Hoppa till huvudinnehåll

Kasper Björkqvist jagar en NHL-plats i höst: "Med tanke på hur laget ser ut var tiden mogen att krita på för Pittsburgh"

Kasper Björkqvist har gjort sitt i universitetshockeyn.
Kasper Björkqvist har gjort sitt i universitetshockeyn. Kasper Björkqvist har gjort sitt i universitetshockeyn. Bild: Jerome Davis/Icon Sportswire/AOP Kasper Björkqvist

Den finlandssvenska ishockeyspelaren Kasper Björkqvist tecknade för ett par veckor sedan ett NHL-kontrakt med Pittsburgh. Under försäsongen ska den nu 21-årige Björkqvist visa upp sig med målsättningen att så småningom få chansen i NHL. Björkqvist ingick i Jukka Jalonens JVM-guldlag 2016 och välkomnar diskussionen om NHL-spelarnas VM-deltagande. Han är övertygad om att landslaget lockar.

Björkqvist som återhämtar sig från en axelskada tecknade den 15 maj ett tvåårigt nykomlingskontrakt med Pittsburgh. Det ger honom 792 500 i grundlön om han spelar i NHL och 162 500 om han spenderar hela säsongen i farmarligan AHL.

Finländaren som har fått sin hockeyfostran i Esbo har spenderat de tre senaste säsongerna i universitetslaget Providence College. Att teckna ett proffskontrakt innebär samtidigt att man tvingas sätta punkt för universitetshockeyn eftersom dess regelverk inte tillåter proffsspelare.

Är du klar med studierna?

– Jag har ett år kvar. Jag fortsätter att studera online men det blir krångligare nu. Det har tagit tre år att få 75 procent av kurserna avklarade. Sista 25 kan ta lika länge.

Kasper Björkqvist på Lejonens träningar, april 2018.
För ett år sedan jagade Kasper Björkqvist en plats i VM-laget. Kasper Björkqvist på Lejonens träningar, april 2018. Bild: Yle/Janne Isaksson Kasper Björkqvist

När har du bestämt dig för att skriva NHL-kontrakt?

– Det var ifjol klart att jag stannar i college i ett år till. Då matcherna tog slut kom jag hem, sedan blev jag opererad. Efter det övervägde jag fördelar mot nackdelar. Sist och slutligen var det ett ganska lätt beslut.

Sylvass spets, trubbig bredd

Pittsburgh vann Stanley Cup 2008–09, 2015–16 och 2016–17. Trots att laget inte riktigt har fått till det i de två senaste slutspelen är laguppställningen vass.

Under lönetakseran pratas det om "mästerskapsfönster", en begränsad tidsperiod då ett lag på allvar kan konkurrera i toppen, innan det tvingas ta ett steg tillbaka, slicka såren och bygga om från början.

Pittsburgh har kontrakt med tunga pjäser som Sidney Crosby, Jake Guentzel, Phil Kessel, Jevgenij Malkin, Kris Letang och Matt Murray som ger laget trovärdighet och spetskompetens. Deras löner äter ändå upp hälften av den drygt 80 miljoner dollar stora lönebudgeten.

Jim Rutherford firar Stanley Cup-segern 2016.
Jim Rutherford firar Stanley Cup-segern 2016. Jim Rutherford firar Stanley Cup-segern 2016. Bild: Jeanine Leech/Icon Sportswire/AOP Jim Rutherford

Klubbchefen Jim Rutherford har press på sig att hitta förmånliga lösningar på de 15 resterande positionerna. Konkurrensen om platserna i tredje- och fjärdekedjan är därför inte stentuff, vilket gynnar Björkqvist.

Rutherford är NHL:s kanske mest aktiva general manager och är inte rädd för att fatta våghalsiga beslut. Ett ihärdigt rykte säger att Rutherford vill göra sig av med Kessel, ett vagare att Malkin är till salu. Det vore ingen stor överraskning om Pittsburgh i sommar pusslade om rejält.

Tror du att du kan knipa en NHL-plats i höst?

– Det är svårt att svara på. Nu är jag inte i skick. Med tanke på hur laget ser ut kändes det som att tiden var mogen att krita på för Pittsburgh.

– Förhoppningsvis sker det förändringar i laget som gynnar mig. Målsättningen är att komma i skick och kunna spela. Kontraktet är tvåårigt. Det första året flyttar jag till en ny stad.

Finsk koloni

Förra säsongen hade Pittsburgh två finländare i backarna Olli Määttä och Juuso Riikola. I höst ansluter en finsk kvartett i Björkqvist, HPK-målvakten Emil Larmi, HPK-backen Niclas Almari och TPS-anfallaren Oula Palve. Av dem kan Määttä och Riikola vara så gott som säkra på en plats i NHL-laget.

Hur ser dina boendearrangemang ut?

– Först är det hotell som gäller. AHL-laget ligger i Wilkes-Barre som ligger två timmar väster om New York och fyra-fem timmar öster om Pittsburgh. Fast det kunde vara värre, Vancouvers farmarlag är baserat i Utica och då gäller sex timmars flyg.

– Städerna i området är ställen som vi har besökt en hel del med universitetslaget.

Wilkes Barre har cirka 40 000 invånare.
Wilkes-Barre har cirka 40 000 invånare. Wilkes Barre har cirka 40 000 invånare. Bild: Philip Scalia / Alamy / AOP Wilkes-Barre

Har du följt Pittsburghs lagbygge noggrant då du är draftad av laget?

– Det finns alltid extrakillar som man behöver slå för att knipa en NHL-plats. Pittsburgh har en del spetskompetens men min spelstil kan kanske komma till användning i en defensivare roll.

"I europeisk ishockey finns det kanske bättre skridskoåkare"

Under sina tre säsonger i Providence College klarade Björkqvist av att konstant förbättra sin poängproduktion. Den sista säsongen resulterade i 17 + 13 = 30 poäng på 43 matcher.

Vad behöver du förbättra inför nästa säsong?

– Jag behöver bli spelsnabbare. I universitetslaget har jag varit en allt-i-allo, jag har försökt bidra med mål och energi. För att kunna spela samma spel i NHL måste man vara spelsnabbare och bättre med pucken.

Kasper Björkqvist är finklädd efter matchen.
Kasper Björkqvist studerade och spelade i Providence College. Kasper Björkqvist är finklädd efter matchen. Bild: Yle/Johanna Törn-Mangs Providence College,ishockey,National Collegiate Athletic Association,Providence Friars men's ice hockey,Providence Friars,Providence,Rhode Island,USA,Kasper Björkqvist

Vad behöver man vara bra på för att klara sig i dagens NHL?

– Skridskoåkningen är det viktigaste. I europeisk ishockey finns det kanske bättre skridskoåkare. Titta bara på Sakari Manninen, som är otroligt bra på rören.

– Men det ser ändå annorlunda ut i NHL där är allting är konstant stop-and-go. Se bara på Sidney Crosby eller Nathan MacKinnon. Att orka ösa på är kanske den största grejen.

Det sägs att du har presterat bra i Pittsburghs fystest, stämmer det?

– Kanske det, säger Björkqvist med glimten i ögat.

– I fjol testade vi. Jag var bättre än medeltalet. Det var mycket hopp och explosiva grejer som jag är rätt bra på.

Se video på Youtube från Kasper Björkqvists gympass sommaren 2017.

Hur ser sommarträningen ut?

– Mixat, en del tyngder. På grund av axeln har jag inte kunnat springa. I början av sommaren är det alltid ganska långa serier med kort återhämtning. Om en månad är det mer spurter och springande, explosiva grejer.

– Spring, hopp, gym och is, sammanfattar Björkqvist.

Vem tränar du med?

– Vi har en fysiktränare från tiden i Blues. Jag har tränat med honom sedan sommaren 2016 då jag åkte över. Ganska många universitetsspelare ingår i vår träningsgrupp. Målvakten Filip Lindberg, backen Kasperi Kotkansalo. Esbokillar.

I junior-VM 2016 var Kasper Björkqvist en nagel i ögat på motståndarna.
I junior-VM 2016 var Kasper Björkqvist en nagel i ögat på motståndarna. I junior-VM 2016 var Kasper Björkqvist en nagel i ögat på motståndarna. Bild: imago / IBL / All Over Press Kasper Björkqvist

Är NHL-spelarna intresserade av NHL?

Du vann JVM-guld 2016 med Jukka Jalonen. Är tröskeln för stjärnorna (Aho, Hintz, Kapanen, Laine, Rantanen) lägre då de har en gemensam framgångsrik historia med förbundskaptenen?

– Absolut. Människorelationer är alltid viktiga.

– Många finländare, som nu spelar i stora NHL-roller, stack samtidigt (sommaren 2016) och sitter just nu på utgående kontrakt. De kan helt enkelt inte riskera att bli skadade.

JVM-finallaget 2016

Anfallare:
Patrik Laine – Sebastian Aho – Jesse Puljujärvi
Kasperi Kapanen – Julius Nättinen – Aleksi Saarela
Antti Kalapudas – Roope Hintz – Mikko Rantanen
Sebastian Repo – Miska Siikonen – Kasper Björkqvist
Juho Lammikko

Backar:
Joni Tuulola – Olli Juolevi
Niko Mikkola – Sami Niku
Miro Keskitalo – Vili Saarijärvi

Målvakter:
Kaapo Kähkönen
Veini Vehviläinen

Utanför finaltruppen:
Emil Larmi (målvakt)
Eetu Sopanen (back)

I VM-guldlaget ingick bara två spelare med NHL-erfarenhet från säsongen 2018–19, backen Henri Jokiharju och anfallaren Juho Lammikko.

– Jag kan bara prata för mig själv, men jag är övertygad om att alla vill komma till VM och vinna.

Finns det en risk för att man som spelare sneglar lite på varandra då man fattar beslut?

– Så blir det ju. Jag var den sista av fyra i min årsklass som skrev NHL-kontrakt. Vi har varit rumskompisar i tre år.

Björkqvist syftar på Josh Wilkins (Nashville), Brandon Duhaime (Minnesota), Jacob Bryson (Buffalo) som också bestämde sig för att krita på NHL-kontrakt.

Kasper Björkqvist dejourerar framför målet i NCAA:s Frozen Four-slutspel.
Kasper Björkqvist dejourerar framför målet i NCAA:s Frozen Four-slutspel. Kasper Björkqvist dejourerar framför målet i NCAA:s Frozen Four-slutspel. Bild: Jerome Davis/Icon Sportswire/AOP Kasper Björkqvist

– Det har varit mycket diskussion om att NHL-spelarna inte kom med till VM. Jag tycker att det är en bra diskussion. VM-guldet var en fin berättelse, men Sverige vann två raka VM-guld med NHL-spelare.

Nästa säsong lär de finska NHL-spelarna vara fler till antalet, både i själva ligan och i VM i Schweiz.

– Förhoppningsvis får Finland en möjlighet att ha NHL-spelare och europeiska spelare och en bra tränare i Jalonen.

– Många i det här laget kommer nästa säsong att spela i NHL eller AHL. Det är en fin berättelse.

Av spelarna i VM-laget tar åtminstone Jani Hakanpää, Oliwer Kaski, Joel Kiviranta och Eetu Luostarinen klivet över Atlanten. Veini Vehviläinen och Kaapo Kakko förväntas också teckna NHL-kontrakt, medan Kevin Lankinen, Henri Jokiharju, Niko Mikkola och Juho Lammikko sedan tidigare håller till i Nordamerika.

Läs också

Nyligen publicerat - Sport