Hoppa till huvudinnehåll

Plagiat i musiken: Pharrell Williams och George Harrison åkte fast, men Led Zeppelin blev frikända

Pharrell Williams sjunger i mikrofon
Pharrell Williams fälldes för plagiat. Låten 'Blurred Lines' ansågs vara en kopia av Marvin Gayes 'Got to Give It Up'. Pharrell Williams sjunger i mikrofon Bild: EPA / Jens Noergaard Larsen Pharrell Williams

Juridiska tvister om upphovsrätt kan vara vanskliga, och utgången är inte alltid den väntade. Pharrell Williams fälldes för plagiat men Led Zeppelin frikändes – med samma argument!

Den mest kända plagiaträttegången i populärmusikens historia är förmodligen fallet med George Harrisons My Sweet Lord. Låten publicerades 1970 och blev en världsomfattande hit, etta på topplistorna i sexton länder.

Exbeatlen George Harrison fick en lysande start på sin solokarriär med den här sången, men snart skulle glädjen grumlas. My Sweet Lord visade sig ha stora likheter med en tidigare låt, He's So Fine, inspelad 1963 av den amerikanska tjejgruppen The Chiffons.

Utdragen rättsprocess

He's So Fine är komponerad av Ronnie Mack, en ung afroamerikansk låtskrivare från New York. Ronnie Mack dog i cancer, bara 23 år gammal, samma år som The Chiffons spelade in hans låt på skiva.

Ronnie Macks anhöriga var inte intresserade av att starta en process mot George Harrison men Macks musikförlag såg sin chans, och 1971 blev Harrison åtalad för plagiat.

Processen blev en av de mest utdragna i historien. Först 1998, alltså tjugosju år senare, avslutades den definitivt. Men redan 1976 var det klart att George Harrison skulle bli tvungen att betala skadestånd till Ronnie Macks rättsinnehavare.

De två sångerna har nämligen stora likheter med varandra. Inte bara melodin utan också ackordstrukturen och den allmänna uppbyggnaden är likartade. Likaså sångens karaktär av "rop och svar" där bakgrundskören upprepar solistens fraser.

George Harrison
'My Sweet Lord' förde George Harrison till toppen efter att The Beatles hade upplösts. Men monsterhiten visade sig vara ett plagiat. George Harrison Bild: Wikimedia Commons george harrison

Medvetet eller omedvetet plagiat?

George Harrison hävdade konsekvent genom hela rättegången att det hela måste ha skett omedvetet. Han medgav att han hört The Chiffons skiva men påstod att han inte medvetet hade plagierat Ronnie Macks sång.

Det envisa förnekandet bar frukt. Harrison blev visserligen fälld för plagiat, men ersättningssumman blev förhållandevis liten. Ronnie Macks rättsinnehavare fick slutligen 587 000 dollar i ersättning, vilket är småpengar i förhållande till vad My Sweet Lord hade tjänat in åt George Harrison.

Dyrt att processa

Att processa i rätten är alltid en risktagning, eftersom rättegångskostnaderna är höga. Ett misslyckande kan stå en dyrt, även då man själv tycker sig ha rätten på sin sida. De stora plagiatprocesserna har därför sällan drivits av privatpersoner utan vanligen av skivbolag och musikförlag som har större ekonomiska resurser.

Det kan kännas lockande att starta en process i fall man upplever att ens upphovsrätt har blivit kränkt. Särskilt i USA kan ersättningarna bli astronomiska. Men också rättegångskostnaderna kan bli skyhöga, och i slutändan är det oftast advokaterna som tjänar mest på utdragna rättsprocesser.

Rockgruppen Led Zeppelin
Led Zeppelin har lånat och knyckt av många andra artister, men frikändes för 'Stairway to Heaven'. Rockgruppen Led Zeppelin Bild: Wikimedia Commons Led Zeppelin

Led Zeppelin – igen

Ett färskt rättsfall gäller den brittiska gruppen Led Zeppelins mest berömda låt Stairway to Heaven, en av rockmusikens odödliga klassiker, utgiven på skiva 1971. Låten har ett mycket karaktäristiskt gitarrintro, som sätter stämningen för hela den åtta minuter långa sången.

I det här intro har många tyckt sig höra likheter med ett mindre känt instrumentalstycke, Taurus, som den amerikanska gruppen Spirit spelade in redan 1968. Medlemmarna i Led Zeppelin hade bevisligen hört Taurus eftersom Spirit uppförde låten live då de uppträdde som förband vid en Zeppelinkonsert 1969.

Likheterna mellan Taurus och Stairway to Heaven noterades bland annat av gitarristen Randy California, som själv hade skrivit Taurus. Men Randy California tog det hela med en klackspark och tyckte att han gärna kunde bjuda på den lilla gitarrslingan.

Musikaliskt allmängods

Det var först 2014, långt efter Randy Californias död, som hans rättsinnehavare beslöt inleda en plagiatprocess mot Led Zeppelin. Förmodligen trodde man sig då ha mycket att vinna, eftersom de sammanlagda intäkterna för Stairway to Heaven vid det laget uppgick till omkring 550 miljoner dollar.

Dessutom var Led Zeppelin ökända från flera liknande fall, där gruppen utan tillstånd knyckt riff, melodier och textrader av andra upphovsmän.

Den här gången lyckades åtalet ändå inte. Den färgstarka rättegången slutade med att Led Zeppelin blev frikända. En av motiveringarna var att de musikaliska elementen i båda låtarna – ackordstrukturen, den nedåtgående basen och de uppåtsträvande gitarrslingorna – är stapelvara i den västerländska musiken.

Allt sedan barocken har man använt sig av motsvarande harmoniska strukturer, och likheten mellan Taurus och Stairway to Heaven ansågs inte vara avgörande. En förmildrande omständighet kan också ha varit att likheterna begränsar sig till en liten del av vartdera stycket; i övrigt är de helt olika.

Robin Thicke sjunger i mikrofon
Robin Thicke förklarar sig: "Jag var hög och full". Robin Thicke sjunger i mikrofon Bild: EPA / Paul Buck Robin Thicke

Pharrell Williams går på en nit

Intressant nog hade den amerikanske sångaren och låtskrivaren Pharrell Williams något tidigare anfört liknande motiveringar till sitt försvar, då han anklagades för att i sin låt låt Blurred Lines, som gavs ut på skiva 2013, ha kopierat element från Marvin Gayes Got to Give It Up från 1976.

Pharrell Williams talade om skalor, stämningar och allmängiltiga musikaliska strukturer och ansåg sig inte ha plagierat Marvin Gaye utan bara "inspirerats av en era". Rätten godtog ändå inte förklaringen, och Williams dömdes att betala 7,3 miljoner dollar till Marvin Gayes ättlingar, ett av de största skadestånden någonsin i ett upphovsrättsmål.

Robin Thicke, som sjunger Blurred Lines på skivan och även anges som medförfattare, klarade sig utan dom med den intressanta ursäkten att han varit hög på droger och alkohol under hela inspelningssessionen och därför inte deltagit i utformningen av låten.

Plagiat, lån, förebilder och inspiration är ett problemkomplex med många sidor. Hör mer om ämnet i Fokus på plagiat i musiken i Yle Vega och på Arenan.

Läs också

Nyligen publicerat - Kultur och nöje