Hoppa till huvudinnehåll

Riikka Välilä om det svåra beslutet: "Teemu Selänne gav mig goda råd"

Riikka Välilä, Damlejonen, OS 2018.
Riikka Välilä (längst till vänster) går för ännu en OS-medalj. Riikka Välilä, Damlejonen, OS 2018. Bild: Lehtikuva Riikka Välilä,Finlands damlandslag i ishockey

Damlejonen är taggade för att knipa ett OS-brons – och de gör det med en 44-åring i spetsen. Riikka Väliläs spelarkarriär går mot sitt slut, men Teemu Selännes "One more year" är bekant. Hemma-VM nästa år lockar.

När Damlejonen tar sig an OAR i bronsmatchen på onsdag morgon finsk tid är det samtidigt Riikka Väliläs sista OS-match. Och den här gången är det på riktigt.

– Jag har fått den frågan ganska många gånger, men om fyra år är jag ju 48 år och det är nog för mycket, säger Välilä.

Riikka Välilä (HV71) är den enda damhockeyspelaren i hela OS-turneringen som var med redan i Nagano 1998, då damhockeyn togs med i OS-programmet.

– Jag har jättebra minnen, säger Välilä.

– Det var ju så stort och lite overkligt. Och så spelade vi så bra, tog OS-brons, så det är verkligen ett minne för livet.

Riikka Välilä skrinnar med pucken.
Riikka Välilä håller till i HV71. Riikka Välilä skrinnar med pucken. Bild: imago/Bildbyran/ All Over Press Riikka Välilä,HV71 Dam

Hon toppade dessutom poängbörsen med tolv poäng på sex matcher. Men medaljen hade också en baksida. Riikka Välilä kämpade med svåra smärtor i höger knä. I praktiken betydde det att hon knappt kunde träna, bara spela matcherna.

– När jag spelade kände jag inte av smärtan, men efteråt var knäet ju rejält svullet och ont.

Läkaren: Slutspelat efter operationen

Efter tretton (!) operationer kunde Välilä börja med rehabilitering. Målet var att få knäet i sådant skick att hon kunde leva en normal vardag utan smärtor. Läkaren varnade redan före operationen att hon inte kommer att kunna spela hockey längre.

Men rehabiliteringen gick bättre än väntat – mycket tack vare hennes envishet och målmedvetenhet.

– Läkaren frågade om jag gjort alla rehabpass som jag uppmanades göra och jag svarade: Jo, men jag gjorde nog många fler pass än man rekommenderade, säger hon och skrattar.

Men vägen tillbaka till toppen var lång och snårig.

Inför OS i Salt Lake City 2002 hade Riikka Välilä redan bestämt sig, det får bli hennes sista OS. Säsongen var tung på många sätt och egentligen var hon ganska trött på hockeyn.

– Det kändes naturligt. Jag började närma mig 30-årsgränsen och jag det var dags att fundera på jobb och på att bilda familj.

Salt Lake City slutade i en enorm besvikelse, Sverige vann över Finland i bronsmatchen.

Från trebarnsmamma till toppidrottare

Åren gick och Riikka Välilä – numera trebarnsmamma – jobbade som fysioterapeut i Ljungby i södra Sverige dit hon flyttade med sin man, tidigare hockeyspelaren Mika Välilä.

Men sakta men säkert växte tanken fram hos Välilä, vad händer om hon börjar träna på allvar igen?

Resten är historia. 2013 började hon spela för JYP i damernas FM-serie. En vardag som krävde en hel del resor och hjälp av föräldrar och svärföräldrar då familjen var bosatt i Sverige, men hon spelade i Jyväskylä. När laget sprack efter mästerskapet 2016, blev Väliläs klubblag HV71 i SDHL.

Ny besvikelse i Sotji

Riikka Välilä har inte stuckit under stol med hur enorm besvikelse Finlands femteplats i OS i Sotji var både för henne personligen och för hela laget. Drömmen om att kunna ta en OS-medalj till såg ut att vara alldeles inom räckhåll. Men så gick Damlejonen och förlorade mot Sverige i kvartsfinalen.

Damlejonen, OS 2014.
För fyra år sedan åkte Lejonen på stryk i OS-kvarten. Damlejonen, OS 2014. Bild: All Over Press Finlands damlandslag i ishockey

Men frågan är om Välilä skulle ha fortsatt till Pyeongchang utan den erfarenheten. Men nu är hon här och det riktigt syns hur hon njuter.

– Tjejerna i laget är så fina, inte bara som spelare utan också som människor. Jag har njutit av varje sekund av att få spela med dem, säger hon.

Hemma-VM lockar

Hennes sista OS, javisst. Men om det blir Riikka Väliläs sista match i lejontröjan återstår att se. Hemma-VM om ett år lockar.

– Jag skulle ljuga om jag sade att det inte intresserar. Men vi får se. Jag tar en säsong i taget.

Hon berättar att konsten att avsluta idrottarkarriären var något hon talade med Teemu Selänne om under presidentens självständighetsdagsmottagning. Selänne gjorde ju sitt ”One more year” till lite av ett varumärke.

– Teemu rådde mig att fundera i lugn och ro. Låta saker sjunka in och känna efter. Och så är det viktigt att man har någonting annat som känns viktigt, berättar Riikka.

Damlejonens första kvinnliga chefstränare?

Men när den dagen kommer att Riikka Välilä känner att hon har gjort sitt som spelare, så vill hon gärna fortsätta med hockeyn i någon form. Att vara tränare intresserar mycket.

Riikka Välilä, OS 2018.
Riikka Välilä är laddad för bronsmatchen. Riikka Välilä, OS 2018. Bild: Yle/Anki Karhu Riikka Välilä

Helst skulle hon träna flickor, åtminstone till en början. Men vem vet, kanske hon blir Damlejonens första kvinnliga tränare?

– Nja, det finns nog andra bra och mer erfarna damtränare som står före mig i kön, säger hon och skrattar.

Laddad inför bronsmatchen

När Damlejonen möter OAR i bronsmatchen på onsdag morgon finsk tid är det ett gäng laddade, medaljsugna damer som åker in på isen.

– Vi slog dem i gruppspelet och vet hur vi ska spela mot dem för att ta medalj, säger Välilä med eftertryck.

Matchen FIN–OAR sänds direkt klockan 9.40 och refereras på svenska av Anki Karhu.

Läs också

Nyligen publicerat - Sport