Hoppa till huvudinnehåll

NHL-kolumnen: Winnipeg ser inte för tillfället ut som en Stanley Cup-finalist – utan Patrik Laine i storform kan Jets glömma hockey i juni

Winnipeg Jets måste få igång Patrik Laine.
Winnipeg Jets måste få igång Patrik Laine. Winnipeg Jets måste få igång Patrik Laine. Bild: All Over Press Winnipeg Jets,Patrik Laine,NHL

Serietabellen ljuger. Winnipeg Jets ligger i topp av Central-divisionen och tar sig till slutspel utan problem. Där börjar ändå problemen om spelet fortsätter att se ut som det gör. Och ifall inte Jets får en andra kedja som kan leverera. Läs: Ifall inte Patrik Laine får trovärdiga kedjekompisar.

Vårvintern 2018 var Jets som oftast NHL:s roligaste lag att titta på. Första kedjan Connor – Scheifele – Wheeler startade centrifugeringsprogrammet i den offensiva zonen varje gång de hoppade in i rinken. Trion var närmast omöjlig att stoppa.

Och när motståndarna klarade sig utan bakslag och slog en icing så råkade den trötta femman ut för Winnipegs andra kedja: Nikolaj Ehlers, Paul Stastny och Patrik Laine. Egentligen hade Jets två första kedjor.

Patrik Laine, Nikolaj Ehlers och Paul Stastny jublar.
Den här kedjan fungerade i fjol. Patrik Laine, Nikolaj Ehlers och Paul Stastny jublar. Bild: David Kirouac/Icon Sportswire/All Over Press Patrik Laine,Nikolaj Ehlers,Paul Stastny

Som följande gjorde kanske hela ligans bästa tredje och fjärde kedjor livet surt för laget som drabbade samman med tvättmaskinen från Manitoba.

Anfallskedjorna fick dessutom ett förstklassigt stöd i anfallsspelet av backbesättningen med Dustin Byfuglien, Tyler Myers, Jacob Trouba och Josh Morrissey som primusmotorer.

I år ser det inte alls ut på samma sätt, trots att Jets ligger på bombsäker slutspelsplats. Många av segrarna kommer tack vare effektivt målskytte. Inte efter dominerande spel. Sådant brukar leda till problem i playoff.

Speciellt som Winnipegs vassaste vapen – ett mördande effektivt powerplay – brukar ha en tendens att få betydligt färre chanser i slutspelets schackmatcher.

Första kedjan levererar som förr – på kontringar

Missförstå inte: Blake Wheeler och Mark Scheifele är precis som förra säsongen ett av ligans giftigaste radarpar och kan leda ett lag till Stanley Cup. Och det oberoende av om duon har Kyle Connor eller Nikolaj Ehlers som vänsterforward.

Någonting har ändå förändrats också med Jets paradkedja. Det börjar bli mera en regel än ett undantag att när Scheifeles trio matchas mot motståndarnas topplinor så rullar centrifugeringsprogrammet runt Connor Hellebuycks mål.

Winnipeg firar mål.
Winnipeg firar mål. Bild: All Over Press Winnipeg Jets,Mark Scheifele,Blake Wheeler,Patrik Laine,Kyle Connor

Visserligen hugger Jets etta till allt som oftast med en snabb och rätlinjig kontring som dessutom regelbundet levererar mål. Det går undan när Connor-Scheifele-Wheeler vänder spelet.

Omställningen blir ändå till oftare och oftare nedanför den egna blå linjen. Svårt att tro att det är någonting som coachen Paul Maurice skrivit in i sin spelplan.

Faktum är att första kedjan lever farligt – och det bådar inte gott för Jets inför våren.

Statistiken varnar för mörka moln på vårhimlen

Ser man på fördjupad statistik så har Jets skapat lika många chanser med fem mot fem som laget tillåtit. Förra säsongen låg Jets närmare 300 målchanser på plus.

Nu har 18 av ligans 31 lag skapat fler målchanser med fem mot fem än Jets.

Under pågående säsong är Winnipegs corsiprocent jämnt 50. Vilket i sin tur ger en sextonde plats bland ligans 31 lag. Ifjol var Jets åttonde i ”corsitabellen”.

Också det känns kanske något i underkant med tanke på hur Jets rullade på.

Men som sagt: Winnipegs powerplay var och är fantastiskt. Förra säsongen sköt laget fjärde mest powerplaymål, nu är placeringen ett pinnhål lägre. Och tredje kedjan är fortfarande möjligen ligans bästa energitrio.

Någonting i stil med hamburgarens biff fattas ändå.

Winnipegs andra kedja – finns den överhuvudtaget?

Andra linan – den med Patrik Laine – syns knappast i anfallszonen. Spelet cirklar kring Winnipegs mål och speciellt en i trion ser ofta pinsamt bortkommen ut.

Nummer 29 är så storvuxen att han är svår att missa. Att han står på raka ben och så gott som hela tiden är steget efter i försvarsspelet är också pinsamt uppenbart.

Nej, Patrik Laine är inte en spelare som ska göra sina insatser nedanför den egna blå linjen. I det spelet håller han inte NHL-klass.

Det gör för övrigt inte heller Aleksandr Ovetjkin, Patrick Kane eller Johnny Gaudreau. Det är liksom inte därför de här killarna spelar i NHL.

Tre spelare – tre olika sätt att spela ishockey

Att Laine fortfarande är Jets bästa målskytt, trots att han inte fått spela med sådana kedjekompisar som han behöver, förutom i powerplay, är närmast mirakulöst.

Orsaken är såklart den fina novembermånaden som inleddes i Helsingfors. 18 mål på en månad visade vad Laine kan när allt fungerar.

Kyle Connor spelade tillsammans med Laine då Nikolaj Ehlers fick platsen som tredje länk i första kedjan. Båda kedjorna blev bättre. Sen skadade sig Ehlers, Connor flyttade tillbaka till första kedjan och Laine har tappat sitt spel närmast totalt.

Bryan Little spelar i Winnipeg Jets.
Bryan Little är inte tillräckligt bra. Bryan Little spelar i Winnipeg Jets. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Bryan Little,Winnipeg Jets

Att Bryan Little, som coachen Paul Maurice envist placerar i centerrollen bredvid Laine, inte hittar en gemensam melodi med ”Pate” är största problemet. Linans tredje länk, Jack Roslovic, spelar ett helt eget spel som ofta ser bra ut, men sällan leder någonstans.

Resultatet är en kedja där alla tre spelar sitt eget spel. Mest misslyckas Little. I egenskap av center borde han vara kittet som fogar linan till en helhet.

Våren närmar sig och Laine behöver en center – ifall Jets menar allvar

Paul Maurice vill inte ha Laine i samma kedja med Mark Scheifele och Blake Wheeler, det har han sagt. Stjärnduon behöver (vill ha?) ett snabbt skrinnande energiknippe som virvlar runt och fixar tid och utrymme för Jets ledarduo. Här sker ingen förändring.

Det är ett tydligt och medvetet val av Maurice. Förra säsongen fungerade duon Wheeler-Laine helt ypperligt när Scheifele gick skadad.

Lika klart är det att Laines direkt dåliga spel för tillfället är ett stort bekymmer. Alla minns hur bra det fungerade med Paul Stastny ifjol. Dessutom finns bevisen för att Laine är en av alla tiders mest begåvade målskyttar knappt två månader bakåt i tiden.

För en utomstående verkar det som om Maurice vill göra det möjligast klart för GM Kevin Cheveldayoff att det inte är rätt tid att ta en ”day off”. Laget behöver en spelskapande offensiv andra center.

Det här har stått klart sedan början av säsongen, men ännu heller har inget hänt.

Frågan är varför?

Finns det inga bra alternativ – eller är tanken att toppa laget i vår?

Den 25 februari är sista datum för att göra affärer innan slutspelet. Det börjar bli bråttom för Winnipeg – precis som i fjol. Då blev Stastny-affären verklighet den 26 februari.

Det kan hända att tanken är att komma med den sista pjäsen så sent som möjligt. Det skulle ge den nya andra kedjan nyckeln till att vara oförutsägbara.

Matt Duchene i Ottawa är i alla fall den hetaste centern med ett utgående kontrakt. Han har alltså en framtid som en spelare fri att gå vart han vill efter säsongen – utan att Senators får en dollar i kompensation.

Matt Duchene.
Matt Duchene skulle passa i Jets. Matt Duchene. Bild: Icon Sportswire / All Over Press NHL,Matt Duchene,Ottawa Senators

Duchene är på väg mot sin poängmässigt bästa säsong i ett lag som är avsågat från slutspel. Han är 28 år och har vunnit både OS och World Cup i Kanadas bästa möjliga landslag. I ett klubblag har han däremot aldrig nått framgång. Hungern lär finnas där.

Här skulle Cheveldayoff ha chansen att göra en verklig succéaffär.

Veteranerna Eric Staal (Minnesota) och San Jose-duon Joe Pavelski och Joe Thornton är de enda övriga centrarna med en högprofil som ”finns på marknaden”.

Svårt att tro på två av den trion. Thornton vill nog avsluta sin karriär i Sharks och Pavelski är glödhet i samma Sharks. Dessutom kan San Jose gå långt. Med bland andra Erik Karlsson i laget är det nu som chansen till framgång finns.

Staal däremot har ingen chans att vinna en andra Stanley Cup med Minnesota.

Cynikern i mig är ändå lite orolig för att Winnipeg egentligen bara räknar pengar.

Vill Jets GM minimera värdet på Laines följande kontrakt?

Jets hör till de yngsta lagen i NHL och nyckelspelarna har fortfarande ett antal bra år framför sig. De unga spelarna är dessutom fortfarande på väg att bli bättre. Och ännu yngre stortalanger är på kommande.

Det känns därför inte alls som en omöjlig tanke att storsatsningen kommer först efter att ett nytt långt kontrakt är gjort med Patrik Laine nästa sommar.

Och då viskar tråkrealisten i mitt bakhuvud att Cheveldayoff kanske inte vill betala kring 10 miljoner per år för målkanonen från Tesoma. Något som är svårt att undvika ifall Laine nu gör en kanonsäsong till.

Om den här säsongen däremot blir ett steg bakåt för Laine, så kan hans första kontrakt som ”fullvuxen” ligga närmare 5 miljoner än 10 miljoner. Finländska spelare brukar vara självkritiska när det gäller lön och det är något som en kunnig GM utnyttjar utan att blinka.

Då skulle det finnas efterlängtade ”fria” miljoner under lönetaket för att hålla Jacob Trouba och Kyle Connor nöjda och fylla på med en kvalitetscenter.

Fansen hålls nöjda om Jets framtid är på väg mot det bättre, favoritspelarna hålls kvar och några nya stortalanger eller färdiga stjärnor sällar sig till laget.

Kanske planen helt enkelt är att vara som bäst om ett, två eller tre år och nu bara etablera sig som ett långvarigt topplag.

Långsökt? Möjligen, men något gällande Jets och Laine är förbryllande.

Ännu en grej: Apropå att vara cynisk: NHL-ägarna och spelarorganisationen begravde planerna på att spela World Cup hösten 2020. Ingen World Cup, inga NHL-spelare i OS. En skymf mot ishockeyn. Dags för IIHF att fylla tomrummet och göra fler förändringar som kan lyfta VM:s värde? Start i mitten av maj, fler NHL-domare...

Källor: hockey-reference.com, naturalstattrick.com, eliteprospects.com, nhl.com

Läs också

Nyligen publicerat - Sport