Hoppa till huvudinnehåll

NHL-kolumnen: Mikko, Mikael och Minnesota får svårt att nå slutspel

Mikko Koivu och Mikael Granlund smider planer i Montreal-matchen.
Mikko Koivu och Mikael Granlund smider planer. Mikko Koivu och Mikael Granlund smider planer i Montreal-matchen. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Mikael Granlund,Mikko Koivu

Minnesota mötte med ett par kvällars mellanrum NHL:s och västra konferensens två fysiskt tyngsta lag: St. Louis och Los Angeles. Resultatmässigt fick Wild godkänt från tungviktstestet, men matchbilden i båda drabbningarna lyfte stora frågetecken.

Minnesota är ett lagbygge som skall nå framgång nu och inte om fem år. Truppens bäst före datum är fortfarande i kraft, men inte i länge. Därför skaffade man inför säsongen 2016-2017 Stanley Cup-vinnaren Eric Staal till att dela ansvaret som första center med Mikko Koivu.

Därför plockade man in trefaldiga Stanley Cup-vinnaren Matt Cullen, som trots sina 41 år på nacken skall kunna – så är tanken – bidra med vinnarmentalitet.

Därför anställde GM Chuck Fletcher Bruce Boudreau till coach inför säsongen 2016-2017. För trots att Boudreau är notorisk för att aldrig nå framgång i slutspelet, så är han minst lika känd för att göra det i grundserien.

Bruce Boudreau.
Bruce Boudreau har inte lyckats lotsa Minnesota till framgång. Bruce Boudreau. Bild: Copyright Rex Features Ltd 2012/All Over Press Bruce Boudreau

Wild hade haft för det mesta fullt upp med att ta sig till slutspelet och åkt ur i ett tidigt skede. Tanken var antagligen att grundseriegurun Boudreau skall få laget att ta sig till slutspelet utan problem.

Efter det skall Wilds discplinerade, något jämntjocka lagmaskineri kunna utnyttja Boudreaus tränarstyrkor bättre i slutspelet än stjärngardena i Washington och Anaheim.

Kämpig vinter att vänta

Just i dessa dagar är en tredjedel av NHL:s 82 matcher långa grundserie spelad och för närvarande ligger Minnesota utanför en slutspelsplats. Inte långt, men ändå och efter en ytterst stark säsong 2016-2017 är det definitivt en motgång och besvikelse i ”State of Hockey”.

Än en gång får Wild lov att sätta ner all energi i varje match fram till april för att inte tåget skall rymma. Till och med mellan Minnesota och sista Wild Card-placeringen i väst finns det två lag.

Poängmarginalen till en slutspelsplats är då det här skrivs visserligen bara en futtig poäng, men då lagen man kämpar med om de två ”vilda korten” i väst är främst Dallas, San José, Calgary, Anaheim och Chicago så är varje pinnhål i rangordningen extremt dyrköpt.

I den egna extremt tuffa Central-divisionen är vägen till en topp tre-placering och direkt slutspel verkligt krävande. Finalisten från förra säsongen, Nashville, har 10 poäng till godo på Wild. Winnipeg och St.Louis andas Pekka Rinnes lag i nacken från en poängs distans och har därmed hand om på de två övriga direkta slutspelsplaceringarna.

Mikael Granlund försöker överlista Pekka Rinne.
Pekka Rinnes Nashville ångar på i Central-divisionen. Mikael Granlund försöker överlista Pekka Rinne. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Pekka Rinne,Mikael Granlund

Sannolikheten att Predators, Jets eller Blues plötsligt tappar stinget är närmast oexisterande. Alla tre rullar på med en kombination av vasst målskytte och tät defensiv. Samtliga har dessutom målvakter i Rinne, Hellebuyck och Jake Allen som kan släcka hoppet hos anfallarna.

Även högt tippade Dallas ligger som sagt före Wild i Central och Blackhawks vana vinnargarde är i praktiken jämnsides. Bara Colorado är ett kort steg efter och ser inte riktigt ut som ett lag som har bredden för att ta upp kampen.

Minnesota lever med andra ord farligt – och dessutom på den helt yttersta gränsen av sin kapacitet.

Inget utrymme för att lagmaskineriet hostar till eller tappar kuggar

För tillfället är två av Wilds nyckelspelare ur spel: Zach Parise och topp tre-backen Jared Spurgeon. Parise, som inför säsongen 2012-2013 flyttade från New Jersey till hemstaten och –staden med stämpeln av en franchise-spelare, har inte ännu återhämtat sig från en liten ryggoperation i oktober medan Spurgeon är ur spel med en ljumskskada.

Skador är vardag i NHL och det måste varje lag kunna leva med. I Wilds fall är prestationen ändå så beroende av helheten att varje litet också tyngre bortfall blir ett ordentligt problem.

Laget har nämligen inte de där individuella storfräsarna som bara hoppar in och avgör matcher. Det har däremot alla de värsta konkurrenterna: Mark Scheifele, Vladimir Tarasenko, Patrick Kane, Roman Josi... För Wild är den enda möjligheten att jobba som ett kollektiv med ypperligt lagspel.

Och att förstemålvakten Devan Dubnyk hålls stadigt på en hög rutinnivå.

Faktiskt lite som Finlands landslag – alla motståndare kan slås, men bara med en fulländad laginsats. Det är en modell som i längden blir väldigt belastande och inte tål många korn grus i maskineriet.

Granlund och Koivu måste leverera mera – i båda riktningarna

Det är egentligen ordentligt orättvist att peka ut Mikael Granlund och lagkaptenen Mikko Koivu som lagdelar som måste höja på nivån om det skall bli en rolig vår i Minnesota. Båda två spelar nämligen bra, lämnar allt ute på isen och tar aldrig ledigt på jobbet. Spelare med högre arbetsmoral är svåra att hitta.

Problemet är det att allt jobb och slit inte – såhär långt obs! – ger tillräcklig utdelning, tillräckligt regelbundet. ”Mikke” och Mikko var förra säsongen Wilds ledande forwarder både offensivt och defensivt och det märktes i lagets poängkolumn.

Det verkar nämligen som om Wilds arbetsdryga recept som fungerde så bra ifjol har tappat en del av stinget

I år är både poängproduktionen blygsammare och den närmast osannolikt positiva plus/minus-kolumnen är under fryspunketn för båda två. Med andra ord är duon inne på fler fem mot fem-mål än man själv producerar. Det håller inte.

Ofta ser det nog ut som om något är på gång då Koivu och Granlund anfaller – och ganska ofta slutar prestationen med en god målchans. Men ställningen på resultattavlan ändras alltför sällan.

Å andra sidan så hamnar Koivus kedja den här säsongen ganska ofta att spela långa tider djupt nere i egen zon och bara försvara sig. Visserligen spelar kedjan allt som oftast mot motståndarnas bästa uppställning.

Men så är det ju i hockey – det gäller att vinna matchen i matchen.

Skridskoåkningen och skärpan på skotten vill inte räcka till

Mikko Koivus största svaghet har under hela hans NHL-karriär varit att han är lite trög på rören och han blir ju inte snabbare som 34-åring. Han är lättare än förr och sköter om fysiken exemplariskt, men som sagt – medelåldern börjar knacka på dörren.

I rinken utmynnar det här ofta i det att försvararna hinner ta udden ur anfallsbygget och alltför ofta försöker han avgöra från dålig vinkel. Hemåt blir det ofta bråttom om han kör djupt och motståndarna vänder spelet. Det vet Koivu och därför är han för tillfället ganska konservativ i sitt offensiva spel. Fyra mål på 27 matcher (8 december) drar inte ner applåder.

Mikael Granlund har jobbat mycket med skridskoåkningen och gått framåt. Men de där explosiva första skären som skulle ge honom tiondedelarna han behöver för att utnyttja sina extremt mjuka händer och spelblicken får han inte med sig. Dessutom spelar motståndarna mycket bestämt mot honom och gör allt för att han inte skall få utrymme för att spela sitt spel.

Det är ingen fråga om att inte Mikael Granlund skulla vara en verkligt bra topp sex-foward i NHL. För att vara en spelare som regelbundet avgör de riktigt viktiga matcherna skulle han ändå behöva någon specialegenskap till – skottet, skridskoåkningen, fysiken.

I matcherna mot de stora tunga lagen från St.Louis och Los Angeles såg det inte bra ut ur Koivus och Granlunds perspektiv. I anfallszonen tvingades de ut i kanterna och i den egna zonen blev de allt som oftast i underläge.

Eric Staal, Jason Zucker och Ryan Suter gör sitt

För närvarande är de tre bäst presterande utespelarna i Wild andra-/förstacentern Eric Staal, lagets ledande back, speluppbyggaren Ryan Suter och kanske framför alla andra ytterforwarden Jason Zucker.

Suter är en evighetsmaskin som tycks hålla sin nivå år ut och år in, medan Staal å sin sida har varit en verkligt bra investering. Stanley Cup-segraren och OS-guldmedaljörens karriär såg redan ut att vara på väg i en ordentlig urförsbacke, men i Minnesota har den 33-åriga älstingen i NHL-brödraskaran spelat ypperligt.

Allra vassast i Wild är ändå yrvädret Jason Zucker.

Jason Zucker firar.
Jason Zucker har imponerat stort under hösten. Jason Zucker firar. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Jason Zucker

Zucker är en lysande skridskåkare och nu också lagets bästa målskytt med 13 mål på de 27 första matcherna. Han lyckas skapa något i så gott som varje byte för tillfället. Zucker är också den pjäs som flyttas mellan Staals och Koivus kedjor för att få ansfallspelet att fungera – då Parise är borta.

Kedjan Staal, Zucker, Nino Niederreiter har tillsvidare varit en farligare trio än Koivu, Zucker, Granlund.

Tiden är kort – kraven höga

Matchtakten är grym i NHL och alla korrigeringar måste göras i full fart. För Minnesotas del börjar det bli bråttom både gällande den här säsongen och gällande den här lagstommen. GM Fletcher får annars ta en ny start inom kort.

Förväntningarna på Granlund, Koivu, Staal, Zucker, Nino Niederreiter, Zach Parise, Suter, Jared Spurgeon, Matt Dumba och målvakten Devan Dubnyk är att de skall vinna sina matcher i matchen betydligt oftare än förlora dem. Och såklart finnas friska och krya i rinken.

För att det skall lyckas kan nog också krävas att Bruce Boudreau hittar något nytt i sin verktygslåda. Det verkar nämligen som om Wilds arbetsdryga recept som fungerde så bra ifjol har tappat en del av stinget.

Tuffa månader väntar i Minnesota.

Läs mera:

Sällsynt ommöblering då Granlund slås ihop med Staal – "Jag tycker mig komma ihåg en period i Dallas förra året"

Mikael Granlund och Mikko Koivu har varit ett nästintill oskiljbart radarpar i Minnesota Wild. Men mot Anaheim Ducks ska Granlund spela med Eric Staal. Tittar man på siffrorna och hur många mål vi har gjort som lag så tycker jag att det är värt ett försök, sade tränaren Bruce Boudreau till publikationen The Athletic.

Läs också

Nyligen publicerat - Sport