Hoppa till huvudinnehåll

Kanadas innebandystjärna är en ”finlandssvensk” canceröverlevare – nu vill han leda sitt landslag till historisk placering i VM

Valtteri Viitakoski i farten för Kanada.
Valtteri Viitakoski i farten mot Singapore. Valtteri Viitakoski i farten för Kanada. Bild: IFF Valtteri Viitakoski

Med Valtteri Viitakoski i spetsen höll Kanada drömmen om en historisk topp-10-placering vid liv. Vem? frågar kanske någon. Ingen annan än lönnlövens "kanadafinländska finlandssvensk", som valde att satsa på innebandy så sent som i fjol.

Drömmarna om slutspel såg ut att grusas då Kanada mötte Singapore i innebandy-VM. Men i äkta kanadensisk stil lyckades Kanada vända ett 2–4-underläge med tio minuter på klockan till 4–4. Det var Valtteri Viitakoski som stod för både 3–4- och 4–4-målen.

Men vem är Valtteri Viitakoski egentligen? För vänner av FM-ligan i ishockey lär efternamnet låta bekant.

Pappan Vesa Viitakoski spelade över 800 ligamatcher för fostrarklubben SaiPa, Ilves, Tappara och Kärpät och hann dessutom pröva på lyckan i Nordamerika mellan varven.

Sejouren i Calgary ledde aldrig till något NHL-genombrott, men i medlet av 1990-talet föddes sonen Valtteri i Kanada.

Uppväxten var allt annat än problemfri.

Som 6-åring diagnosticerades Valtteri med en tumör i magen. Cancerbehandlingen fungerade, men ledde till att den aspirerande hockeyspelaren inte växte så mycket som han hade hoppats på.

– Jag tränade på egen hand i vårt garage på morgnarna före skolan som 15-åring för att vara i bättre fysiskt skick än de andra spelarna. Jag ville inte låta min längd hindra mig från att spela, berättar Viitakoski för Yle.

Succésäsong och VM-spel

Vid sidan om ishockeyträningarna spelade Viitakoski också innebandy. Sommaren 2017 fattade han slutligen beslutet att helhjärtat satsa på spel i innebandyligan och Nokian KrP.

Debutsäsongen blev en framgångshistoria. Viitakoski, som enligt egen utsago bara hoppades på att ens få stå på plan ibland, noterades till slut för 32 poäng på 24 matcher då laget avslutade säsongen med ett FM-brons.

– Allt bara klickade, förklarar Viitakoski nu.

Redan innan beslutet att helt gå över till innebandy fick Viitakoski en inbjudan att spela för Kanadas landslag.

– Det var något som kändes speciellt som barn. Alla mina kompisar var finländare så det kändes kul att hålla fast i min kanadensiska identitet. Jag bar kläder med lönnlövet och spelade också med Kanada i videospel, förklarar Viitakoski sitt beslut att representera sitt födelseland på bred Tammerforsdialekt.

Valtteri Viitakoski i farten för Kanada.
Valtteri Viitakoski VM-debuterade redan 2016, här i farten mot USA. Valtteri Viitakoski i farten för Kanada. Bild: IFF Valtteri Viitakoski

Det där med språk har aldrig varit ett problem för Viitakoski. Utöver den kanadensiska engelskan och tammerforsiskan talar han dessutom flytande svenska. Detta eftersom han gick skolan på svenska, förklarar han.

– Min pappa spelade i Sverige då jag började skolan, så då vi sedan flyttade tillbaka till Tammerfors så tyckte de att jag skulle fortsätta på svenska så att jag inte glömmer språket. Jag kunde nästan kalla mig en kanadafinländsk finlandssvensk.

"Varför inte"

I innebandy är Kanada en lilleputt. Det finns ett hundratal spelare under licens i landet och det är närmast i Toronto, Hamilton, Montreal och Halifax som grenen har utövare.

För de flesta spelarna är innebandy ett alternativt träningssätt för att förbättra t.ex. sin klubbteknik som ishockeyspelare.

I VM-sammanhang är den bästa placeringen en elfte plats och det är med andra ord en förbättring på det som Viitakoskis Kanada nu jagar.

Vinner Kanada över Japan i den sista gruppspelsmatchen på tisdagseftermiddagen samtidigt som Slovakien slår Singapore är Kanada klara för avancemang.

– Om vi får allt att stämma ser jag inte varför vi inte skulle klara av att ta en plats bland de tio bästa. Det skulle vara kul att skriva ett stycke historia, avslutar han.

Texten baserar sig på Yle Urheilus artikel ”Kanadansuomalainen suomenruotsalainen” kiekkolegendan poika valitsi salibandyn ja nousi joukkueensa MM-kisojen tähdeksi – ”Olisi mukavaa tehdä historiaa” skriven av Jaakko Parkkinen.

Läs också

Nyligen publicerat - Sport