Hoppa till huvudinnehåll

NHL-kolumnen: Slutspelsstart med blåvit godis i premiäromgången – Laine och Rantanen utmanar direkt sina erfarna landsmän

Zach Parise och Patrik Laine i närkamp.
Zach Parises Minnesota har en tuff uppgift framför sig mot Patrik Laines Winnipeg. Zach Parise och Patrik Laine i närkamp. Bild: All Over Press Patrik Laine

Genast hyperintressant ur finländskt perspektiv då slutspelet är igång. Nashville Predators med Pekka Rinne som sista lås utmanas av Mikko Rantanens Colorado Avalanche. En god bit norrut skall Patrik Laine och Joel Armia i Winnipeg Jets försöka mala sönder Mikko Koivus och Mikael Granlunds Minnesota Wild.

Som vanligt bjuder NHL-slutspelets första omgång på idel delikatesser. Alla åtta matchpar är högintressanta – men ändå vattnas munnen lite extra av några verkliga godbitar.

På den nordamerikanska kontinenten är det mest smör och grädde i tre matchpar: Original six-duellen mellan Boston Bruins och Toronto Maple Leafs, ”Battle of Pennsylvania” mellan Pittsburgh Penguins och Philadelphia Flyers och det kaliforniska hatmötet mellan San José Sharks och Anaheim Ducks.

Inget fel på de klassikerna, men här hemma i Finland käkas det nattsmörgåsar framförallt när det vankas nedsläpp i matchparen Nashville Predators – Colorado Avalanche och Winnipeg Jets – Minnesota Wild.

Att säsongens bästa finländska poängproducent Mikko Rantanen möter Pekka Rinne och att 44-målssläggan Patrik Laine tillsammans med formtoppande Joel Armia ställs mot firma Koivu & Granlund är ungefär så intressant det kan bli med blåvita glasögon sett.

Låt vara att båda matchparen ser rätt så klara ut.

Predators – Avalanche: Colorados superkedja mot Nashvilles övertygande bredd

Fjolårsfinalisten Nashville samlade mest poäng i ligans grundserie och vann därmed President’s Trophy. Ligans fjolårsjumbo Colorado Avalanche i sin tur var det sista laget i grundseriens sista omgång att vika åt sig en plats i slutspelet.

Med andra ord borde det vara en på tok för stor utmaning för det unga Avalanche-gänget att kunna utmana den urstarka lagmaskinen från Nashville. Tillsvidare har inte en enda röst höjts för att det skulle kunna bli ens speciellt tajt i det här matchparet.

Pekka Rinne lyfter händerna till skyn med klubban i ena handen.
Nashville imponerade stort under grundserien. Pekka Rinne lyfter händerna till skyn med klubban i ena handen. Bild: All Over Press NHL,Stanley cup playoffs,Stanley Cup,Nashville Predators,Pekka Rinne,Roman Josi

Lagen möttes fyra gånger i grundserien. Predators vann alla matcher och endast en gång behövdes mera än de ordinarie 60 minuterna för att avgöra matchen. Sammanlagda målskillnaden i de fyra matcherna var 17-8.

Predators jagar i flock

Nashvilles styrkor är många. Ligans bästa uppsättning toppbackar – Subban Josi, Ekholm, Ellis. Grundseriens bästa målvakt. Alla femmor kan både försvara och skjuta mål. Fyra spelare satt minst 20 strutar och hela 13 gjorde minst 10 mål.

Dessutom hade niomålsskytten Ryan Ellis hotat 20 målsgränsen utan en skada som förstörde första halvan av säsongen.

Nämnde jag att sex spelare överskred 50 poäng? Så trots att lagets poängkung Filip Forsberg med sina 64 poäng inte hörde till ligans storfräsare är ändå lagets produktion som helhet mycket stark – åttonde bäst i ligan.

Predators och Winnipeg Jets är de enda lagen som hade åtta stycken spelare med över 40 poäng under säsongen. Då Nashville samtidigt släppte näst minst mål av alla, så har gänget från musikstaden många sätt att knäcka sina motståndare.

”If the right one don’t get you, then the left one will”, som orden går i den gamla countryhitten Sixteen Tons.

Landeskog – MacKinnon – Rantanen

Vid det här laget är det inte mera en nyhet för någon att Colorados första kedja varit en av säsongens verkliga höjdare. Hart Trophy-favoriten Nathan MacKinnon 97 poäng, sensationellt effektiva Mikko Rantanen 84 poäng och murbräckan till lagkapten Gabriel Landeskog 62 poäng.

Hur avgörande trion varit för Avalanches sensationella säsong, under vilken ligans klart sämsta lag 2016-2017 förvandlades till ett slutspelslag 2017-2018, ser man från statistiken. Till exempel genom att att kolla på vad som hänt offensivt det här kalenderåret.

Mikko Rantanen firar mål.
Colorados förstalina har fått fira mål gång på gång igen. Mikko Rantanen firar mål. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Mikko Rantanen,Colorado Avalanche

Från första januari fram till grundseriens slut stod första kedjan för 133 poäng. Alla övriga forwardar (= tre kedjor) producerade tillsammans 125 poäng.

Vad skulle du koncentrera dig på som coach för Nashville?

Flankstöd efterlyses – på många fronter

Andra kedjan där Tyson Jost spelar center mellan Alexander Kerfoot och Sven Andrighetto var bra mot slutet av säsongen och Carl Söderbergs tredje lina med Matt Nieto och Blake Comeau på kanterna är besvärlig att spela emot.

Det är också de här två kedjorna som måste kunna ge fullgott stöd i poängproduktionen till MacKinnons etta om Colorado skall ha någon chans att utmana.

Och så måste backgardets ensamma ”playmaker”, Tyson Barrie, leverera som i grundserien (14 +43). Och så måste den skadade förste målvakten Semyon Varlamovs ersättare, Jonathan Bernier, vara matchparets överlägset bästa burväktare.

Det är som det låter – ingen av de här olika kravpunkterna kommer att uppfyllas.

Finska frågor: I grundserien fick Mikko Rantanen mycket tid och utrymme på sin högra kant för att skjuta eller spela fram. Hittar han ytorna och tiden i slutspelet? Kommer Pekka Rinne att spela alla matcher, eller får Juuse Saros smaka på hetluften? Finns det någon plats för Eeli Tolvanen i Peter Laviolettes slutspelsplaner? Kan Miikka Salomäki sandpappra sig fast på en plats i fjärde kedjan?

Avgörande: Nashville behöver bara neutralisera MacKinnons kedja för att kunna spela hem serien utan större problem. För att göra det har laget en alternativsmeny som inte lämnar något att önska. 4-1 till rovdjuren.

Nashville vann det första mötet med klara 5-2.

Jets – Wild: Winnipegs målskyttemaskin mot ett Wild utan Ryan Suter

Med 273 gjorda mål var Winnipeg bästa lag i västra konferensen på att sätta pucken i mål – och nästbäst efter Tampa i hela ligan.

Patrik Laine 44 mål, Kyle Connor 31 mål, Nikolaj Ehlers 29 mål, Blake Wheeler 23 mål, Mark Scheifele 23 mål. Sammanlagt åtta spelare gjorde över 40 poäng. En anfallsmaskin.

Och försvarspelet då? Winnipeg släppte femte minst mål av de 31 lagen i NHL. En försvarsmaskin.

Winnipegspelare firar segern.
Winnipeg försvarar som ett lag. Winnipegspelare firar segern. Bild: Greg Thompson/Icon Sportswire Winnipeg Jets

Inget ont om Minnesota som skjöt 11:e mest mål i grundserien och var 21:a på insläppta mål, men det ser helt statistiskt inte speciellt ljust ut för Wild.

Att Winnipeg vann tre av grundseriens fyra interna matcher lyser inte det heller upp närmaste framtiden för laget från ”State of Hockey”.

Annu mörkare blir utsikten när man tillägger att lagets överlägset viktigaste back, outröttlige Ryan Suter (nästan 27 minuter speltid / match i snitt), skadade sig för ett par veckor sedan och är borta resten av säsongen.

Utan honom är Wilds bakre linjer helt i blåsten bland alla jetmotorer.

Schackspel på slipsavdelningen

Winnipeg – Minnesota-serien känns ändå betydligt mer oviss än Nashville mot Colorado.

Något som blir mycket intressant att följa med är hur herrarna Paul Maurice i Winnipegs bås och Wild-coachen Bruce Boudreau kommer att försöka matcha kedja mot kedja.

I den första matchen natten mot torsdag finsk tid som Jets vann med 3-2 kom till exempel Wilds på förhand sett farligaste kedja Jason Zucker – Eric Staal – Nino Niederreiter absolut ingenstans.

Maurice matchade Jets tredje och fjärde kedja mot dem så gott som hela tiden med framgång.

Boudreau å andra sidan lyckades inte hitta kedjor som skulle kunna avväpna Winnipegs giftiga första och andra kedja. Mikko Koivus trio med Zach Parise och Mikael Granlund lyckades ändå rätt så bra då de spelade mot Scheifeles etta: 0-0 i spel fem mot fem.

Å andra sidan var det Koivu som tappade pucken när andra kedjan och Patrik Laine dammade in 2-2-målet. Men det var också Koivus trio som fixade Minnesotas andra mål med en biljant spelvänding.
Granlunds assist var läcker.

Serien avgörs av matcherna inom matcherna

Den andra matchen natten mot lördag kommer säkert att visa mera om hur kedjorna ställs mot varandra. Boudreau har inte riktigt något annat val än att lita på sina starkaste offensiva kort: Staal, Zucker, Granlund.

Om inte den här trion gör mål, så är det förkylt. Kanske dags att igen placera dem i samma kedja och låta de övriga tre linorna koncentrera sig på att inte släppa baklängesmål?

Mikko Koivu och Mikael Granlund smider planer i Montreal-matchen.
Mikko Koivu och Mikael Granlund. Mikko Koivu och Mikael Granlund smider planer i Montreal-matchen. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Mikael Granlund,Mikko Koivu

Ur Paul Maurice perspektiv ser världen betydligt ljusare ut. Alla sex spelare i de två första kedjorna är matchvinnartyper. Det är på gränsen till omöjligt att hindra Wheeler – Scheifele – Connor och Ehlers – Statsny – Laine från att skapa minst ett par riktigt saftiga lägen per kedja i varje period. Det brukar räcka till för seger.

Dessutom har Maurice till sitt förfogande en tredje och en fjärde kedja som är som gjorda för slutspelets intensitet och för att göra mål efter att ha vunnit pucken djupt i den offensiva zonen. Här har Joel Armia en viktig roll – stor, smart, skicklig, mjuka händer.

Och så har Winnipeg med Dustyn Byfuglien och Tyler Myers i spetsen en backbesättning som kan hålla anfallare utanför skottsektorn. Med Ryan Suter borta är det verkligt magert på den här fronten för Wilds del.

Målvaktsspelet är 50 / 50 – både Hellebuyck och Dubnyk är riktigt bra.

Finska frågor: Patrik Laine var som bäst när det gäller som mest under succésäsongen 2015-2016. Då var han 17 år gammal. Är han redo för det samma på den största möjliga scenen? Skall Joel Armia fortsätta visa framfötterna även i slutspelet? Kan Mikael Granlund borra hål i Winnipegs försvarsmur? Klarar Mikko Koivu centermatchen mot Mark Scheifele med hedern i behåll?

Avgörande: Winnipeg anfaller mera, skjuter mera, gör flera mål – och har bättre försvarare. Wild kämpar till sig två uddamålssegrar, men orkar inte stå upp mot ett bättre lag. 4-2.

Om en vecka är vi igen mycket klokare.

Läs också

Nyligen publicerat - Sport