Hoppa till huvudinnehåll

Litet finländskt bolag vill erövra världen med miljövänliga batterier – den viktigaste beståndsdelen är vanligt bordssalt

David Brown är Broadbits vd.
Broadbits vd David Brown. David Brown är Broadbits vd. Bild: yle/ Patrik Schauman batterier,startupföretag,Broadbit

Framtidens ackumulatorer i mobiler, trädgårdsredskap och bilar kan vara miljövänligare än i dag. Ett litet uppstartbolag i Esbo banar väg för batterier som tillverkas av ämnen som till stor del finns naturligt i marken.

Marknaden med laddningsbara batterier växer med tjugo procent per år. Behovet av till exempel elbilar ökar hela tiden.

Samtidigt innehåller dagens litiumjonbatterier skadliga metaller, är brandfarliga och ger upphov till stora utsläpp vid tillverkningen.

Bolaget Broadbit som grundades 2015 har utvecklat ett batteri som i huvudsak består av vanligt bordssalt.

I övrigt används främst glassand, svavel och vanligt kol.

Ett batteri av så enkla beståndsdelar är både billigare, miljövänligare och enklare att tillverka än dagens batterier.

Till en början hade Broadbit ändå mycket svårt att få någon att ta deras planer på ett så enkelt laddningsbart batteri på allvar.

Målet: ett miljövänligare batteri

Broadbits vd David Brown plockar ett batteri ur en apparat som testar hur saltbatterierna fungerar. Han sätter in batteriet i en ficklampa som genast börjar lysa med ett stadigt och klart sken.

David Brown lyser med en ficklampa.
David Brown lyser med en ficklampa. Bild: Yle/Katriina Laine startupföretag,batterier,David Brown

Utvecklingsarbetet pågår ännu, och Broadbit räknar med att kunna göra sina batterier ännu bättre än de är i dag.

- Vi har testat våra batterier med 250 omladdningar, så kemin och tekniken fungerar i laboratorieförhållanden. Nu skall vi bevisa att de fungerar i kommersiell skala och håller länge, säger David Brown.

Hela idén med Broadbits batterier är att de skall vara miljövänliga.

- Allt i batteriet finns som sådant i naturen, förutom svavlet som är en avfallsprodukt som uppkommer vid bensinframställning, säger David Brown.

Batteriets egentliga fader är Andras Kovacs som tidigare har arbetat som telekommunikationsexpert på Nokia. Han började fundera på om det skulle vara möjligt att utveckla en miljövänlig ackumulator.

Andras Kovacs
Andras Kovacs Andras Kovacs Bild: Yle/Katriina Laine startupföretag,batterier,Andras Kovacs

Till slut tyckte han att han hade kommit på hur det skulle kunna fungera. På pappret.

Men inget laboratorium var intresserat av att ödsla resurser på att testa hans idé. Inte i Finland. Inte i Sverige eller resten av Norden. Inte i Tyskland eller resten av Europa heller.

Men till slut hittade Broadbit ett laboratorium i Spanien som inte behövde slösa egna resurser. Det hade ett finansieringssystem där det oberoende av resultatet fick betalt för alla tillräckligt omfattande projekt.

Förvåningen var stor när Kovacs idé verkade fungera.

- Vi siktar på att uppnå 300 wattimmar per kilo ackumulatorer. Det är bättre än de bästa litiumjonackumulatorerna som finns på marknaden i dag. De bästa har kring 260 eller 270 wattimmar per kilo, säger David Brown.

Om det lyckas kommer Broadbits batterier att vara både bättre, billigare och tryggare än dagens batterier. Litiumjonbatterierna kan nämligen självantända och börja brinna.

- Våra ackumulatorer fattar inte eld, säger David Brown.

Därför hoppas han att Broadbits batterier snabbt skall slå ut en stor del av dagens litiumjonbatterier.

- I praktiken alla stora biltillverkare och batteritillverkare har tagit kontakt med oss. Också företag som vill sälja råvaror, utvecklingsbolag och investerare har tagit kontakt, säger han.

Nya batterier misslyckas ofta

Peter Lund som är professor i teknisk fysik vid Aalto-universitetet skulle gärna vara optimistisk när det gäller Broadbit. Han säger att det finns en stor beställning på ett sådant batteri.

- Litium är en strategisk råvara. De största förekomsterna finns i Sydamerika och Kina. Det finns visserligen också en del litium i Finland, men det är det nog ett visst genombrott att få nya batterityper som baserar sig på material som är mera lättillgängliga.

Peter Lund är professor i teknisk fysik vid Aaltouniversitet.
Peter Lund Peter Lund är professor i teknisk fysik vid Aaltouniversitet. Peter Lund

Samtidigt påpekar han att man alltid borde vara försiktig när man hör om nya batterier.

- Man läser ofta i vetenskapstidskrifter om nya material, men det är alltid en stor utmaning att föra dem till tillverkning i större skala.

Det svåra steget från laboratorier till marknaden är orsaken till att litiumjonbatteriet är den enda nya typen av batterier på marknaden under de senaste trettio åren.

Peter Lund har också svårt att se att en billigare råvara skulle ha så stor betydelse som Broadbit hoppas.

- I tillverkningen av litiumjonbatterier står tillverkningsmaterialet bara för två till tre procent av tillverkningskostnaderna. Den struktur som byggs upp kring batteriet är också dyr. Om vi bara byter ut materialen måste man vara försiktig när man uppskattar hur mycket batteriets pris kommer att sjunka.

Batterierna blir allt temperaturtåligare

När David Brown jämför sitt batteri med litiumjonbatterier säger han att litiumjonbatterierna bara fungerar optimalt mellan ungefär 0-20 °C.

- För att fungera utanför dessa temperaturer måste de antingen värmas eller kylas ner, vilket kräver egen struktur kring batteriet. Det ökar vikten, kostnaderna, drar energi och gör dem komplicerade. Vi har bevisat att våra batterier fungerar mellan -20°C och +60°C, och vi tror att vi kan gå både tio grader högre och lägre, säger han.

Broadbits batterier testas.
Broadbit testar sina batterier genom att ladda och ladda ur dem många gånger. Broadbits batterier testas. Bild: Yle/Katriina Laine batterier,startupföretag,Broadbit

Men också utvecklingen av litiumjonbatterier går framåt hela tiden. Peter Lund känner till litiumjonbatterier som fungerar från -40°C till +80°C.

- Det är klart att också den tekniken kommer att utvecklas. Men om man ser på det framtida behovet av energilagring är det mycket goda nyheter att det uppstår nya batterityper med god prestanda och låga priser.

Existerande fabriker kan tillverka saltbatterier

Broadbits förhoppning att snabbt erövra batterimarknaden bygger på att företaget inte behöver bygga egna fabriker.

Saltbatterierna konstrueras på samma sätt som nuvarande batterier.

Alla de fabriker som tillverkar litiumjonbatterier i dag borde enligt Broadbit kunna växla om och börja tillverka Broadbits ackumulatorer i stället.

Det är bara tre beståndsdelar som byts ut. Dem tänker Broadbit tillverka och sälja till fabrikerna.

- Processen är likadan, men våra ackumulatorer ställer inte lika höga krav på tillverkningsomgivningen. Den enda skillnaden till nuläget är att en del investeringar i gaskamrar och torra utrymmen blir onödiga, säger David Brown.

Övergången till saltbatterier kan i vissa fabriker dessutom ske gradvis.

- Den bästa kombinationen som ger den allra bästa lagringsförmågan, säkerheten och prestandan är att bara använda våra delar. Men vi kan också sälja delar av vårt koncept. Då kan tillverkare sänka sina kostnader eller förbättra sina batterier genom att använda en del av våra produkter, säger David Brown.

Broadbits kontor och verkstad i Otnäs i Esbo.
Broadbit verkar i Otnäs i Esbo. Broadbits kontor och verkstad i Otnäs i Esbo. Bild: Yle/Katriina Laine startupföretag,batterier,Otnäs,Broadbit

Två av de tre beståndsdelarna i ett batteri räknar Broadbit med att kunna sälja i början 2019. Den tredje hoppas bolaget få ut på marknaden ett halvt år senare.

- Om allt går bra och alla certifieringsprocesser går enligt planerna kommer Broadbits batterier att finnas i butikshyllan om två år, hoppas David Brown.

Hur många urladdningar ett batteri klarar av är avgörande

Peter Lund skulle helst se en fungerande produktionslinje, noggranna siffror och främst batterier som kan laddas många gånger innan han tror på en sådan tidtabell.

- Det är centralt att ett batteri klarar många urladdningar. Där behöver man pålitlig data. En ackumulator i en elbil måste klara minst 1 000 laddningar med stabil effekt.

Han jämför med elbilstillverkaren Tesla som ger tio års garanti på sina batterier.

- Under den tiden får kapaciteten inte sjunka för mycket. Om man laddar bilen en gång om dagen blir det över 3 600 laddningar. Så länge borde batteriet helst hålla.

I ett sådant perspektiv räcker de 250 laddningar som Broadbit kan garantera i dag inte långt.

Men om Broadbit klarar av att utveckla batterier som klarar av tusentals laddningar har bolaget bra möjligheter att växa.

- Behovet av energilagring kommer att öka. Det beror inte bara på elbilarna. Också solkraften och vindkraften behöver energilagring. All forskning och utveckling som leder till nya typer av batterier är positiv. I synnerhet om man kan sänka priset och få ett tillförlitligt batteri är det ett klart steg framåt, säger Peter Lund.

Artiklen är korrigerad kl. 15.05: Broadbit har testat sina batterier med 250 laddningscykler. Tidigare stod det 200.

Läs också

Nyligen publicerat - Inrikes