Hoppa till huvudinnehåll

Elon Musk rullar ut sin stora kanon: Är det här raketen som ska ta oss till Mars?

Falcon Heavy-raket i flykt, som konstnären ser det.
Falcon Heavy-raket i flykt, som konstnären ser det. Bild: SpaceX SpaceX,Falcon Heavy

Rymden behöver nya hjältar. Nya upptäcktsresande och erövrare som sticker ned mänsklighetens flagga i marken i andra världar.

För att inte tala om att vi behöver återvända till månen. Faktum är att det är en obligatorisk övning inför den kommande stora utmaningen, att åka till Mars. Vi behöver återerövra månen, men inte bara det, vi behöver etablera en permanent närvaro där.

Och för att lyckas med det och allt det andra så behöver vi någonting som tar oss dit.

Och snart kommer vi att ha någonting ditåt, för första gången på nästan 50 år, när det privata amerikanska rymdfartsföretaget SpaceX förbereder sig på att rulla ut sin stora kanon: Falcon Heavy.

Den kommande tunga bärraketen Falcon Heavy, som enligt nuvarande planer ska få sin jungfruflygning innan januari månad är till ända, kommer enligt beräkningarna att vara kapabel till att lyfta drygt 54 ton frakt till låg omloppsbana runt jorden, jämfört med drygt 13 ton för SpaceX nuvarande trotjänare Falcon 9.

Amerikanska rymdraketer, nuvarande och planerade.
Amerikanska rymdraketer: tidigare, nuvarande och planerade. Amerikanska rymdraketer, nuvarande och planerade. raketer,Space Launch System

Världen har inte skådat en bärraket i klass med Falcon Heavy sedan den mäktiga gamla Saturn V som lyfte Apolloastronauterna mot månen. Faktum är att Saturn V:s härskarstatus fortfarande är ohotad, Falcon Heavy kommer inte ens att komma nära dess lyftkraft (140 ton till låg omloppsbana).

Till rymden i budgetklass

Men att peta Saturn V från tungviktstronen var inte heller Elon Musks syfte med raketen. Hans syfte är utveckla en tung bärraket som inte ruinerar den som köper en biljett till den. Han vill göra den tunga rymdfarten tillgänglig för – tja, inte precis alla, men så många som möjligt.

Och så är det ju det där med Mars. Elon Musk har Mars på hjärnan. För att uttrycka det milt.

Följaktligen så kommer frakten ombord på den stundande jungfruflygningen med Falcon Heavy att bestå av ett exemplar av Musks egna vinröda Tesla Roadster-bilar, med Mars som destination.

Där kommer bilen sedan att kretsa kring den Röda planeten i en vid omloppsbana, långt in i den avlägsna framtiden.

Här är bilen som Elon Musk ska skicka till omloppsbana runt Mars.
Här är bilen som Elon Musk ska skicka till omloppsbana runt Mars. Här är bilen som Elon Musk ska skicka till omloppsbana runt Mars. Bild: SpaceX Tesla Motors,SpaceX

Kosmisk parkeringsplats

Som Musk själv säger i en tweet: “Jag är förtjust i tanken på en bil som glider till synes för evigt genom rymden, för att kanske en dag, miljoner år i framtiden, upptäckas av utomjordiska besökare.”

Sådant där som vi vanliga dödliga gjorde med Lego, i våra lekar då vi var små, gör Elon Musk med riktiga raketer och riktiga bilar. Tja, det är hans pengar, hans bil och hans raket.

Och så ska vi ju minnas att Musk uttryckligen försöker utveckla ett sätt att göra det här utan att ruinera sig totalt. Nyckelordet med Falcon Heavy, liksom med SpaceX trotjänare, den lättare Falcon 9 (18 avfyrningar bara i fjol), är återanvändbarhet.

Det här är någonting som SpaceX hittills är rätt ensam om. SpaceX har under de senaste åren lärt sig att landa sina raketers första steg efter att de har gjort sitt, och målet är att göra detsamma med Falcon Heavys tre separata första steg.

Serietillverkning

Falcon Heavy består alltså av tre identiska Falcon 9-raketsteg fastspända vid varandra, med inalles 27 stycken Merlin 1D-raketmotorer. Att utnyttja identiska komponenter gör produktionen av raketerna enklare, snabbare och framför allt billigare.

Falcon 9-raket i hangaren
Första steget till en Falcon 9 i hangaren. En Falcon Heavy har tre av de här monterade parallellt. Falcon 9-raket i hangaren Bild: SpaceX Falcon 9,SpaceX

För att göra en jämförelse med de gamla Saturn V-bjässarna: att avfyra en Saturn V kostade, omvandlat till dagens dollars, cirka 1,25 miljarder dollar per gång. Av den summan utgjorde konstruktionskostnaderna 700 miljoner dollar.

Att bygga och avfyra en Falcon Heavy, däremot, innebär en betydligt mer överkomlig nota: Elon Musk har beräknat att en avfyrning upp till hög, geosynkron omloppsbana (GTO) skulle kosta 90 miljoner dollar.

Mindre än en tiondel av kostnaden för en Saturn V, med andra ord. Eller jämfört med den gamla rymdfärjan, Nasas trotjänare de senaste trettio åren eller så, den var till och med dyrare än Saturn V: 1,5 miljarder dollar kostade varje avfyrning av rymdskytteln.

Rymdskytteln Discovery
Rymdfärjan på startplattan. Rymdskytteln Discovery Bild: EPA/Gary I. Rothstein rymdskyttel

Hela rymdskyttelprogrammet, som i sin helhet bekostades av skattebetalarna, kostade sammanlagt mer än 200 miljarder dollar under åren 1972 till 2011 då skyttlarna togs ur bruk.

Lågprisfrakt

Med en prislapp på 90 miljoner dollar innebär det att fraktkostnaderna på en Falcon Heavy skulle bli omkring 3240 euro per kilo upp till hög omloppsbana.

Det betyder att till exempel jag i princip skulle ha råd att skicka ut en egen liten Cubesat-satellit (vikt 1,33 kg) i rymden ombord på en Falcon Heavy.

Nå, men det återstår att se var priset landar bara SpaceX får igång produktionen och själva trafiken med de tunga raketerna. Vi är liksom inte riktigt där ännu, mycket kan gå snett innan Falcon Heavy är lika stabil och pålitlig som sin lillebror, Falcon 9.

Faktum är att Elon Musk själv har sagt att han ser det som en stor vinst om jungfrufärden lyckas ens till den grad att raketen ens stiger tillräckligt långt från startplattan att raketen inte skadar plattan då raketen exploderar.

Startplattan i fråga är ingen mindre än den legendariska gamla Launch Pad 39, den som också i tiderna fungerade som avfyrningsplats för månfärderna.

Avsiktlig underdrift

Men det är klart, Musk vill ju gardera sig inför ett eventuellt misslyckande, han vill ha ryggen fri om det går i stöpet, så att han kan säga att “vad var det vi sade, det här var bara ett test, sådant händer”.

Sannolikare är nog att ingenjörerna på SpaceX jobbar häcken av sig för att ingenting ska gå snett, för mycket av företagets (och Musks personliga) prestige rider på den här raketen.

Ända sedan planerna för den tunga bärraketen offentliggjordes 2004 har det blivit något av ett stående skämt i branschen, att snart är Falcon Heavy här. Raketen var först tänkt att få sin premiär 2013, men det visade sig vara ett betydligt knepigare pussel än någon hade kunnat ana, så vi väntar fortfarande.

En Falcon Heavy-raket som lyfter.
Innan januari är slut? En Falcon Heavy-raket som lyfter. Bild: SpaceX Falcon Heavy,SpaceX

Men nu börjar det av allt att döma dra ihop sig till start. Falcon Heavy visades för första gången upp för publiken då den rullades ut på startplattan strax före årsskiftet. Sedan dess har förberedelserna och torrkörningarna pågått för högtryck inför jungfruflygningen som alltså enligt planen ska äga rum mot slutet av januari.

Men vi får väl se vad det blir. Att få tre stycken väldiga raketer med nio motorer per styck hopspända vid varandra, sida vid sida, är en helt annan svårighetsgrad än att “bara” flyga med en ensam Falcon 9.

Kräver nytänkande

Tre raketer hopspända vid varandra beter sig inte som sina individuella komponenter då de flyger var för sig. Hoplänkandet ändrar aerodynamiken, belastningarna, vibrationerna och allt annat totalt, som Elon Musk själv har sagt i intervjuer.

Kort sagt, det är inte samma gamla Falcon 9 gånger tre. Det är en helt ny raket, som SpaceX måste lära sig handskas med, helt och hållet från ruta ett.

Men sedan då de får saker och ting under kontroll så blir det ju fest hela dagen för oss fans av rymdfart och raketer. Kan vi månntro hoppas på att det blir verklighet av Elon Musks planer på att skicka två rymdturister på en resa runt månen, i stil med gamla Apollo 8?

Enligt planerna skulle den resan äga rum redan i år, med företagets ännu oinvigda bemannade rymdkapsel Crew Dragon som farkost.

Få se vad det blir av den turen runt månen. Först borde Crew Dragon provflygas och fås godkänd för bemannade flygningar, och göra en eller ett par bemannade turer till Internationella rymdstationen, vilket finns i planerna. Vi får återkomma till den saken.

Efter Falcon Heavy

Men Musk och gänget får hur som helst lägga på ett kol om han vill njuta av äran att ha världens största och starkaste raket en längre tid. Nasa jobbar ju på sitt SLS (Space Launch System), som inkluderar en bärraket som till och med får den mäktiga Saturn V att blekna.

Enligt Nasas nuvarande planer ska SLS få sin jungfruflygning i slutet av 2019, men sådana här planer tenderar att vara föga mer än fromma förhoppningar.

Elon Musk tänker i varje fall inte vila på lagrarna när Falcon Heavy en gång flyger. En helt ny, betydligt tyngre raketfamilj med kodnamnet BFR (jo, det står för Big Fucking Rocket) finns på ritbordet.

Spacex kommande raketer.
Dagens Falcon-raketer och framtidens. Spacex kommande raketer. Bild: SpaceX SpaceX,Falcon 9

Och ska vi vara helt ärliga så kommer det att bli nödvändigt om Musks superambitiösa planer på att resa till Mars och rentav kolonisera planeten ska bli verklighet.

För ett storskaligt avancemang mot Mars krävs det betydligt större doningar än den i och för sig imponerande Falcon Heavy. Men ska någon fixa det så är det antagligen Elon Musk.

Fast kom ihåg att ta hans tidtabeller med ett par nypor salt.

Läs också

Nyligen publicerat - Vetenskap