Hoppa till huvudinnehåll

Bakterier av okänt ursprung har hittats på Internationella rymdstationen – på utsidan!

Den internationella rymdstationen ISS fotograferad i september 2009.
Den internationella rymdstationen ISS fotograferad i september 2009. Bild: NASA internationella rymdstationen

Ryska kosmonauter har hittat levande bakterier på rymdstationens utsida, enligt nyhetsbyrån TASS. Inte nog med det, de hävdar att bakterierna härstammar ”från rymden”.

Innan vi förkunnar att utomjordiskt liv har upptäckts, så som vissa mer sensationshungriga webbsajter omedelbart skrek då nyheten publicerades, så ska vi komma ihåg ett par saker.

För det första: vi vet ännu ingenting mer än vad ryssarna har berättat åt oss. Fyndet har av allt att döma inte genomgått de sedvanliga kvalitetskollarna, med referentgranskning (”peer review”) och så vidare.

Det är inte heller klart hur noggranna kosmonauterna som tog proverna från stationens utsida har varit med att undgå kontamination från jordiska eller mänskliga källor.

Det vet vi däremot att bakterierna inte ursprungligen satt där på utsidan av stationen då just den modulen installerades. Så någonstans måste de ha kommit från.

Livet är segt - väldigt segt!

Det vet vi också att bakterier och blågröna alger klarar av långa tider i rymdens vakuum. En särskilt seglivad art är trögkryparna, de besynnerliga små björndjuren (kärt barn har många namn) som verkar vara mer eller mindre omöjliga att ha livet av.

Forskare har avsiktligen hängt ut kolibakterier, stenar med blågröna alger på och trögkrypare på rymdstationens utsida och låtit dem hänga där i åratal, och en stor del av dem har överlevt.

Vi människor skulle knappt klara av ens en minut i samma förhållanden.

En trögkrypare.
Trögkryparen, tuffast i stan. En trögkrypare. Trögkrypare,Hoppstjärtar

Organismer som utsätts för tomma rymden ska ju inte bara stå ut med rymdens hårda vakuum, de utsätts också för temperaturer som växlar mellan -150 och +120 grader Celsius, för kosmisk strålning och solens skoningslösa UV-bombardemang.

Dessutom har experiment på E.coli-tarmbakterier som har gjorts ombord på rymdstationen visat att bakterierna verkar bli ännu mer resistenta mot antibiotika i tyngdlösa förhållanden.

Härstammar vi från Mars?

Med tanke på allt det här så är det föga överraskande att det redan länge har spekulerats om att livet på jorden kunde ha ett utomjordiskt ursprung, då mikrober mycket väl kunde överleva färden från en planet till en annan, till exempel på stenar som slungas ut i rymden i samband med ett asteroidnedslag.

Men det här har också fått jordens rymdstyrelser och laboratorier, rentav lagstiftare, att bli oerhört noggranna med att inte våra rymdsonder och farkoster ska bära på sig för många ”fripassagerare” från jorden då de sänds till andra planeter och månar.

Det finns till och med ett FN-fördrag om detta, det så kallade Rymdfördraget från 1967, där de rymdfarande nationerna förbinder sig till att undvika till varje pris att andra himlakroppar förorenas med jordiska mikrober.

Till exempel Nasa tar det här på väldigt stort allvar. Rymdsonder som sänds mot fjärran mål steriliseras omsorgsfullt, beroende på destinationen, antingen med extrem hetta eller genom att doppas i alkohol, innan de styr mot rymden.

Omöjligt att sterilisera till 100%

Men till och med Nasas smått maniska noggrannhet med att hålla sina sonder kliniskt rena är ingen garanti för att en eller annan bobba inte slinker med. Faktum är att det i praktiken är omöjligt att ha livet av varenda en mikroorganism på ett föremål.

Av den orsaken så har man kommit överens om att begränsa antalet bakteriesporer på en interplanetär farkost, som till exempel Marsrovern Curiosity, till en halv miljon, vilket låter som en massa, men det finns sannolikt fler bakterier än så under din lillfingernagel.

Antagandet som Nasa då gjorde just med Curiosity, var att den extremt utmanande miljön på Mars skulle eliminera de sporer som eventuellt överlever rymdresan.

En skiss av Curiosity på Mars
Curiosity, sannolikt med fripassagerare. En skiss av Curiosity på Mars Bild: NASA/JPL-Caltech curiosity

Men det är inte alls osannolikt att en del av mikroberna överlever. Till och med Nasa medger att det sannolikt redan finns liv på Mars, och att det är vi som har placerat det livet där.

Mars är snart "nedsmittad"

Hur som helst, ska vi ha några som helst chanser att finna spåren av eventuellt ”inhemskt” liv på Mars så behöver vi göra det nu, med hjälp av fjärrstyrda rovers, för den dagen då en människa sätter foten på den Röda planeten, då är loppet kört, då tar de jordiska mikroberna över Mars med fart.

Men vad ska vi då alltså tro om bakterierna som ryssarna nu påstår sig ha hittat på utsidan av Internationella rymdstationen? Vi behöver inte nödvändigtvis betvivla att de faktiskt har hittat bakterier där.

Men närmare studier kommer med största sannolikhet att visa att de är högst ordinära jordiska bakterier som på något sätt har ”rymt” från stationens innanmäten, eller så har proverna från rymdstationen kontaminerats i laboratoriet nere på jorden.

Så ring inte till Fox Mulder riktigt ännu. E.T. har antagligen inte hittats trots allt.

Läs också

Vetenskap

Nyligen publicerat - Vetenskap