Hoppa till huvudinnehåll

NHL-kolumnen: Välkomna till Finland Aleksander Barkov och Patrik Laine – blir matcherna i Helsingfors säsongens vändpunkt för båda två?

Patrik Laine och Aleksander Barkov.
Patrik Laine och Aleksander Barkov. Bild: All Over Press Patrik Laine,Aleksandr Barkov, Jr.

Grattis till personerna som fixat så att det är Jets och Panthers som spelar i Helsingfors inkommande vecka. Med Aleksander Barkov och Patrik Laine samtidigt på isen lär intresset i Finland gå i taket. Kompisarnas säsong har ändå på var sitt håll börjat med problem – kan matcherna inför hemmafansen bli vändpunkten för såväl ”Sasha” som ”Pate”?

NHL Global Series heter projektet som tar NHL-lag till olika delar av världen för att marknadsföra National Hockey League genom att spela. Matcherna som vi får till Finland och Helsingors är riktigt bra PR för NHL – det spelas om poäng och lagen är redan varma i kläderna.

För en månad sedan landade samma koncept i Göteborg, men då var det bara kulisserna som höll hög nivå. Det var fråga om säsonginledning, sommarrostigt spel och två lag som inte kunde ha inte ha varit sämre valda för en svensk publik – Edmonton Oilers och New Jersey Devils.

Connor McDavid och Taylor Hall.
Connor McDavid och Taylor Hall var de stora dragplåstren i Göteborg. Connor McDavid och Taylor Hall. Bild: Tommy Holl/IBL/All Over Press Connor McDavid,Taylor Hall

Det behövs lokala stjärnor för att upphetsa den lokala publiken. Som den eminente svenska hockeyjournalisten Uffe Bodin konstaterade i podden NHL-timmen: Allt annat var bra förutom själva matcherna.

Fast Göteborgpubliken fick njuta av världens mest spektakulära spelare, Connor McDavid, och regerande Hart Trophy-vinnaren, Taylor Hall, så fattades det viktigaste – svenska stjärnor.

Tänk då att priset på en bra läktarplats kostade mellan 995-2240 kronor... Men de gick åt, så varumärket NHL har nog ett enormt sug.

Jets-Panthers i Helsingfors såldes slut på fem minuter

I Helsingfors blir det något helt annat. Barkov och Laine är att jämföra med att Erik Karlsson och Victor Hedman skulle mötas i Sverige. Bättre blir det inte, då det gäller lokalt intresse.

Biljetterna kom till salu kl. 09.00 den 12 mars – klockan 09.05 var båda matcherna slutsålda.

Också lagen är hyperintressanta: Jets hör till de 3-4 största Stanley Cup-favoriterna. Panthers med Barkov som kapten är ett lag som borde vara moget för att ta sig till slutspel och till och med göra sig gällande där.

Lagens första månad av seriespel har varit nästan totala motpoler. Winnipeg finns som väntat helt i toppen av Central-divisionen och västra konferensen.

Florida å sin sida ser ut att hålla på att göra bort säsongen i vanlig ordning redan på hösten.Under de senaste tio säsongerna har Panthers tagit sig till slutspel endast i två repriser. Båda gångerna har det blivit respass direkt i första rundan.

Inför den här säsongen såg det annorlunda ut.

Panthers for fram som en tornado förra vintern

Florida var östra konferensens hetaste lag under vintern 2018. Av de 35 sista matcherna i grundserien vann Panthers hela 25 – och blev till slut en futtig poäng från andra wild card-platsen och slutspel.
De första 47 matcherna lämnade för mycket att hämta upp för det av Aleksander Barkov ledda Florida.

Säsongen 2018-2019 var det meningen att laget skall vara på bettet från start. Coachen Bob Boughner har sin rookie-säsong som NHL-tränare bakom sig och fick laget att spela en härlig hockey under förra vintern. Nu vet han vad det gäller från start.

Bob Boughner.
Bob Boughner. Bob Boughner. Bild: Copyright Rex Features Ltd 2012/All Over Press Bob Boughner

Lagets bästa spelare och killen som redan nu anses av en överväldigande majoritet NHL-bevakare höra till spjutspetskategorin av centrar – Aleksander Barkov – tilldelades ansvaret som lagets kapten inför säsongen.

”Sasha” fick med det en officiell bekräftele på att han är Panthers franchise-spelare. Det är med honom som galjonsfigur som den här Panthers-generationen skall nå framgång.

Ett lag som borde ha alla bitar på plats

Panthers skaffade också offensivt starka ytterforwarden Mike Hoffman från Ottawa (samt hans dam – men det är en annan historia). Hoffman har gjort fyra raka säsonger med över 20 mål och är som 28-åring inne i sina bästa år som spelare.

Hans ankomst till Florida borde ge Panthers offensiva pjäser så det räcker. Barkov, Jevgenij Dadonov, Jonathan Huberdeau, andra centern Vincent Trocheck, stenhusstora Nick Bjugstad och just nykomlingen Hoffman skall ge tillräckligt med bredd. I vilken jämförelse som helst.

Så var det också meningen att lagets första val i draften 2017, fantastiskt begåvade Helsingforskillen Henrik Borgström, skulle ta platsen som tredje center.

Dessutom har laget de två ”obligatoriska” toppbackarna med starkt playmaker-kunnande. Ligans draft-etta från 2014, Aaron Ekblad, 22 år, och tio år äldre verkligt spelskickliga Keith Yandle som gjort tre +50-poängssäsonger, den senaste ifjol.

Lägg till att tilltänkta målvaktsduon Roberto Luongo och James Reimer håller hög klass och det är lätt att förstå en riktigt stor optimism inför säsongen.

Upp till bevis – kanske i Helsingfors?

Tyvärr har framgång i teorin allt som oftast en tendens att inte förverkligas i praktiken. Första gruset gick i motorn redan före ligasäsongens inledande tekning.

Henrik Borgström, som under sina två år i University of Denver steg till en av hela universitethockeyns ledande spelare – 43 poäng på 37 matcher första året och 52 poäng på 40 matcher andra året – levde inte upp till coach Boughners krav. Han har fått inleda säsongen i AHL Där har det ändå blivit 2 + 5 på 5 matcher, så kanske visiten blir kort.

Henrik Borgström spelar med nummer 95.
Henrik Borgström. Henrik Borgström spelar med nummer 95. Bild: Richard A. Whittaker/Icon Sports/All Over Press Henrik Borgström

Sedan skadade enormt meriterade första valet i buren, Roberto Luongo, sitt högra knä. 39-åringen har en massa mil i rinken bakom sig och att skadan finns i knäet bådar inte gott.

Och när säsongen en gång körde igång, så har inte heller spelarna som finns i rinken lyckats leverera segrar. I skrivande stund har Panthers spelat åtta matcher och bara vunnit två. Laget ligger tredje sist i östra konferensen.

32 mål bakåt på åtta matcher är dystert, speciellt som det på pappret skräckinjagande anfallsspelet bara levererat 26 mål framåt. Ännu har inga slutspelståg lämnat perrongen, men om inte kursen ändras snabbt, så blir resten av säsongen igen en enda lång och tröttsam jakt.

För Aleksander Barkovs del blir det frågan om att ta det sista steget som offensiv spelare (defensivt kan ingen kräva mycket mer). Förra säsongen gjorde han poäng i en takt på en per match (78 på 79 matcher) och samma har fortsatt den här hösten: 8 poäng på 8 matcher.

Nu gäller ändå till och med högre krav: ”Sasha” bara måste leverera ännu mer. Och dessutom vara den som avgör drabbningarna som står och väger. Kväll efter kväll, vecka efter vecka. Det är hans roll som kapten och förste center.

Han jämförs nu med Connor McDavid, Sidney Crosby, Patrice Bergeron, Nathan MacKinnon, Mark Scheifele, Auston Matthews... Då finns det inga ursäkter.

Kanske två matcher inför en tacksam finländsk publik fungerar som förlösande tändvätska?

Laine anländer till Finland i sin unga NHL-karriärs djupaste svacka

Winnipeg Jets landar i Helsingfors efter att ha inlett säsongen ungefär så starkt som väntat. Spelet har inte alla gånger sett helt inkört ut, men poängen rasslar in.

Ofta genom en grym viljekraft i den tredje perioden. Det är bara en tidsfråga tills maskineriet är lika välsmort som förra säsongen. Men att vinna också med lite sämre spel är en kvalitetsgaranti.

Däremot ser det inte så bra ut för Jets blåvita målkung. Den som har sett Manitobas stolthets senaste matcher har också bevittnat en ytterst frustrerad och på något sätt bortkommen Patrik Laine. Ingenting har stämt för honom under säsonginledningen (ändå har han noterats för 3+2 ...)

Patrik Laine, Winnipeg Jets
Patrik Laines krut har varit blött. Patrik Laine, Winnipeg Jets Bild: Icon Sportswire (A Division of XML Team Solutions) All Rights Reserved Patrik Laine,NHL

Skotten hittar inte fram till nätmaskorna. Han förlorar närkamper stup i kvart och puckar studsar i fel riktning från hans klubba. Och på tal om klubba – som det inte annars också skulle räcka med motgångar så gick Laines klubba av i ett ypperligt läge under stormatchen mot Toronto natten mot torsdag.

Lite tidigare hade ett perfekt skott totalställt Leafs burväktare Fredrik Andersen. Bara för att klinga i stolpen. Stolpe ut, heter det visst.

Nix, saker och ting går för närvarande verkligen inte Laines väg och det syns på 20-åringen i varje byte. Självförtroendet och den där speciella kaxigheten som vi är vana med att se har försvunnit in i ett svart hål av oflyt.

Kedje-pingpongen gör inte saken bättre

Det största problemet för närvarande verkar vara att hitta en center som kan utnyttja Laines bästa sidor – och rörelsebanor – som hockeyspelare. Det ser nämligen ut som om Laines åklinjer är likadana som under succévårvintern 2018.

Då var det hockeydatorn Paul Statsny som serverade puckar till den något kantigt skrinnande Tammerforskillen. Statsny kalibrerade sitt centerspel direkt så att han ständigt skapade lägen utgående från Laines styrkor.

Skotten, målen och poängligapoängen regnade in såväl till Laine som Statsny som kedjans tredje länk, Nikolaj Ehlers. Centrarna som Laine spelat med nu, Bryan Little och speciellt förstacentern Mark Scheifele spelar mer på ett sätt som krävar att yttrarna anpassar sig till kedjeledarens sätt att spela.

Hur reparera en trasig prickskytt?

Jets självskrivna ledarduo på isen, Scheifele och kaptenen Blake Wheeler, signalerar tydligt med sitt spel att Laine inte passar in i deras stil att spela hockey. Han helt enkelt blir, alternativt lämnas, utanför spelet.

Och en närmare två meter lång blond bjässe som hela tiden befinner sig på fel plats vid fel tidpunkt sticker verkligen ut. Inte vackert att skåda. Det såg faktiskt direkt besynnerligt ut i de några perioderna som trion spelade tillsammans.

Coach Paul Maurice måste helt enkelt lösa centerproblemet gällande Laine. Eller så finns lösningen i att Little och Laine paras ihop med en annan tredje länk än Ehlers, som lätt blir en soloartist utan en stark center. Kyle Connor spelade ihop med Little och Laine i period tre mot Toronto och det kan hända att lösningen finns där.

Kyle Connor, Blake Wheeler och Mark Scheifele firar mål.
Kyle Connor, Blake Wheeler och Mark Scheifele firar mål. Kyle Connor, Blake Wheeler och Mark Scheifele firar mål. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Kyle Connor,Blake Wheeler,Mark Scheifele,Winnipeg Jets

De säkra sanningarna i fallet Laine är tre stycken: Wheeler-Scheifele-Laine fungerar inte annat än i powerplay, Scheifele och Wheeler hålls ihop – och Patrik Laine har inte plötsligt blivit en sämre spelare.

Mycket huvudbry för Paul Maurice och det kan hända att det krävs en affär som hämtar in en skräddarsydd center för Laine innan knuten löser sig.

Eller så hittar den mycket smarta ynglingen själv på hur han skall fixa problemet på flyget över Atlanten. Då kann den kännspaka piskan lysa upp det finska novemberrusket med ett målfyrverkeri och så blir det rajtan tajtan för ”Pate” hela vägen till midsommaren.

Och ännu en grej: Viktiga veckor på gång för Juuse Saros. Nashvilles andra val i målet har nu sin stora chans att övertyga klubbledningen om att han är Predators kommande första keeper. Pekka Rinne är skadad och kan bli borta i några veckor. Saros fick chansen plötsligt och oväntat. Men så är det ofta i idrott – nu gäller det att göra som Kasperi Kapanen.

Missa inte Saros i Sportmagasinet nästa onsdag!

Läs också

Nyligen publicerat - Sport