Hoppa till huvudinnehåll

NHL-kolumnen: Montreal Canadiens är säsongens roligaste överraskning – mesta mästarnas "Finnish Connection" hör till Habs utropstecken

Joel Armia och Jesperi Kotkaniemi i Montreal Canadiens.
Joel Armia och Jesperi Kotkaniemi i Montreal Canadiens. Joel Armia och Jesperi Kotkaniemi i Montreal Canadiens. Bild: All Over Press Jesperi Kotkaniemi,Joel Armia

Det är dags att ta NHL:s genom tiderna mest framgångsrika lag på allvar i vår. Truppen som tippades leva eller dö med sitt målvaktsspel har visat sig vara en underhållande tempohockeymaskin. Den helt blåvita kedjan med en sensationell 18-åring som center gör Habs extra intressant.

De 24-faldiga Stanley Cup-vinnarna är ännu inte klara för slutspel. Men Les Canadiens de Montreal, som majoriteten av provinsen Quebecs invånare kallar laget, är för närvarande sexa i öst och formligen sprudlar av spelglädje och energi.

Le Bleu-Blanc-Rouge har missat slutspelet två av de tre senaste säsongerna och senast tagit sig vidare från första rundan våren 2015. Efterfrågan på en lite längre slutspelsvår är enorm i staden som leder Stanley Cup-statistiken med hela elva segrar fler än statistiktvåan Toronto Maple Leafs.

Montreals hemmaarena har plats för över 21 000 åskådare och är störst i NHL.
Montreals hemmaarena har plats för över 21 000 åskådare och är störst i NHL. Montreals hemmaarena har plats för över 21 000 åskådare och är störst i NHL. Bild: Jason O. Watson / Alamy / AOP Centre Bell

Visserligen är det snart 26 år sedan den senaste titeln och det lär inte bli någon ny i vår, men å andra sidan är 26 också medelåldern på den nuvarande truppen. Det gör Canadiens till ett av ligans fem yngsta lag. Med andra ord ser framtiden ljus ut.

Det bästa som den närmaste framtiden kunde föra med sig är en slutspelsserie mellan ärkerivalernas ärkerivaler, Montreal och Toronto. Hela 40 år sedan senast. På den tiden hette lagens nyckelspelare Börje Salming och Guy Lafleur.

Julien har skapat ett spelsystem som passar truppen perfekt

Erfarna coachen Claude Julien återvände till Montreal för två år sedan efter att ha blivit sparkad från Boston. Elva år tidigare fick han gå från Canadiens. Julien kom tillbaka med en Stanley Cup-titel från år 2011 i bagaget.

Julien har helt tydligt funderat noga på hur Vegas Knights förra säsongen blev en framgångssaga. Canadiens nuvarande koncept med grym skridskoåkning, fokus på snabbt återvinnande av pucken, blixtrande spelomställningar och en stjärnmålvakt känns på många sätt bekant.

Det finns också skillnader. Till exempel har Carey Price inte varit en lika pålitlig klippa i målet som Marc-André Fleury för Vegas. Men den skillnaden verkar vara borta nu. Carey Price har varit ligans hetaste målvakt efter årsskiftet.

Montreal Canadiens målvakt Carey Price.
Montreal Canadiens målvakt Carey Price. Montreal Canadiens målvakt Carey Price. Bild: Daniel Lea/CSM/REX/All Over Press/AOP Carey Price

En annan skillnad är att Tomas Tatar, som inte alls var bra i Golden Knights, gör succé i Canadiens. Tatar levererar poäng och har den bästa corsiprocenten av alla som spelat minst 30 matcher. Canadiens skapar 60 procent av chanserna när slovaken är inne på isen.

En tredje skillnad i jämförelse med Gerard Gallants Vegas är att Julien har två toppbackar till sitt förfogande: lagkaptenen Shea Weber och Jeff Petry.

Dubbla OS-guldmedaljören Weber är förutom ett fysiskt monster också fortfarande mycket bra i det offensiva. Petry har i sin tur den här säsongen tagit steget till en ledande back på NHL-nivå och går mot en säsong med över 50 poäng.

Montreal Canadiens främsta styrka har ändå många likheter med Vegas 2017–2018: tre starka offensiva linor. De sliter och skrinnar outtröttligt i 60 minuter och skapar en målchans ur ingenting efter cirka tre sekunders puckinnehav.

Ifrågasatt värvning övertygar – del 1

Jonathan Drouin – Phillip Danault – Brendan Gallagher, det vill säga Montreals förstalina, var en av ligans minst imponerande paradkedjor inför säsongen. I praktiken har trion visat sig vara mycket svår att hantera för de flesta motståndarna.

I skrivande stund har Drouin 46 poäng på 57 matcher, Danault 40 poäng på 57 matcher och Gallagher 36 poäng på 57 matcher. Långt ifrån vad några av ligans stjärnkedjor kan visa upp men den offensiva uppsidan är ändå tydlig.

Och framförallt balanserad, vilket understryks av att Gallagher som har minst poäng i trion är den vassaste målskytten. 22 strutar är godkänt med marginal.

Jonathan Drouin i Montreal Canadiens.
Jonathan Drouin i Montreal Canadiens. Jonathan Drouin i Montreal Canadiens. Bild: David Kirouac/Icon Sportswire/AOP Jonathan Drouin

Kedjans stjärna är Quebecsonen Jonathan Drouin, 23 år gammal. En enormt skicklig och fantastisk skridskoåkare men med ett rykte om att vara svår som person.

I Tampa Bay kom han inte överens med ledningen och trejdades till Montreal sommaren 2017. I motsatt riktning åkte backtalangen Michail Sergatjov och många skakade på huvudet.

Första säsongen med 46 poäng på 77 matcher var en besvikelse. Men Drouin var och är ung och den här säsongen har han hittat sitt spel framför en publik som verkligen kan älska en långhårig artist från den egna provinsen. Det här kan dessutom bara vara början. Drouin har riktig stjärnpotential.

Ifrågasatt värvning övertygar – del 2

Tie Domi var en rinkarnas slagskämpe som förutom att han i tiderna skyddade Teemu Selännes spelro också gjorde många år i Toronto Maple Leafs. Med hans attribut som hockeyspelare innebar det att han hatades som pesten i Montreal.

Att sonen Max Domi trejdades till Montreal från Arizona mot rätt så habila Alex Galchenyuk var det många som inte gillade. Dels på grund av pappans arv, dels på grund av att 23-årige Domi inte lyckats leva upp till förväntningarna i Coyotes.

Dessutom mäter han blygsamma 174 cm i strumplästen och lider av diabetes. Inte det bästa utgångsläget för att dominera i NHL.

I Habs har Domi junior ändå visat sig vara en verklig tuffing. Men inte genom att slåss, utan genom att vara helt fruktansvärt energisk, åkstark, ettrig i närkamper – och effektiv. Canadiens andracenter leder den interna poängligan med 49 poäng på 57 matcher.

Max Domi i Montreal Canadiens.
Max Domi i Montreal Canadiens. Max Domi i Montreal Canadiens. Bild: David Kirouac/Icon Sportswire/AOP Max Domi

Tomas Tatar – Max Domi – Andrew Shaw är så rätlinjig i sitt spel som en kedja kan bli och måste höra till hela ligans absolut snabbaste på att vända spelet. Linan är verkligen jobbig att möta och poängmässigt på samma nivå som förstakedjan.

Bakom Domis lagledande poängskörd har Tatar stått för 41 poäng och tredje länken Shaw för 27. Men då Shaw har varit skadad under säsongen och bara spelat 38 matcher, så bleknar han inte i jämförelsen.

I reserven finns dessutom skadade Paul Byron som överskridit 20 mål två säsonger i sträck.

Egentligen har Montreal två andra kedjor, men summan blir bättre än för de flesta lag som har en riktig stark förstalina och ett ordentligt tomrum efter det.

Och ännu bättre blir slutsumman då Habs tredjekedja har varit den kanske största positiva överraskningen av alla.

Ifrågasatt värvning övertygar – del 3

Marc Bergevin, Montreals general manager, har ett rykte om sig att göra besynnerliga och ofta misslyckade affärer. När Montreal reserverade Jesperi Kotkaniemi som tredje spelare i draften förra midsommaren så var det många som igen en gång tappade hakan.

Bergevin reserverade björneborgaren som center men problemet var att Jesperi inte alls egentligen spelat som center bland fullvuxna män. I Ässät var han ytterforward förra säsongen.

Jesperi Kotkaniemi har tagit för sig i Nordamerika.
Jesperi Kotkaniemi har tagit för sig i Nordamerika. Jesperi Kotkaniemi har tagit för sig i Nordamerika. Bild: David Kirouac/Icon Sportswire/AOP Jesperi Kotkaniemi

I vilket fall som helst skulle det ta många år tills Kotkaniemi kunde tänkas spela center i Montreal. Under denna säsong var det meningen att han skulle lära sig den rollen hemma i Björneborg och Ässät. Det var alltså den allmänna åsikten för bara fem månader sedan.

I dag hyllas Bergevins draftval som genialiskt. För några dagar sedan blev 18-åringen den yngsta i NHL:s historia att göra mål fyra matcher i sträck.

”Finnish Connection”

French Connection kallades den fransk-kanadensiska supertrion Rick Martin, Gilbert Perreault och René Robert som öste in poäng för Buffalo Sabres mellan 1972 och 1979.

Att en helt finländsk kedja döps till Finnish Connection i franskspråkiga Kanada vittnar antingen om brist på fantasi eller om att trion Joel Armia – Jesperi Kotkaniemi – Artturi Lehkonen inledningsvis gjort mycket rätt. Antagligen både och.

Tränarräven Julien visade ypperlig fingertoppskänsla och förståelse för den finländska hockeyns starka sidor när han komponerade trion. Kedjans spel präglas av samarbetets ishockey som åtminstone delvis härstammar från den så kallade Lejonstigen.

23-årige Artturi Lehkonen gör sin tredje NHL-säsong.
23-årige Artturi Lehkonen gör sin tredje NHL-säsong. 23-årige Artturi Lehkonen gör sin tredje NHL-säsong. Bild: David Kirouac/Icon Sportswire/AOP Artturi Lehkonen

Samarbetets ishockey kunde också Montreals nuvarande spelsätt kallas för.

Statistiken visar att kedjans spel inte bara ser bra ut. Spelet är bra. På nätsajten Canada.com analyserade i Montrealbaserade hockeyjournalisten Marc Dumont den blåvita trion förra veckan i en artikel.

Dumont lyfte fram några verkliga godbitar. Till exempel att drygt 60 procent av skotten, målchanserna, de farliga målchanserna och målen ser dagens ljus i motståndarens ända av rinken när den blåvita trion är inne på isen.

Fin statistik

På individuell nivå konstaterar Dumont bland annat att Armia vinner de flesta närkamperna, att Artturi Lehkonen är fantastisk på omställningar och att Kotkaniemi helt enkelt gör det mesta rätt trots sin mycket unga ålder.

Den individuella fördjupade statistiken för alla tre är trevlig läsning. Jesperi Kotkaniemi har lagets tredje bästa corsiprocent, fantastiska 58,7 (774 chanser för / 544 chanser mot Canadiens då han varit på isen med 5 mot 5), Armia är nia med 55,1 procent och Lehkonen på 13:e plats med 53,7 procent.

Tomas Tatar, Brendan Gallagher och Phillip Danault är de enda övriga topp-9-forwardarna bland de 13 bästa corsispelarna i Canadiens.

Tomas Tatar toppar Montreals corsistatistik.
Tomas Tatar toppar Montreals corsistatistik. Tomas Tatar toppar Montreals corsistatistik. Bild: David Kirouac/Icon Sportswire/AOP Tomáš Tatar

Att den blåvita trion spelar betydligt mindre än de två första kedjorna syns ändå i poängkolumnen. 27 för Kotkaniemi, 24 för Lehkonen samt 13 för Armia som missade 25 matcher på grund av skada. Men med bara cirka 13 minuter i istid per match är det riktigt starka noteringar.

Det är alldeles speciellt med tanke på att kedjan gör betydligt fler mål än vad den tillåter. Många av dem är dessutom direkt matchavgörande.

Förhoppningsvis får det finländska samspelet fortsätta att jobba tillsammans och skriva sin egen historia trots att den inte lär komma i närheten av namnförebildens.

The French Connection dominerade rinkarna i sju år och 1 536 matcher, med helt hyfsade 1 681 poäng som saldo. Ingen fördjupad statistik ändå att hitta från 1970-talet, så på den punkten är det finländarna som har mer svart på vitt att visa upp.

Ännu en finländare: Carey Price är Montreals förstaval i målet men Antti Niemi är keepern som vet hur det känns att lyfta Stanley Cup-bucklan på raka armar. Nio år efter titeln har Niemi visat sig ha nio liv som NHL-keeper. Säsong efter säsong har han hånats och nedvärderats i media men fortfarande får han ansvar i världens bästa hockeyliga. Jag ger kämpen en stående applåd.

Källor: canada.com, hockey-reference.com, eliteprospects.com, nhl.com, quanthockey.com

Läs också

Nyligen publicerat - Sport