Hoppa till huvudinnehåll

Forskare: Återupprätta Plutos status som planet!

Pluto.
Bild: EPA / NASA Pluto. Bild: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute Pluto (plutoider),Pluto

Pluto berövades sin status som planet på orättvisa grunder. Det här om man får tro på en färsk studie från University of Central Florida-universitetet.

Studien, som leddes av forskaren Philip Metzger, finns publicerad i den vetenskapliga tidskriften Icarus.

Pluto upptäcktes 1930 av den amerikanska astronomen Clyde Tombaugh.

Då hade det sedan 1906 pågått en jakt efter en nionde planet, den så kallade Planet X, en jakt som utlystes av den förmögna affärsmannen och astronomen Percival Lowell från Boston.

Lowell var besatt av tanken på att det måste finnas ytterligare en planet där ute som orsakade störningar i Uranus och Neptunus omloppsbanor.

Och det blev alltså Clyde Tombaugh som fick äran att bekräfta planetens existens. Upptäckten av planet nio var en av sin tids mediesensationer med rubriker över hela världen.

Pluton - underjordens gud

Lowellobservatoriet fick ta emot mer än 1000 förslag på namn för den nyupptäckta planeten.

Namnförslaget Pluto kom från en elvaårig skolflicka vid namn Venetia Burney i Oxford i England. Burney var intresserad av klassisk mytologi och valde Pluto, efter Pluton, underjordens gud från den romerska mytologin.

Hon tyckte att det var passande med tanke på objektets mörka och kalla läge ute i solsystemets utkanter.

Lowellobservatoriet ordnade en omröstning bland sina medlemmar som fick välja mellan tre namn som hade tagit sig till final, så att säga: Minerva, Kronos och så Pluto.

Pluto kammade hem samtliga röster och så var den saken avgjord. Venetia Burney fick fem pund av sin morfar som belöning för sin insats.

Dvärgplaneten Plutå med månen Charon.
Pluto med månen Charon. Dvärgplaneten Plutå med månen Charon. Bild: NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute Pluto (plutoider),dvärgplanet

Arga brev till presidenten

De ursprungliga mätningarna gav vid handen att Pluto hade en massa som var i klass med jordens.

Det dröjde till 1978 innan man lyckades bekräfta planetens massa, i samband med att man upptäckte Plutos måne Charon.

Och det visade ju sig då att Pluto var mycket mindre än man hade trott.

Plutos massa är bara en femtedel av vår egen månes massa. På tok för lite för att kunna störa Uranus och Neptunus omloppsbanor så som Percival Lowell hade hävdat.

Till exempel så är Pluto mindre än Neptunus måne Triton, vars geologi och atmosfär påminner om Plutos. Dvärgplaneten Eris är också större än Pluto mätt enligt massa, men inte enligt volym.

Upptäckten av planet nio var en av sin tids mediesensationer med rubriker över hela världen

Och så gick det sedan efter många om och men att Internationella astronomiska unionen IAU berövade Pluto sin status som planet 2006 och omklassificerade den som en dvärgplanet, en kategori som instiftades i samma veva.

Himlakroppar i den här kategorin kallas sedan dess också för plutoider.

Beslutet att beröva Pluto sin status som planet väckte naturligtvis ett ramaskri bland planetens fans över hela världen, inte minst barn som hade kommit att associera planeten med Musse Piggs hund Pluto.

Vita huset fick ta emot upprörda brev från skolelever med vädjan om att presidenten ingriper och ser till att beslutet återtas.

Vissa av de amerikanska delstaterna, som New Mexico, där Plutos upptäckare Clyde Tombaugh bodde en stor del av sitt liv, förklarade högtidligt genom sitt delstatsparlament att Pluto alltid kommer att betraktas som en planet på himlen ovanför New Mexico.

Illinois, där Tombaugh föddes, utfärdade en liknande deklaration.

"En definition utan vetenskaplig grund"

Men det var inte bara lekmän som var upprörda.

Det fanns astronomer som redan då tyckte att beslutet att nedgradera Pluto till dvärgplanet var förhastat, och försökte att få IAU att återta sitt beslut, men förgäves.

Vilka är då de tre kriterier för en himlakropp, som måste uppfyllas om den ska få kallas planet?

De kriterierna är, enligt Internationella Astronomiska Unionen:

  1. Objektet måste ligga i omloppsbana runt solen.
  2. Objektet måste ha en tillräckligt stor massa för att dess egen tyngdkraft ska kunna forma det till en sfär. Den måste vara rund, med andra ord.
  3. Objektet måste ha röjt sin egen omloppsbana, det vill säga, himlakroppen i fråga måste vara det mest massiva på just den banan. Och det är på den här punkten som Pluto kommer till korta.
Ingen planet har en orubblig omloppsbana, också jordens bana skiftar med tiden― Philip Metzger

Pluto delar sin omloppsbana med diverse andra småkroppar från Kuiperbältet och frusna stoftmoln som tillsammans är betydligt tyngre än Pluto.

Plus att Neptunus påverkar Plutos omloppsbana med sin gravitation.

Problemet med den här definitionen är bara det att den tycks sakna vetenskaplig grund. Det finns inte något prejudikat för, det om vi använder en juridisk term här.

Forskaren Philip Metzger från University of Central Florida som alltså har lett en färsk studie på temat, lägger ut texten i en intervju för India Today.

Han och hans kolleger hittade bara en enda vetenskaplig referens där kriteriet på en planet är att den har den största tyngdkraften i sin omloppsbana.

Och också den studien är mer än 200 år gammal och betraktas allmänt som föråldrad.

kuva aurinkokunnastamme
Kan Pluto återfå sin planetstatus? kuva aurinkokunnastamme Bild: Robesus Inc. Venus (planeter),Mars (planeter),Jupiter (planeter),solen,Planeter och månen (Solsystemet),jorden

Som Metzger säger, en himlakropps status som planet borde baseras på inneboende, verkliga egenskaper snarare än dynamiska faktorer som dess omloppsbana.

Ingen planet har en orubblig omloppsbana, också jordens bana skiftar med tiden, påpekar Metzger.

Metzger menar också att Pluto rent geologisk är en otroligt dynamisk och intressant planet, den näst intressantaste i solsystemet strax efter jorden.

Pluto är definitivt mer dynamisk och intressant än den geologiskt statiska och döda Mars, så bara ur den synvinkeln skulle den kunna försvara sin status som planet.

En nionde planet i sikte?

Men hur menar Metzger då att en planet borde definieras?

Man borde, menar han, lyfta upp Internationella astronomiska unionens tredje kriterium och utgå från det, alltså ”en kropp som är stor nog att formas till en sfär av sin egen tyngdkraft”.

Men håll inte andan i väntan på att IAU ska återställa Plutos planetstatus, i de här frågorna skyndar man långsamt.

Däremot så är det ju inte alls uteslutet att vi kommer att ha en nionde planet igen i något skede.

Det finns indirekta tecken som tyder på att det finns en nionde planet där ute i solsystemets mörka utkanter, en som till och med kan vara mycket större än jorden.

Men vi får återkomma till det om och när den upptäcks. Till dess får vi nöja oss med åtta planeter i solsystemet.

Läs också

Vetenskap

Nyligen publicerat - Vetenskap