Hoppa till huvudinnehåll

En av USA:s farligaste städer har blivit vardag för Kevin Lankinen – målvakten är redo att jobba så länge det krävs för att nå den stora drömmen och vill aldrig uppleva ishockeyns bakgård igen

Kevin Lankinen.
Kevin Lankinen jagar NHL-drömmen i Rockford Icehogs. Kevin Lankinen. Bild: Tomi Natri/All Over Press ishockey,Kevin Lankinen

Kevin Lankinen är i Nordamerika för att stanna. Han sticker inte under stol med att besvikelsen var stor då han inte fick en plats i Chicagos NHL-trupp men han tänker kämpa vidare mot den stora drömmen. ”Chicago räknar med mig på lång sikt”, säger Lankinen till Yle Sporten.

I våras skrev Kevin Lankinen på ett tvåårigt kontrakt med NHL-klubben Chicago Blackhawks. Lankinen blev aldrig draftad av någon NHL-klubb men efter några starka säsonger med HIFK öppnades dörren till världens bästa ishockeyliga.

I början av hösten åkte den Vandabördige målvakten över till Chicago för att delta i Blackhawks träningsläger. Omringad av storstjärnor skulle han försöka bevisa för klubben att man gjort rätt då man satsat på en målvakt från Finland.

– Det var väldigt spännande att komma till träningslägret, plötsligt satt jag i samma omklädningsrum som Patrick Kane och Corey Crawford. Jag var väldigt ivrig och ville visa alla vad jag kunde.

– Lägret var tuffare än vad jag hade förväntat mig, det var långa dagar både på och utanför isen. Det var sex-sju målvakter som tävlade om två platser i NHL, säger Lankinen till Yle Sporten.

Kevin Lankinen.
Lankinen har ett tvåårigt kontrakt med Chicago. Kevin Lankinen. Bild: Tomi Natri/All Over Press ishockey,Kevin Lankinen

För 23-årige Lankinens del betydde den tuffa målvaktskampen att han inte fick en plats i Chicagos NHL-trupp. I stället fick han packa väskorna och flytta till Rockford för att skolas in i den amerikanska spelstilen och anpassa sig till en mindre rink.

– Visst var det en besvikelse i början. Det hade varit tal om att jag skulle inleda säsongen i AHL men visst hoppades jag skulle kunna imponera på alla direkt. Chicago ville att jag skulle spela matcher och bli van med spelstilen här.

– Vi har en bra målvaktstränare här i Rockford som heter Peter Aubry och Chicago ville att jag skulle jobba med honom. Klubben har heller inte bråttom med mig, jag skrev på för två år och Chicago räknar med mig på lång sikt, säger han.

Bor i en av USA:s farligaste städer

Att flytta från Chicago till Rockford innebar också en stor förändring. Chicago är en pulserande miljonstad med ett enormt utbud av aktiviteter och sevärdheter medan Rockford är betydligt mindre och har hög kriminalitet. De senaste åren har Rockford rankats som den femte farligaste staden i USA.

Spelarna bor alla i en närliggande förort som är betydligt säkrare och man rör sig bara i centrumkärnan då det är match eller träning.

– Vardagen är ganska lugn här, ishallen är i centrum men annars finns det inte mycket att göra där. Speciellt på kvällarna vill man inte vistas där, det är mycket kriminalitet och man ser och hör polisbilar hela tiden.

Tänker du på omgivningen eller är det fullt fokus på ishockeyn?

– Visst tänker jag på det, speciellt då det är första gången som jag bor ensam i ett annat land. Första chocken är förbi nu och jag har blivit van med det. På ett sätt är det också motiverande att jag vill komma bort från Rockford och vidare till Chicago.

– Jag har flickvännen, familjen och vännerna kvar i Finland så det är en viss anpassning på den punkten också. Under hösten påverkades jag mest av det då jag hade det lite svårare. Familjen var på besök en längre tid under julen och nu går det mycket lättare, säger han.

Julius Junttila mot Kevin Lankinen.
Lankinen gjorde flera starka säsonger i HIFK. Julius Junttila mot Kevin Lankinen. Bild: Emil Hansson / All Over Press FM-ligan i ishockey,HIFK Hockey,Kevin Lankinen,Julius Junttila

Vill aldrig uppleva ECHL igen

Lankinen fick spela två matcher för Rockford Icehogs i början av säsongen men i slutet av oktober skickades han till ishockeyns bakgård, ECHL som också kallas för farmarligans farmarliga.

Under tiden som följde åkte han sedan mellan Icehogs och Indy Fuel några varv innan han till slut landade i Rockford igen i mitten av december. I ECHL är det den gamla ishockeyn som dominerar och ligan skiljer sig mycket från AHL och NHL. Lankinen medger också att det inte var så lätt att spela i ECHL.

– Det var inte lika proffsigt och många spelare var nöjda med var de spelade. Nivån på träningarna var inte speciellt hög och vi spelade matcher i små städer där intresset inte var lika stort. Spelstilen var också ganska så gammalmodig med mycket tacklingar och slagsmål.

– Då man tittar tillbaka så var det en bra upplevelse att spela där och det öppnade även ögonen för mig, jag insåg att det är ganska så bra att spela i AHL. Jag hoppas att den tiden är över och att jag aldrig behöver återvända dit igen, säger han.

Chicago Blackhawks målvaktsuppsättning består i nuläget i första hand av Corey Crawford, Cam Ward, Collin Delia, Anton Forsberg och Kevin Lankinen. Crawford är det självklara förstavalet i klubben men sedan december lider han av en hjärnskakning och är borta på obestämd tid.

Det har lett till att Ward och Delia delar på ansvaret i Blackhawks medan Forsberg och Lankinen konkurrerar om förstaspaden i Rockford.

Corey Crawford i Chicagos mål
Corey Crawford är det solklara förstavalet i Chicago. Corey Crawford i Chicagos mål Bild: Copyright Rex Features Ltd 2012/All Over Press ishockey,NHL,Corey Crawford

Får prata svenska med närmaste konkurrenten

Forsberg inledde säsongen som backup till Cam Ward i Blackhawks men då Corey Crawford gjorde comeback efter sin första hjärnskakning i oktober fick svensken ta steget ner till AHL. Där har han spelat 16 matcher den här säsongen medan Lankinen stått mellan stolparna tio gånger.

– Vi är ganska jämlika för tillfället och spelar varannan match. Anton är en rutinerad målvakt på den här nivån och har även spelat en hel säsong i NHL. Han är lite äldre och har hjälpt mig med många saker. Vi sitter bredvid varandra i omklädningsrummet och pratar svenska med varandra. Samtidigt så tävlar han precis som jag om en plats i NHL.

Hur är det att spela matcher i AHL jämför med ligan i Finland?

– Jag var faktiskt lite förvånad över hur snabbt det går i AHL, varje träning och match är en stor utmaning. Det kommer många skott och det är mycket trafik framför målet. Man måste vara vass i varje match för att bli framgångsrik här.

– Åtminstone för målvakterna är nivån högre än i ligan i Finland. Det krävs lite mer och man är under större press då det kommer 30 till 40 skott i varje match. Det är ingen skillnad om det är spelare i första eller fjärdekedjan, alla kan göra mål i den här ligan, säger han.

Kevin Lankinen i HIFK
Kevin Lankinen i HIFK Bild: Jaakko Stenroos/All Over Press ishockey,Kevin Lankinen

Tror och hoppas på NHL-debut den här säsongen

Lankinen är redo att göra det jobb som krävs för att nå NHL. Han är professionell ishockeyspelare och säger att han redan nu lever drömmen trots att nivån ännu inte är den högsta.

Vardagen i AHL betyder många och långa bussresor men han ser fortfarande Rockford som det bästa laget att utvecklas i och att återvända till Europa har aldrig varit ett alternativ.

– Det är Nordamerika som gäller. Jag har fått bra självförtroende då det gått bra i matcherna. Jag har också fått bra feedback från tränarna och alla i Chicago. Det känns som att jag hela tiden kommer närmare NHL och målsättningen är fortfarande att spela i Chicago den här säsongen.

Hur realistiskt tror du det är?

– Jag tror verkligen att chansen finns men det hänger inte alltid på en själv och många saker påverkar. Men jag vill tro att det kan hända och det är mitt mål. Det är en väldigt lång säsong med 82 matcher och många resor. Det kan komma sjukdomar eller skador och då kan chansen dyka upp så det gäller att vara redo.

Hur ofta är du i kontakt med ledningen i Chicago?

– Det är inte så speciellt ofta, största delen av kommunikationen sker via målvaktstränaren i Rockford som är anställd av Blackhawks. En del scouter som ville ha mig till Chicago har jag också varit i kontakt med, säger han.

Under natten till lördag spelade Kevin Lankinen sin tionde match i AHL. Hans Rockford Icehogs föll mot Grand Rapids Griffins på hemmaplan med 1–3 och Lankinen räddade 21 skott i matchen.

Läs mera:

Drömmen om NHL hägrar – Kevin Lankinen tänker ta chansen i Chicago: ”Jag har det som krävs”

Från skadehelvete till succéartad comeback till Helsingfors IFK förra säsongen. Utmaningen den kommande säsongen är än tuffare för målvakten Kevin Lankinen: Att vika sig en plats i NHL-klubben Chicago Blackhawks.

Läs mera:

Ny finlandssvensk NHL-spelare – HIFK-målvakten Lankinen osar av självförtroende: ”Jag känner att talangen räcker”

Kevin Lankinen har skrivit på ett tvåårigt kontrakt med Chicago Blackhawks. Den odraftade målvakten avslöjar att han förhandlade med flera NHL-klubbar – och spikar ett tydligt mål inför nästa säsong: NHL-debut.

Läs också

Nyligen publicerat - Sport