbygge så är det här finländarens lag. Bara Jack Johnsons kontrakt finns kvar från Howsons era.

Columbus slutspelsplats är så gott som säker. Sett till lagens poängsnitt behövs 93 poäng för en slutspelsplats. Columbus har 60 poäng efter 39 matcher och skulle under den resterande säsongen behöva snitta 0,77 poäng per match. Något som samtliga lag förutom Colorado och Arizona så här långt har klarat av.

Den plötsliga framgången innebär att Columbus åtminstone i någon utsträckning tvingas byta perspektiv.

Ohio suktar efter hockeyframgång

Det lönar sig att smida så länge järnet är varmt. Ishockey är inte speciellt stort i Ohio och klubben är i stort behov av sportslig framgång för att förvalta och bygga vidare på den första halvans hajp.

Det är ingen alltför vågad gissning att Columbus är ett slutspelslag under en överskådlig framtid. Då kommer klubbledningens förutsättningar att lägga beslag på de bästa juniorspelarna att vara kraftigt försämrade.

Redan i slutet av februari kan Kekäläinen vara tvungen att fatta beslut. Ska Columbus offra juniorer eller draftval för att få tillgång till kortsiktiga förstärkningar som direkt kan hjälpa laget till slutspelsframgång?

Nu är det nämligen färdigsått i Columbus. Ska laget under en överskådlig framtid skörda framgång så är det med den stomme som redan står till klubbledningens förfogande.

Läs också

Nyligen publicerat - Sport