Hoppa till huvudinnehåll

NHL-kolumnen: Är det äntligen skönlirande Tampa som vinner Stanley Cup – eller tar elaka mästaren Washington andra titeln i rad?

Tampa Bay-spelare jublar på isen
Jublar Tampa Bay i vår? Tampa Bay-spelare jublar på isen Bild: Jaylynn Nash/Icon Sportswire ishockey,NHL,Tampa Bay Lightning

Tampa är så nära det i dag går att komma 1980-talets Edmonton. En stjärnspäckad vinnarmaskin som skjuter mest mål i NHL. Och har en grym förstemålvakt. Det ska väl äntligen räcka hela vägen? I Washington har de regerande mästarna helt andra planer för var titeln hamnar.

Matchen mellan Washington Capitals och Tampa Bay Lightning natten mot torsdag finländsk tid var den bästa jag sett under pågående säsong. Hockey är som bäst i playoff när spelets intensitet och spelarnas vilja att vinna varje närkamp hela tiden är på gränsen att slå över.

Capitals och Lightnings drabbning hade från början till slut ett pulserande slutspelsdriv. Båda lagen visste att motståndaren i kväll är ”the team to beat”.

Grundseriens överlägsna härskare från Florida ledde som bäst med 3–1, men de regerande mästarna kom i kapp. Och gjorde det en gång till under matchens sista minut med tom bur och en mans övertag på isen.

Lightning vann till slut i förlängning efter ett snyggt mål av Norris Trophy-innehavaren Victor Hedman. Jag vill ändå påstå att matchen gav Washington precis det beskedet laget ville ha inför slutspelet. Tampas läger fick däremot en massa att grubbla över.

Klyschan stämmer: Slutspelet är sin egen värld

Tampa gjorde tre av fyra mål under ordinarie speltid i powerplay. Spelet kanske påminde om playoffhockey, men domarna blåste fortfarande med grundserieregler.

Båda lagen fick mängder av utvisningar och Tampa utnyttjade sina samtliga tre pp-möjligheter mördande effektivt.

Och visst, för att vinna Stanley Cup så måste pp-spelet fungera. Men, det ska vara pricken på i:et och inte enda segervapnet. Annars blir det ont om framgång mot Washington i en slutspelsserie.

Nikita Kutjerov kämpar om pucken i toppmötet mellan Washington och Tampa Bay.
Nikita Kutjerov kämpar om pucken i toppmötet mellan Washington och Tampa Bay. Bild: Copyright Rex Features Ltd 2012/All Over Press ishockey,NHL,Tampa Bay Lightning,Washington Capitals,Nikita Kutjerov

Ifall lagen möts i slutspelet så blir det inte före konferensfinalen om ett par månader. Då blir det kanske två powerplaychanser per match för Kutjerov och Stamkos. Påstår inte att det är rättvist, men faktum är att domarna visslar ytterst sparsamt då det börjar spelas om stora saker.

Tampa fick också verkligen ta i för att spela på det sättet som krävs mot Washington. Med andra ord bestämde Stanley Cup-mästarna hurdan hockey det spelades. Bland annat levererade Capitals 34 tacklingar – exakt dubbelt fler än Lightning. Då spelas det ”Washington-hockey”.

Washington är mardrömmen för Tampa

För Capitals var matchbilden så bekant den kan bli: Hårt fysiskt spel, ofta småfult och framspel till utmärkta lägen för några av ligans bästa skyttar.

Nämnde jag redan att Lightnings fantastiska keeper Andrej Vasilevskij gjorde 54 räddningar? Braden Holtby i Washingtons bur klarade sig med 23. I en bäst av sju-matchserie är en dylik matchbild rena rama mordet för Tampa.

Capitals erfarna rävar, Ovetjkin, Backström, Kuznetsov, Carlson och Oshie, hittar nog ganska snabbt medlen att öppna Vasilevskij-knuten om spelet jämt förs i Lightnings försvarszon.

Aleksandr Ovetjkin jublar.
Ledaren Ovetjkin. Aleksandr Ovetjkin jublar. Bild: AFP / Lehtikuva ishockey,NHL,Aleksandr Ovetjkin

Dessutom ser det ut som att trejden där dubble Stanley Cup-mästaren Carl Hagelin flyttade till Washington har gjort att Capitals nu också har en verkligt giftig och svårspelad tredje kedja.

Flyfotade Hagelin bredvid danske centerbjässen Lars Eller och ytterst mångsidige Brett Connolly är en tredje lina som är skräddarsydd för att trivas i slutspelets extremt intensiva värld.

Och så finns så klart turboversionen på Jarkko Ruutu: Tom Wilson.

”Wicked Tom” är som gjord för slutspel. 193 cm och 100 kg muskler med imponerande fart under grillorna. Isgrisen spelar fult, men kan också tackla rent.Varvar gruffande och ruffande med riktigt bra hockey. 21 mål och 37 poäng på bara 55 spelade matcher är faktiskt elitklass.

I en matchserie kan Tom Wilson vara faktorn som gör skillnaden. Tyvärr, men det hjälps inte.

Tom Wilson.
Tom Wilson. Tom Wilson. Bild: Icon Sportswire / All Over Press NHL,Tom Wilson,2018 Stanley Cup Finals

Jon har inte råd med fler blundrar

Tampas coach Jon Cooper och stjärngardet som i sina bästa stunder för tankarna till 1980-talets Edmonton Oilers fick verkligen mycket att fundera över.

Aldrig att Lightning tar fyra segrar över Capitals om spelet ser ut som det gjorde i den heta bataljen natten mot torsdag.

Tampas recept är tempot. Det måste vara så rasande att Washington inte hinner använda sin fysiska tuffhet. Fällan för Tampa är att lita på att det egna fysiska spelet, som räcker mot de flesta lag, också gör det mot Washington. Det vill säga: fällan heter högmod.

Om ”Bolts” faller i den gropen, så blir det stryk. Såväl resultatmässigt som helt konkret.

Östra konferensens finalpar är spikat

Efter alla de här orosmolnen uppmålade på himmeln ovanför Florida är det dags att konstatera det viktigaste: Washington ser jag som enda laget med verktygen för att stoppa Tampa Bay Lightnings väg från östra konferensen till en Stanley Cup-final.

Av övriga lag kan antagligen Boston rubba Tampa i några matcher. Men då det spelas bäst av sju så räcker inte en topplina för att stoppa maskinen som har råd att placera en tjugomålsskytt (Yanni Gourde) i fjärde kedjan. Det såg vi förra våren.

Toronto å sin sida är tillsvidare en grönare version av Tampa. Trots fina offensiva kvaliteter saknas ett motsvarande ledarskap som Tampas kärngrupp levererar. Kutjerov, Stamkos, Victor Hedman, Brayden Point och Ryan McDonagh är för mycket att bita i för Matthews & company.

Dessutom börjar det verka som att Torontos unga garde inte längre riktigt får vind under vingarna av Mike Babcocks ”jag är tuffast i världen”-stil. Jon Cooper kanske till och med skulle ha övertaget i tränarkampen.

Kasperi Kapanen "fistbumpar" sina lagkamrater.
Torontos unga lag har gjort en stark grundserie. Kasperi Kapanen "fistbumpar" sina lagkamrater. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Kasperi Kapanen,Toronto Maple Leafs,NHL

Och om det ordentligt skadedrabbade Pittsburgh Penguins mot alla odds tar sig förbi ett betydligt djupare Washington från Metropolitan-divisionen till konferensfinalen, så gäller samma som för Boston: Tampas lagmaskineri blir för mycket.

Men den här säsongens upplaga av Penguins kommer inte att kunna slå Capitals fyra gånger.

Däremot kan det bli riktigt intressant om Washington möter snabba puckinnehavsmonstret Carolina i första eller andra omgången. Hurricanes jakt på en slutspelsbiljett äter ändå upp så mycket energi att en serie mot regerande mästarna är en ogenomtränglig betongvägg.

Och om Columbus tar sig till slutspel, så är nog Washington värsta möjliga motståndare – ett lag som är bättre på det som Blue Jackets är bra på.

Islanders då? Barry Trotz, som lotsade Capitals till mästerskapet, kan i Islanders-båset vara god för en eller två segrar. Washington har ändå helt enkelt bättre spelare. Som mot Vegas förra våren.

Det blir nog ”Caps” mot ”Bolts”.

Hotet från väst?

För mig finns det tre lag i väst som kan ge Tampa eller Washington ett motstånd värdigt Stanley Cup-finalerna: San José Sharks, Winnipeg Jets och Nashville Predators. Tror ändå inte att något av lagen kan slå finalisten från öst.

Laget som tar sig till Stanley Cup-final från östra konferensen lär också ta hem bucklan. Igen. Så har det varit de tre senaste åren och det är svårt att tro på annan utgång i år. Spelet i öst är helt enkelt mera taktiskt och på det sättet också mera slutspelsaktigt.

Jag vågar också påstå att de största ledarna på isen finns i östra konferensen: Crosby, Patrice Bergeron, och nuförtiden också Ovetjkin. I Tampa är det Stamkos och Hedman som håller ribban på högsta möjliga nivå. Det sätter en kvalitetsstämpel på hela konferensen.

Sidney Crosby.
Crosby leder Pittsburgh på isen. Sidney Crosby. Bild: Copyright Rex Features Ltd 2012/All Over Press Sidney Crosby,ishockey,NHL,Pittsburgh Penguins

Viktigaste orsaken är antagligen ändå nivån på coacherna i östra konferensen. Barry Trotz, Mike Babcock, Jon Cooper och Mike Sullivan är ligans fyra kunnigaste tränare. Alla jobbar i östra konferensen och ställs mot varandra hela tiden. Det bara måste ha en inverkan.

Ett talande exempel på skillnaden mellan toppen i öst och väst var när Tampa förra veckan mötte Winnipeg. Jets rustade upp med centern Kevin Hayes precis innan transferfönstret stängde och har sedan dess spelat sin bästa hockey för säsongen. Med fyra starka kedjeformationer.

Båda lagen var verkligen taggade medvetna om att man kanske möts i en finalserie om några månader. Det fanns med andra ord slutspelsvibbar i luften.

Tampa var fullständigt överlägset.

Slutsiffrorna 5–2 smickrar Winnipeg. Det handlade nämligen om en serie knockouter inom ishockeyns olika delområden: anfallsspelet, försvarsspelet, omställningsspelet och målvaktsspelet.

Tampa eller Washington ordnar parad i juni.

Läs också

Nyligen publicerat - Sport