Hoppa till huvudinnehåll

Varkaus Eagles: Hockeylaget från New York som landade i Savolax – och försvann

Varkaus Eagles tränare Keith McAdams.
Keith McAdams var både tränare och General manager för Eagles, Varkaus Eagles tränare Keith McAdams. Finlands Ishockeyförbund,Varkaus,Suomi-sarja

Hösten 2007 kom det osannolika hockeynyheter från Varkaus. Ett helt juniorlag flyttade från Albany i staten New York till Norra Savolax för att spela i vår division 2. Biffen var den att lagets spelare, alla från USA och Kanada, skulle studera sig till en examen i yrkeshögskolan Savonia vid sidan om hockeyn. Sportmagasinet träffade örnarna i oktober 2007 då projektet precis startat.

16 segrar, 8 förluster, 4 segrar och 4 förluster i sudden death säsongen 2007-2008. Det blev saldot för laget som hemma i Albany och Atlantic Junior Hockey League hette Hudson Valley Eagles. Eagles vann östra zonen i division 2 och kvalade till Finlandsserien – i kvalet blev det stopp.

Följande höst spelade laget bara fyra matcher, sedan tog pengarna – som kom från USA – för projektet definitivt slut och lagets saga var all. Spelarna vräktes från sina bostäder på grund av innestående betalningar till Varkaus stad och managern & chefstränaren Keith McAdams, projektets ansikte utåt, sade upp sig.

Då hade Varkaus Eagles förlorat sina två senaste – och lagets alla tiders två sista – matcher med den sammanlagda målskillnaden 5-20.

Eagles-spelarna på lektion.
Studier vid sidan av hockey handlade det om för killarna från USA och Kanada. Eagles-spelarna på lektion. Varkaus,Finlands Ishockeyförbund

Hockey och examen i samma paket

När Sportmagasinet i oktober 2007 träffade Varkaus Eagles, så var tongångarna fulla av optimism och framtidstro. Örnarna knockade sina motståndare med siffror som 13-0 och det talades redan om följande serienivå: Finlandsserien.

Spelarna och lagledningen var närmast lyriska över möjligheten att kunna kombinera en högskoleutbildning med att leva ett idrottarliv. På den öppna högskolan i yrkeshögskolan Savonia kunde spelarna studera på engelska för en kandidatexamen.

Skolsystemet och nivån på utbildningen i Finland stod högt i kurs redan för ett årtionde sedan. Efter som Eagles-spelarna inte tillhörde toppskiktet inom den nordamerikanska juniorhockeyn, så förefaller det troligt att dörrarna var stängda till lokala högskolor med seriös ishockeyverksamhet.

För de flesta av lagets spelare var det i praktiken antagligen en fråga om att antingen glömma en fortsatt hockeysatsning – eller att söka sin lycka på den nordamerikanska proffshockeyns bakgator.

I Varkaus å andra sidan gavs möjligheten att se vart vingarna bär som ishockeyspelare och få en gedigen utbildning på köpet om hockeyvärlden inte skulle ha något ett erbjuda.

Så skulle man ju såklart kunna tänka sig att unga män hungrade för att se världen – men den som besökt Varkaus streckar nog över det alternativet.

Ishockeyförbundet visade tummen upp för projektet

Ishockeyförbundet hade med expressfart godkänt initiativet från Albany och Varkaus. Därmed var det öppet för Eagles att avancera inom seriehierarkin som administrerades av hockeyförbundet. Det vill säga hela vägen till Mestis i bästa fall.

Kravet från ishockeyförbundets sida var att Eagles utan undantag skulle bestå av spelare från Nordamerika som kommit till Varkaus inom just det här projektet. Å andra sidan var det fritt fram för Eagles-spelarna att byta adress och serienivå om möjligheten gavs.

Spelarnas hela uppehälle finansierades av privatpersoner från Nordamerika och tanken var att killarna som var åldersmässigt kring 20 år hösten 2007 skulle utvecklas till fullfjädrade hockeyspelare i samma takt som de avancerade mot sin kandidatexamen.

Lagledaren Olavi Salo utanför Varkaus ishall.
Enligt dåtida lagledaren Olavi Salo fanns det många duktiga spelare i Eagles-truppen. Lagledaren Olavi Salo utanför Varkaus ishall. Varkaus,Finlands Ishockeyförbund

”Det fanns riktigt duktiga spelare i truppen – men sedan hände något”

Olavi Salo ansvarar idag för Varkaus-laget Warkis juniorverksamhet. Då det begav sig, säsongen 2007-2008, fungerade han som lagledare för Varkaus Eagles.

Salo som intervjuas i Sportmagasinets inslag från 2007, berättar tio år senare när vi ringer upp honom, att han har goda minnen av spelarna från Hudson Valley. Enligt Salo kunde killarna spela, många hade potential för att ta stora steg framåt och i sin helhet var det ett riktigt bra lag som borde ha stigit till Finlandsserien.

-Men sedan hände någonting på våren, säger Olavi Salo. Då tappade laget motivationen totalt och vinnarna av den östra zonen i division 2 försökte inte ens spela på allvar om avancemang.

Det som hände var att finansieringen från USA körde in i väggen för första gången och något som hade sett ut som ett långtidsbygge blev plötslig bara ett luftslott. Mattan drogs bort under fötterna på killarna i laget.

Varkaus Eagles bakgrundskrafter försökte ännu följande höst få en nystart på projektet. Men det fanns inga pengar och allt tog som sagt slut efter fyra matcher i inledningen av säsongen 2008-2009.

Eagles har aldrig uppstått på nytt vare sig i Hudson Valley eller i Varkaus.

Spelarnas senare skeden

Ingen av spelarna i Varkaus Eagles har lämnat några större avtryck i ishockeyns historieböcker. Faktum är att över hälften av laget försvinner för gott från all hockeystatistik efter säsongen 2007-2008.

Ett antal av killarna förblev ändå i Finland i några säsonger – enligt Olavi Salo var det studierna och flickvänner som motiverade.

Målvakten Jack Hartigan spelade säsongerna 2008-2010 för Warkis i divsion 2. Sammanlagt 20 matcher på två säsonger, så hockeyn har knappast varit huvudmotiveringen. Hartigan jobbar idag som målvaktscoach i USA.

Forwarden Kenneth Greer lånades redan under säsongen 2007-2008 till Warkis. Därefter spelade han två säsonger för Warkis och flyttade sedan en serienivå uppåt till Seinäjoki-klubben S-Kiekko i Finlandsserien. Under sin sista säsong i Finland och S-Kiekko noterade han respektabla 32 poäng på 36 matcher. Där, i en ålder av 24, tar Greers stig slut i den dokumenterade hockeyhistorien.

Backen Kenny McAdams fortsätter att figurera i finländsk hockeystatistik tills slutet av säsongen 2011. Först spelade han under en säsong 13 matcher i A-junionernas FM-liga för Saipa och sedan två säsonger divison 2-hockey i Pieksämäki och St Michel. Där slutar karriären för Kenny som skall vara Eagles-coachen Keith McAdams son.

Backen Jeff Branstrom tycks ha trivts bra i Varkaus – han spelade för Warkis tre säsonger 2008-2011 innan han placerade skridskorna på hyllan – eller åtminstone försvann från hockeykartan.

Intressantast ur ett finlandsvensk perspektiv är forwarden Josh Carlson. Han representerade under sin sista säsong i Finland Jeppis i division 2-slutspelet. Tolv poäng och 18 utvisningsminuter på 19 slutspelsmatcher. Till Jeppis kom Carlson inför slutspelet som lån från Nokian Pyry i Finlandsserien.

En av spelarna har ändå haft – och har – på riktigt en fascinerande hockeykarriär. Tel Avneri som är medborgare både i USA och Israel flyttade efter säsongen 2007-2008 till Israel och har fortsatt att spela hockey där. Säsongen 2016-2017 noterade den nu 32 år gamla Avneri tolv poäng och 44 utvisningsminuter på sju matcher för Nes-Ziona Dragons i den israeliska ligan.

Se hela inslaget från år 2007 här:

Läs också

Nyligen publicerat - Sport