Hoppa till huvudinnehåll

Simonsen: Vegas trotsar alla odds – så här fantastiskt skulle det aldrig gå

Vegas Golden Knights firar mål.
Erik Haula, David Perron och James Neal har alla storimponerat för Vegas den pågående säsongen. Vegas Golden Knights firar mål. Bild: AFP / Lehtikuva Vegas Golden Knights

Det kunde inte ha börjat bättre. Varken för NHL eller Vegas Golden Knights själv. Sensationsklubben har satt käppar i munnen på alla kritiker – som nu tvingats krypa till korset, skriver Yle Sportens Mattias Simonsen.

Lördagskväll i Las Vegas-arenan. Hemmalaget Golden Knights tar sin tredje raka – och totalt sjätte seger på sju matcher. Jublet är öronbedövande när William Karlsson klämmer in pucken i förlängning mot St. Louis.

Det har gått över två månader sedan den där matchen, men Golden Knights fortsätter att ånga på. Senast i natt föll Nashville Predators, fjolårets Stanley Cup-finalist, med klara 3-0 – förstås på hemmais.

Men vi börjar med att vrida tillbaka klockan.

Som de flesta andra var jag skeptisk till hela projektet som stavades NHL-hockey mitt i ytterligare en ökenstad.

Men i Vegas kunde man åtminstone det där med show.

Det var just så här det skulle se ut

Efter att ha stigit av bussen på The Strip är det festivalstämning längs hela den ett kvarter långa gågatan till arenan. Barerna tutar ut partymusik och hajpar Golden Knights för fulla muggar.

Inne i arenan möts man av verkligheten. Eller åtminstone den verklighet man hade föreställt sig.

Kortsidan är fylld av St. Louis-fans. Köerna till barerna är långa – och priserna skyhöga.

– 18 jävla dollars för en drink?!, utbrister en äldre herreman i Vegaströja.

Det var just så här man hade förväntat sig att det skulle se ut.

Matchen kör igång. Bortalagets anhängare som omringar oss är högljudda, och vet när och hur man ska reagera på det som händer på isen i motsats till vissa Vegas-anhängare. Magnus Pääjärvi-Svensson gör 1–0 – men sen kommer Malcolm Subban igång.

”SUUUUUU”-ropen fyller hallen varje gång Subban gör en räddning. Det känns som att man sitter i Boston. Plötsligt har matchen vänt. Det står 2-1 till hemmalaget och festen är igång också inne i hallen.

Subban skadar sig. Oscar Dansk ersätter honom mellan stolparna och släpper in det första skottet på mål. St Louis-fansen vädrar morgonluft. ”Oooooscaaar, Ooooooscaaar”. Det känns som att man tittar på Pippi Långstrump.

Men i förlängningen exploderar allt. William Karlsson avgör. Vegas har vunnit. Igen.

Festen har aldrig tagit slut

Jag medger, det här var inte det jag förväntade mig. Jag brukar sällan vara skeptisk när jag går på matcher, men den här gången var jag det. Förvisso var det en förlängningsseger i prime time på en lördagskväll, men stämningen är fantastisk.

Det bästa? Över två månader senare har festen inte ännu tagit slut. Enligt ESPN:s statistik snittar Vegas 17,854 åskådare per hemmamatch – 102,8 procent av hallens kapacitet. För jämförelsens skull kan man nämna Carolina med ett publiksnitt på 66,9 procent av kapaciteten i Raleigh.

Vegas-anhängare firar.
Las Vegas-borna har hittat till arenan. Vegas-anhängare firar. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Vegas Golden Knights

Visst, man kan förklara en del med den enorma mängden turister som åker till Vegas för att se favoritlaget spela i nöjeshuvudstaden. Med betoning på en del.

Samtidigt beror det dessutom helt säkert på det Vegas klarat av att göra på isen. 27 segrar på 38 matcher. För tillfället har laget radat upp åtta raka tvåpoängare.

Det är inte bara osannolikt – utan ofattbart bra.

Otippad framgångssaga

Efter expansionsdraften var de flesta överens om att Vegas tydligt valt att satsa på framtiden. Man lät sig bli övertalad att ta emot val i draften istället för att välja de bästa tillgängliga spelarna. Utbudet hittas till exempel i Yle Sportens genomgång av de tillgängliga spelarna inför expansionsdraften.

Det ledde också till att Erik Haula fick sadla om.

Men med spelare som Haula, med 14+13 på 34 matcher, i spetsen har Vegas klarat av att skapa något unikt. Allra bäst? Svensken Karlsson.

Karlsson har visat sig kunna prestera på den absoluta toppen. Det visste inte minst Columbus GM Jarmo Kekäläinen, men det var nog inte många som hade förväntat sig att han skulle vara mogen redan nu att etablera sig i eliten.

Vegas Golden Knights firar mål.
Säsongen 2017-18 har varit ett enda firande för Vegastruppen. Vegas Golden Knights firar mål. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Vegas Golden Knights,Erik Haula,David Perron,James Neal,Jonathan Audy-Marchessault

Men det krävs mer än bara spelare som presterar på topp personligt. Frågar man David Perron – ytterligare en forward som ”överpresterat” under Vegas sanslösa formtopp – handlar det om en genuin iver att visa vad man går för.

– Mitt liv hade kastats om totalt, men jag såg det som en möjlighet – jag var bara tvungen att utnyttja chansen. Och det är det jag minns från våra första träningar. Alla tänkte likadant. Det här är vår chans, förklarar Perron i The Players’ Tribune.

Det konstaterade också björneborgaren Haula inför säsongen. Sejouren i Vegas var en chans att skriva ett helt eget kapitel historia.

Så som det ser ut nu är det precis vad Perron, Haula och Karlsson håller på med.

En bidragande orsak har förstås varit målvaktsspelet. Framförallt av Malcolm Subban. Att Marc-Andre Fleury skulle vara stabil var det aldrig någon fråga om, men att Subban skulle hålla laget i liv då den tidigare Pittsburgh-keepern skadade sig beskriver perfekt hela fenomenet ”Vegas Golden Knights”.

Malcolm Subban och Erik Haula.
Malcolm Subban och Erik Haula. Malcolm Subban och Erik Haula. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Erik Haula,Malcolm Subban

Tankarna förs oundvikligen till hur ”SUUUUU”-ropen ekade i arenan den där lördagskvällen i oktober.

Win-win för NHL

Ur NHL:s synvinkel är Vegas en ännu större framgångshistoria. Som redan tidigare konstaterat var det casinostadens unika status som lockade NHL dit. Staden huserade inte ett endaste proffslag före NHL flyttade in.

Men det var inte bara därför NHL hade ställt in siktet på Nevada. I Vegas har man nämligen hittat en naturlig rival för granndelstatens Arizona Coyotes – som för sin del fortfarande agerar mardrömsexempel för hur det publikmässigt kan gå, också för Vegas.

Lyckas NHL här etablera en ny rivalitet kan Coyotes också plötsligt bli mer lockande för ortsborna.

Det känns oundvikligt att dra paralleller till Seattle – som redan verkar ha garanterats nästa NHL-lag. Ett lag i Seattle skulle i bästa fall skapa en ny rivalitet också för Vancouver Canucks – vilket i sin tur alltid leder till mer klirr i kassan.

En annan, och framförallt större fråga är ändå hur divisionerna skulle delas upp då Seattle får sitt nya NHL-lag. Det är mer än givet att Seattle skulle platsa i Stillahavsdivisionen – men då måste någon bort. Arizona skulle kanske vara det logiska alternativet, men vad händer då åt den nyuppfunna rivaliteten mellan Golden Knights och Coyotes?

Som tur har klubbägarna några år på sig att klura ut den nöten.

"NFL kommer aldrig att lyckas här"

Det är också några år tills NFL flyttar in och rör om i getingboet. Tidigare i år konstaterade jag att Raiders flytt till casinostaden kan ställa till det för Bettman & co – men är det faktiskt så?

Dags att gå tillbaka till den där lördagen i slutet av oktober.

– Nej, ingen väntar på att NFL kommer hit, menade nämligen en taxiförare tidigare under dagen.

Förklaringen var ganska logisk.

– Alla i Las Vegas följer med NFL, och har redan egna favoritlag. Jag känner personligen inte en enda Raiders-fan, så jag har svårt att tro att de kommer att lyckas här, förklarade han.

– Men ishockey är alla galna i nu. Alla talar om Golden Knights, tillade han.

Så pass svartvit är ändå inte frågan. Men den ger en liten insyn i hur underskattat Golden Knights chanser egentligen var.

Mycket kommer att hända före säsongen 2020-21 kör igång, då både Las Vegas Raiders och Seattles NHL-lag potentiellt kan ha rört om i grytan.

Rekorden hägrar

Vad väntar då härnäst för Vegas Golden Knights? Att rekordslakten fortsätter är väl inte en högoddsare.

Vegas har redan stått för den bästa inledningen någonsin av ett expansionslag, och rekordet för både flest segrar och mest poäng hägrar redan nu.

Florida Panthers och Anaheim Mighty Ducks vann båda 33 matcher sin första säsong 1993-94, och Florida knep totalt 83 poäng den säsongen. Att Vegas når den milstolpen är minst sagt sannolikt.

Den bästa säsongen någonsin av ett nytt lag i ligan gjorde Colorado Avalanche, som säsongen 1995-96 efter flytten från Quebec City knep 104 poäng och avslutade våren med ett Stanley Cup-mästerskap. Men man hade ju som känt några blivande Hall of Fame-lirare i uppsättningen.

Just nu känns ändå 104 poäng inte ens så utopistiskt för det glödheta Golden Knights. Det mest spännande är att ingen i nuläget vet hur långt den här truppen kan gå.

Därför ska vi njuta av varje sekund.

Ps.

Teemu Pulkkinen har gjort 9+17 på 34 matcher för farmarlaget Chicago Wolves i AHL. Så länge Vegas presterar på topp kommer målskytten inte att kunna drömma om den där omtalade sista chansen i NHL.

Om Eeli Tolvanen, trots en mindre bländande insats i JVM, lämnar Jokerit då säsongen är över är det inte helt osannolikt att Pulkkinen gör en comeback i Helsingfors då KHL-säsongen 2018-19 kör igång.

Läs också

Nyligen publicerat - Sport