Hoppa till huvudinnehåll

Är du redo för ätbara robotar?

Robot med lysande ögon
Arbetet att få robotar att bli en del av vardagen pågår. Vissa är söta och går att relatera till. Andra går att...äta. Robot med lysande ögon Bild: Yle/Seppo Heikkinen robotar,hälsovård,sjukhus

Biologiskt nedbrytbara robotar, stora som små, som går att äta, kan snart bli verklighet. De ska kunna användas till allt från invärtes medicin till att studera rovdjurs beteende, säger forskarna bakom.

Mjuk robotik är ett förhållandevis nytt fält inom robotutvecklingen.

Fältet drar ofta inspiration från naturen och försöker att så långt som möjligt skapa robotar med följsamma, flexibla material.

Förra året skapade den 3D-printade, mjuka bläckfiskroboten ”octobot” rubriker när den lanserades av ett forskarlag vid Harvard University, och vid flera andra universitet världen över arbetar andra på att skapa nya komponenter, som exempelvis robotmuskler, och metoder för att utveckla robotarnas användningsområde och kapacitet.

En sak som många forskare inom mjuk robotik har tittat på är möjligheten att göra elektronik ätbar. Det har skapats batterier, sensorer, elektroder och kondensatorer som ska vara möjliga att svälja, och de här komponenterna är ju till största delen vad en robot består av.

Det som hittills har saknats är rörlighet.

Gamla idéer på nya sätt

Och här tar professor Dario Floreano och hans team som arbetar för avdelningen Laboratory of Intelligent systems vid forskningsinstitutet EPFL i Schweiz, upp stafettpinnen.

Han och hans team har skapat en prototyp för ätbara ställdon, eller aktuatorer, en anordning som används för att styra en mekanism eller mekaniskt system.

De ser ut som avlånga, segmenterade korvar, eller larver om man så vill, och styrs med pneumatik.

De ser ut som avlånga, segmenterade korvar, eller larver om man så vill, och styrs med pneumatik – man styr den alltså med hjälp av lufttryck. De böjer sig när luft pumpas in och rätar ut sig när trycket minskar.

Liknande aktuatorer finns redan, och används till exempel för att hantera frukt utan att de tar skada, men medan de är gjorda av olika sorts plaster, ska Floreanos ställdon kunna sväljas och sedan brytas ner naturligt i kroppen.

De är nämligen gjorda av gelatin.

Vid en studie som gjordes 2015 tog en forskargrupp vid Vrije Universiteit i Bryssel fram material för robotar som vid skador kunde hettas upp och återuppta sin funktion utan synliga nackdelar. De här nya gelatinbaserade delarna borde ha samma fördelar.

McRobot med pommes

Men vad ska man med det här till då?

Bortsett från att det kan vara en rolig tanke att glufsa i sig en gelatinversion av R2-D2, så hoppas Floreano på att man kommer att kunna använda robotarna för att leverera mediciner på ett effektivare sätt, genom att baka in mediciner i dem och göra det lättare för kroppen att hantera.

Man kommer att kunna använda robotarna för att leverera mediciner på ett effektivare sätt.

Det existerar redan olika varianter av robotar som kan leverera information åt läkare eller mediciner åt patienter, men de är i regel sådana som kräver kirurgiska ingrepp eller som bara har en enda funktion. Och det finns svårigheter med energiförsörjningen till dessa, samtidigt som det finns en risk för att de fastnar i kroppen.
ett silverfärgat äpple invaderas av en robotlik mask
Ett stort användningsområde för nedbrytbara, ätliga robotar är inom sjukvården ett silverfärgat äpple invaderas av en robotlik mask Bild: Pixabay robotar,äpple,maskiner

Pneumatiken och rörligheten hos gelatinaktuatorerna, skulle göra det möjligt för roboten att röra sig inne i kroppen på helt nya sätt och utföra olika sysslor.

Dario Floreano menar att robotarna också kan användas för att ge näring åt människor på svårtillgängliga platser, till exempel bergsbestigare som hamnat i nöd. I och med att robotarna inte behöver bära med sig maten separat, utan själva är maten, har de lättare att ta sig fram.

Ätbara robotar bra för både människor och djur

Floreano föreställer sig också att de här ätbara robotarna kunde komma till nytta inom studier av djur.

Varg på vintern.
Ätbara robotar kan hjälpa oss att förstå rovdjur bättre, tänker sig forskare Varg på vintern. Bild: YLE rovdjur

Man kunde skapa robotar som är bytesdjur för att observera rovdjurs beteenden, eller återanpassning av djur som levt i fångenskap och som behöver lära sig jaga.

Smaksättningen är nästa steg

Tanken på en framtid med mjuka robotar upptar inte enbart forskares fantasier. Det finns även firmor, som exempelvis Super-releaser i Brooklyn i USA, som har tagit som sin uppgift att försöka bistå de här forskarna och andra entusiastiska med praktisk hjälp för att underlätta de mjuka robotarnas intåg i vår vardag.

Det kan väl hända att vi så småningom får svälja robotar som smakar saltlakrits.

Bland annat har man funderat på smakfrågan – vad ska en ätbar robot smaka? Gelatin i sig är inte det mest aptitliga, men med hjälp av kockar, kemister och andra specialister kan det väl hända att vi så småningom får svälja robotar som smakar saltlakrits, eller kanske pasta Carbonara.
I filmserien Terminator utplånas människorna av intelligenta maskiner
Mördarrobotar skulle vara betydligt mindre läskiga om de vore gjorda av gelatin I filmserien Terminator utplånas människorna av intelligenta maskiner Bild: Gisela Giardino/Flickr/Creative Commons artificiell intelligens,robotar,Terminator

Om det känns underligt att tänka sig att äta en robot, så kanske man kan trösta sig med att det försvar man behöver när robotapokalypsen kommer är kniv, gaffel och en hälsosam aptit.

Läs också

Vetenskap

Nyligen publicerat - Vetenskap