Hoppa till huvudinnehåll

NHL-kolumnen: Vild kamp om wild card-platserna – hälften av ligans lag blir utanför slutspelet

Anders Nordenswan skriver NHL-kolumner för Yle Sporten.
Anders Nordenswan skriver NHL-kolumner för Yle Sporten. Anders Nordenswan skriver NHL-kolumner för Yle Sporten. Bild: All Over Press / Yle Florida Panthers,NHL

Om en månad är NHL-grundserien förbi. Sista omgången spelas den 7 april och senast då vet vi vilka 16 lag som är med och vilka 15 som blir utanför slutspelet. Ännu har lagen kring 15 matcher kvar och kampen om de två sista biljetterna per konferens till slutspelet är frenetisk. I öst handlar det närmast om fyra lag, medan hela åtta lag i väster ännu kan åka hiss i båda riktningarna.

En vanlig men helt falsk myt om NHL är att en stor del av grundserien bara är en transportsträcka som ofta präglas av oinspirerat spel. Ingenting skulle kunna vara längre från sanningen i dagens NHL.

Från och med mitten av november har drygt 20 av ligans 31 lag spelat varje match med slutspelskniven mot strupen. Det har med andra ord inte funnits något utrymme för mellandagar på snart fyra månader. Nästan match som match är därför värd att se.

Och trots att det finns riktigt ordentligt med sådant man kan klandra NHL-cheferna för, så har de minsann lyckats skapa en serie som aldrig går på tomgång.

Tacka lönetaket – och såklart det att hälften av lagen slutar sin säsong då grundserien är över. Ingen inflation på slutspelsplatser i NHL.

I och med en ganska konservativ övre total lönegräns per lag är det omöjligt att rusta upp med galaktiska trupper som i fotboll. Skillnaden mellan spelarmaterialet i ligans bästa lag och de sämsta är mindre än i någon annan idrotts toppliga.

Något som exemplifieras av hur expansionslaget Vegas Golden Knights hittills samlat tredje mest poäng av samtliga ligans 31 lag. Eller av hur hela ligans jumbo i fjol, Colorado Avalanche, ett år senare för fullt är med i kampen om en av de 16 slutspelsstolarna.

Vegas Golden Knights firar mål.
Vegas ett topplag - vem hade trott det? Vegas Golden Knights firar mål. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Vegas Golden Knights,Erik Haula,David Perron,James Neal,Jonathan Audy-Marchessault

Mindre vågor i öst

När först Boston Bruins före årsskiftet och sedan Pittsburgh Penguins efter nyår i snabb takt steg till klara och tydliga direkta slutspelsplatser, så lade det sig ett visst lugn över östra konferensen.

Det var klart att Tampa, Washington, Pittsburgh och Boston är lagen som bestämmer var skåpet står. Lägg till att ungtupparna från Toronto har en talangmängd som bara måste ge resultat, så har de tre direkta slutspelslagen från ojämna Atlantic-divisionen gjort undantaget i regeln.

Lightning, Bruins och Leafs hade spikat läget redan i god tid.

Metropolitan-divisionen är andra bullar. Washington har sett slutspelsklart ut hela säsongen. Pittsburgh satte in stora växeln just då det behövdes och också Philadelphia Flyers ser nu, med en månad kvar, ganska slutspelssäkra ut.

Det ska ändå sägas att i den häxkittelaktiga Metropolitan-divisionen kan vad som helst hända. För vem hade vid nyår trott att Islanders och Rangers blir nästsist och sist Metropolitan?

Hur som helst så finns det fortfarande två mycket dyrbara wild card-biljetter (fråga bara i Nashville) kvar att lösa in till slutspelet i den östra konferensen.

Barkov leder Floridas ursinniga spurt

Deltstaten Florida har ett lag som år efter år ser ut som potentiella Stanley Cup-mästare och ett lag som i ett par år sett ut som en panter på hal is.

Trots en trupp som inte alls såg dålig ut på pappret, så verkade Florida Panthers helt avsågade från slutspel vid årskiftet. Och samma gällde fortfarande vid månadsskiftet januari-februari.

Inget tydde på att Aleksander Barkov & co skulle kunna ta upp kampen om ett wild card med lagen på placeringarna fyra till åtta i Metropolitan.

Men sedan starten av februari är det som om pantrarna fått senap under svansen: 12 segrar på 16 matcher och dessutom en förlust efter oavgjort vid 60 minuter. Det gav 25 poäng mellan den 1 februari och 8 mars! Bara Nashville har gått starkare.

Med andra ord är Florida Panthers östra konferensens formstarkaste lag sedan första februari. Och till och med bara bättre har det blivit: Under tvåveckorsperioden 22.2–8.3 samlade Panthers 13 poäng av 14 möjliga på sju matcher.

Nashville vann såklart alla sina sju matcher under samma period, men ”Pekkators” härjar ju i västra konferensen.

Pekka Rinne i duell mot Edmontons Connor McDavid
Pekka Rinne. Het finne. Pekka Rinne i duell mot Edmontons Connor McDavid Bild: Rex Features Ltd 2012 / All Over Press Pekka Rinne,NHL,Nashville Predators

Bäst av alla i den glödheta panterflocken är Tammerforskillen Aleksander Barkov.

”Sasha”, som klivit in bland ligans 20 bästa i poängligan, har i sina tio senaste matcher (läget 8.3) stått för helt makalösa 7+9 och han bär verkligen Florida på sina breda axlar för tillfället (att han sedan "endast" är den nästhetaste NHL-tammerforsaren för tillfället är en annan historia).

Om – och det är nästan så man vill säga när – Panthers tar sig till slutspel, så kommer Aleksander Barkov att finnas med i snacket om Hart Trophy.

New Jersey, Columbus – eller Carolina?

Av lagen som kämpar om de två vilda korten till slutspelet från östra konferensen finns alla förutom Florida i Metropolitan. Och alla är påtagligt formsvaga.

Under tidsspannet 1.2–8.3 är Panthers konkurrenter New Jersey, Columbus, Carolina och New York Islanders 16:e (18 poäng), 22:a (15), 23:e (15) respektive 28:e (12) av ligans 31 lag.

Slår man då fast antagandet att Florida med stor sannolikhet fortsätter att vinna mer matcher än förlorar och tar det ena vilda kortet, så vart går det andra?

Islanders tycks helt ha tappat konsten att spela vinnande hockey och ingenting talar för att kursen vänder. New York blir helt utan slutspel.

Av de tre tre övriga kandidaterna är det sannolikt att samtliga – Devils, Hurricanes och Blue Jackets – kommer att vinna ungefär hälften av sina återstående matcher.

Och då är det enkel matematik att räkna ut att New Jersey, som i skrivande stund har tre poäng till godo på Columbus och hela sju poäng på Carolina, tar det sista vilda kortet.

Speciellt som Devils Taylor Hall är en matchvinnare av rang.

Florida och New Jersey blir alltså wild card-lagen som gör Tampa Bay, Boston, Toronto, Pittsburgh, Washington och Philadelphia sällskap i slutspelet.

Vilda västern

Om det är svårt att hitta andra riktigt formstarka lag i östra konferensens wild card-race än Florida, så gäller det motsatta i västra konferensen. Det kommer att bli några riktigt bra lag utanför slutspelet.

Bara tre lag: Nashville och Winnipeg i Central-divisionen och Vegas i Pacific-divisionen sitter tryggt i slutspelsbussen.

Efter den trion är det åtta lag inom åtta poäng – och fem får utrymme i slutspelet. Tre via placeringar i den egna divisionen och två via en verkligt vild wild card-slutspurt.

Inget andrum i Pacific

Tar vi den på ytan lugnare Pacific-divisionen, så är tre av åtta lag helt uträknade: Luften gick ur Edmontons, Vancouvers och Arizonas säsonger redan under det förra kalenderåret.

Överlägset ledande Vegas skulle å sin sida i princip kunna förlora alla sina resterande matcher utan att missa slutspelet.

Men mellan Vegas och Edmonton finns Anaheim, San José, Los Angeles och Calgary alla inom fyra poäng. Två av lagen kommer dessutom att ta direkta slutspelsplatser.

De två övriga får gå en blodig kamp om två wild card-biljetter, vilka båda två mycket väl kan gå till fyran och femman i Central-divisionen. Med andra ord blir andra och tredje placeringen oerhört värdefulla.

Speciellt Ducks och Kings är lagbyggen som är konstruerade för att bli svåra att tas med i en bäst av sju-serie.

Ser man på formkurvan under den senaste månaden (8.2–8.3) är Ducks åtta i hela ligan (12 matcher/18 poäng), Sharks trettonde (13/15), Kings sjuttonde (13/14) och Flames tjugoförsta (15/14).

Rätt så sannolikt då att Ducks med ligans kanske bästa centerkvartett är bland de tre första i Pacific. Och att Flames som varit i nästan fritt fall sedan årskiftet blir utanför slutspel.

Men Los Angeles och San José har några intensiva veckor framför sig. Det gäller att bli minst trea i Pacific – wild card-biljetten blir nämligen svår att fixa.

Ännu tuffare i Central

Ingen som följer med NHL har kunnat undgå att Nashville är största favorit att gå till final från västra konferensen. Eller att Winnipeg är Nashvilles sannolika motståndare i den egna divisionens final. De här två lagen har kunnat packa sina slutspelsväskor redan för länge sedan.

Svettigt värre då för Minnesota, Dallas och Colorado. St. Louis som rent matematiskt fortfarande finns med i racet kastade däremot in handduken vid trejddeadlinen när man avstod Paul Stastny. Blues är sämst i hela ligan sedan början av februari – det efter att ännu vid årskiftet sett ut att vara på väg minst till divisionsfinal...

Den sista direkta slutspelsbiljetten ser ut att glida iväg till Minnesota som varit hela ligans femte bästa lag under den senaste månaden (14 matcher / 20 poäng).

Nykonstruerade succékedjan Jason Zucker, Eric Staal och Mikael Granlund leder vägen med otroliga 46 poäng på de 14 matcherna sedan den 8 februari och resten av laget spelar tätt. Det räcker långt.

Båda wild card-lagen kommer från Central

Samtidigt ser både Dallas och Colorado ut som mycket potentiella slutspelslag, främst på grund av hur vass toppen är i båda lagen.

För Dallas del vållar förste målvakten Ben Bishops färska knäskada problem, men av utespelarna levererar Jamie Benn, Tyler Seguin, Aleksander Radulov, Jason Spezza och John Klingberg på en verkligt hög högsta nivå.

Ytterst svårt i det här skedet att se Stars-stjärnorna missa chansen att ta en av de två wild card-platserna.

Nästan lika svårt är det att se Nathan MacKinnon och Colorado Avalanche (i den ordningen) utanför slutspelet. Avs har varit övertygande sedan MacKinnon den 18 februari återvände efter en skada.

Med MacKinnon tillbaka mellan Gabriel Landeskog och Mikko Rantanen i första kedjan är Colorado ligans nionde bästa lag. Och MacKinnon har stigit till femma i poängligan med klart minst spelade matcher av alla i topp-10.

Nathan MacKinnon och Mikko Rantanen firar.
MacKinnon och Rantanen. Hett. Nathan MacKinnon och Mikko Rantanen firar. Bild: Russell Lansford/Icon Sportswire/All Over Press Nathan MacKinnon,Mikko Rantanen

För MacKinnon gäller samma påstående som för Barkov, men i mycket mer bestämd och specifik form: Om Avalanche når slutspelet så är Nathan MacKinnon bombsäkert en av tre nominerade Hart-kandidater.

Förstår faktiskt inte hur någon annan skulle kunna bli vald om Colorado tar sig vidare.

Sammanfattningsvis sticker jag än en gång ut hakan och påstår att det gäller för antingen San José eller Los Angeles att placera sig som trea i Pacific-divisionen.

Vilda korten far Dallas och Colorados framgångshungriga vildhjärnor iväg med.

Läs också