Hoppa till huvudinnehåll

Forskarna brottas med mikroplasterna

Mikroplaster omringade av plankton i ett mikroskop.
Det blåa på bilden är bitar av mikroplaster omringade av plankton. Mikroplaster omringade av plankton i ett mikroskop. Bild: EPA/ALEX HOFFORD mikroplaster

Mikroplaster väcker frågor och oro, och står högt upp på forskarnas agenda.

I takt med att krav på förbud väcks runt om i världen grubblar forskarna på hur farliga partiklarna egentligen är - och var de tar vägen.

En ny studie kan bli till hjälp för att hitta den försvunna plasten. Nyligen ville en nyzeeländsk forskare se ett förbud mot glitter, som i princip är mikroplaster.

Fakta: Mikroplaster

  • Totalt produceras omkring 300 miljoner ton plast per år.
  • Hur mycket plast som hamnar som skräp i havet är okänt, men beräkningar på över tolv miljoner ton har gjorts.
  • Eftersom plast bryts ned långsamt ökar ansamlingarna i havet. Omkring 70 procent av allt skräp i haven är plast.
  • Det är en stor variation i hur plasten ser ut. Föremål som är mindre än 5 millimeter brukar kallas mikroplaster, som antingen kan bildas genom att större plastbitar bryts ned, eller att produkter redan innehåller mikroplaster, som exempelvis vissa krämer och liknande.
  • En ny studie visar att en enskild plastpåse kan brytas ned av en typ av märlkräfta till 1,75 miljoner mikroplastpartiklar.

Källa: Brittiska regeringens forskningskontor, University of Plymouth

Richard Thompson, professor i mikrobiologi vid universitetet i Plymouth, fick i samband med det ta emot förfrågningar från journalister världen över.

- Jag skulle inte vilja kalla det en storm i en tekopp, men det handlar om att sätta saker i perspektiv, säger han.

Många fiskar får plast i sig

Thompson tillhörde de första forskarna som beskrev mikroplaster och hur de under lång tid kunde ansamlas i haven. Det gjorde han år 2004.

2013 publicerade han och kollegor en studie som visade att en tredjedel av alla fiskar i Engelska kanalen hade mikroplastbitar, mindre än en millimeter stora, i sina matspjälkningssystem.

- Det var ganska överraskande hur spritt det var.

Små partiklar borta

Mikroplaster är antingen en produkt, som innehåll i smink eller glitter på en julgranskula, eller så uppstår det när större plastprodukter bryts ner till mindre.

Enligt ny forskning kan mikroorganismer bryta ner en enskild plastpåse till 1,75 miljoner mikroskopiska fragment.

Om stora plastbitar bryts ner till mindre borde de små bitarna bli fler och fler i haven. Så blir det också, fram till en-två millimeters storlek.

Därefter minskar förekomsten plötsligt, berättar Gabriel Erni-Cassola, forskare vid University of Warwick.

Ett vattenprov som innehåller en massa avfall.
Det här vattenprovet har samlats in av studerande vid universitetet i Hongkong. Vattnet innehåll mycket avfall, bland annat mikroplaster. Ett vattenprov som innehåller en massa avfall. mikroplaster,avfall

Minskningen är så pass stor att 99 procent av de små mikropartiklarna är borta när prover gjorts vid havsytan. Forskarna har funderat på om de små bitarna sjunker, äts av fisk eller helt enkelt bryts ned.

Erni-Cassola säger att ett problem är att forskarna plockar plastbitarna för hand ur de filtrerade proverna. Riktigt små mikroplaster är dessutom svåra att skilja från naturligt förekommande småpartiklar i haven.

I en ny studie tillsätts ett fluorescerande ämne som fäster på plast. Då blir de mikroskopiska plastbitarna synliga och processen kan automatiseras.

- För att upptäcka de små partiklarna, de under en millimeter, är metoden mycket effektivare än ögat. Och framförallt är det mycket, mycket snabbare, säger Erni-Cassola.

Vill se förbud

Väldigt spännande, tycker Magnus Engwall, professor i biologi vid Örebro Universitet, om studien.

Vid Örebro universitet har man börjat fundera kring andra fluorescerande ämnen som också skulle kunna avgöra vilken typ av plast proverna innehåller.

Bara 2016 såldes 480 miljoner plastflaskor.
Bara 2016 såldes 480 miljoner plastflaskor. Bild: EPA/Rolex Dela Pena plastavfall,plastflaskor

Även om haven är fyllda av mikroplaster - och djur får i sig dem - är forskarna osäkra på hur farligt det är.

- Det har varit ett enormt publikt intresse. Man tänker på plast på stränder och det går att knyta an till något man varit med om. Då är det lätt att bli bekymrad, säger han.

Person samlar upp plastsavfall i en sopsäck på skräpig strand.
Insamling av avfall - bland annat plast - på en strand. Person samlar upp plastsavfall i en sopsäck på skräpig strand. Bild: Mostphotos plastavfall,Nedskräpning,stränder

Magnus Engwall tycker ändå att det finns skäl att försöka minska plastutsläppen.

Och även om plasten i sig kanske inte är farlig, finns teorier om att andra miljögifter fäster på mikroplaster, som därigenom kan bli farliga för marina djur.

Kassen "ikoniskt" steg

Även Richard Thompson är positiv till ett förbud mot mikroplaster i kosmetika. Plasten används exempelvis i krämer för skrubbeffekt, eller för att produkten ska kännas mjukare.

En 125-millilitersförpackning kan ha närmare tre miljoner små partiklar i sig. De hamnar i avloppet när innehållet sköljs av kroppen.

Plastkassar
Börjar plastkassens saga vara all? Plastkassar Bild: Yle plastavfall,Kasse,matkasse

I takt med att medvetenheten ökat har flera länder infört åtgärder mot plastpåsar. Ett viktigt symboliskt steg, även om plastpåsar står för en liten del av plasten i havet.

- För att verkligen nå framsteg kring nedskräpningen i havet måste vi titta på föremålen vi tar med oss hem i plastkassen, och där kan förbud mot mikroplaster i kosmetika vara ett bra första steg, säger Thompson.

Plastskräp
Plastskräp Bild: BARBARA WALTON plastskräp

Text: FNB-TT-Gustav Sjöholm

Läs också

Nyligen publicerat - Utrikes