Hoppa till huvudinnehåll

Förorenat dricksvatten i Newark får invånare att frukta en upprepning av Flintskandalen: "Det är skrämmande"

Aktivisten Sabre Bee i Newark.
Upprörd. Gräsrotsaktivisten Sabre Bee anklagar staden Newark för handfallenhet och inkompetens i hanteringen av dricksvattenkrisen som drabbat många hushåll.. Aktivisten Sabre Bee i Newark. Bild: Yle/Ville Hupa Newark,vattenförorening,Newark Water Coalition

Molntäcket hänger lågt och vinden nyper i ansiktet utanför tågstationen.

- Kallt! Det känns som den första höstdagen, säger Sabre Bee när vi möts.

Vi är i Newark i delstaten New Jersey. Det är en stad som tampas med flera sociala problem; fattigdom, hög arbetslöshet, grov brottslighet. De senaste åren har staden fått ytterligare ett bekymmer: förorenat dricksvatten.

De första signalerna om förorenat vatten kom för tre år sedan. Då uppmättes förhöjda blyhalter i dricksvattnet i 30 av stadens skolor, och vattendistributionen till skolorna stängdes av.

Därefter har nya uppgifter om förorenat dricksvatten haglat tätt.

Därför grundade 27-åriga Bee tillsammans med några andra gräsrotsorganisationen Newark Water Coalition.

Organisationen vill göra det, som staden och myndigheterna enligt Bee misslyckats med, det vill säga sprida korrekt information om vattensituationen. Och dela ut rent vatten till invånare.

Gräsrotsaktivisten Sabre Bee i Newark. Med vattendunkar.
Rent vatten. Varje lördag delar Sabre Bee och andra gräsrotsaktiva ut information - och rent vatten - till invånare. Gräsrotsaktivisten Sabre Bee i Newark. Med vattendunkar. Bild: Yle/Ville Hupa Newark,vattenförorening,Newark Water Coalition

Och så kräver man förändring.

- Vi har att göra med en akut hälsokris som stadens myndigheter och politiker har blundat för allt för länge.

Stora mängder bly i dricksvattnet är en hälsorisk, särskilt för små barn. Barn som utsätts för bly kan drabbas av inlärningssvårigheter, hämmad tillväxt och försämrad hörsel, enligt USA:s federala hälsomyndighet EPA.

Misstankar om höga blyhalter: “Staden gjorde ingenting”

Newarks myndigheter verkar onekligen ha vaknat sent till situationen.

Tester och vattenprov under både 2017 och 2018 visade att hundratals hushåll i Newark fick dricksvatten med förhöjda blyhalter.

Men ännu i april 2018 slog staden fast att dricksvattnet inte är blyförorenat.

- Staden gjorde ingenting, säger Sabre Bee.

Men i slutet av fjolåret gav Newark efter för trycket och började dela ut gratis vattenfilter till hushåll som fick sitt dricksvatten genom förorenande blyrör.

Det skedde efter information om att korrosionen i de gamla rören förmodligen bidragit till blyet i dricksvattnet.

“Ni bor inte i Newark och därför kan jag inte släppa in er”

I år uppmättes fortsatt höga blyhalter när dricksvattnet i många hushåll testades.

Vattenfiltren fungerade inte som önskat.

Från och med augusti har staden i stället börjat dela ut plastflaskor med dricksvatten till Newarkbor vid särskilda utdelningsplatser.

Vattenutdelningsplats i Newark, New Jersey.
Vattenutdelningsplats i Newark. Vattenutdelningsplats i Newark, New Jersey. Bild: Privat: Andreas Vingaard. Newark,vattenförorening,vattenutdelningsplats

Vi, fotografen och jag, besöker en av platserna vid en park. Framme vid en port möts vi av en vakt.

- Ni bor inte i Newark, och därför kan jag tyvärr inte släppa in er, säger vakten efter att vi presenterat oss.

Utanför parken träffar vi än äldre man. Han knuffar en kärra med två lådor fyllda av vattenflaskor.

Mannen presenterar sig som Matthew Clerk. Han vägrar dricka av kranvattnet hemma. Varannan vecka hämtar Clerk vatten från den lokala utdelningsplatsen.

- Så köper jag också vatten från butiken. Det är irriterande, men inget att bli upprörd över.

- Men staden kunde ha tagit itu med det innan det blev ett sådant spektakel.

Matthew Clerk, invånare i Newark.
Irriterad men lugn. Matthew dricker inte av kranvattnet hemma men hämtar vatten från utdelningsplatsen varannan vecka. Matthew Clerk, invånare i Newark. Bild: Privat: Andreas Vingaard. Newark,vattenförorening,Matthew Clerk

Gräsrotsaktivist: Vi behöver riktiga experter

Newark meddelade i slutet av augusti att staden beviljats ett lån på 120 miljoner dollar för att ersätta de gamla, förorenande vattenrören. Arbetet väntas ta mellan två och två och ett halv år.

Samma dag som staden informerade om lånet demonstrerade Newarkbor i stadskärnan för att uppmärksamma vattensituationen.

Sabre Bee deltog också i demonstrationen.

Newarkbor demonstrerar på grund av bristen på rent dricksvatten.
Polisen var på plats när demonstranter krävde rent vatten i en demonstration i Newark den 26 augusti. Newarkbor demonstrerar på grund av bristen på rent dricksvatten. Bild: Copyright Rex Features Ltd 2012/All Over Press Newark,vatten,demonstration,dricksvatten,protest

Hon menar att myndigheterna saknar kompetens att ta itu med problemet.

- Vi behöver riktiga experter. Just nu hanteras vattenkrisen av folk som saknar expertis i frågan. De borde avgå.

Newarkpensionär om Flint-jämförelse: “det är skrämmande”

I ett äldre trähus i de västra delarna av Newark bor 68-åriga Janice Adams-Garrells.

- Jag undviker dricksvattnet så långt det går. Men använder det till att diska och duscha, säger Adams-Garrells hemma i sitt kök.

Hon saknar bil, vilket ibland gör det svårt att hämta hem vatten.

Adams-Garrelss säger att hon inte hör till de invånare som får gratis vatten av staden, eftersom dricksvattnet till hennes hushåll inte rinner genom de gamla blyrören.

- Men när dom kom hit för att testa vattnet här så innehöll det bly.

Pensionäaren Janice Adams-Garrells i Newark.
Oroad. Det förorenade vattnet i Newark får Janice Adams-Garrells och många andra att tänka på vattenskandalen i Flint, Michigan. Pensionäaren Janice Adams-Garrells i Newark. Bild: YLE/Ville Hupa Newark,vattenförorening,Janice Adams-Garrells

Vattenkrisen i Newark har också väckt uppmärksamhet på nationell nivå. Många har redan hunnit jämföra situationen med vattenskandalen i Flint i Michigan.

För fem år sedan bytte Flint vattenkälla i syfte att dra ner på kostnaderna. Följderna blev ödesdigra, då kontaminerat vatten ledde till åtminstone tolv dödsfall.

Flint ses av många som en berättelse om vad sönderfallande infrastruktur, inkompetenta myndigheter och mänsklig girighet i värsta fall kan leda till.

Men det är inte bara Flint eller Newark som tampas med dricksvattenproblem i USA.

Myndigheterna räknar med att upp till 20 miljoner amerikaner bor i hushåll som får sitt dricksvatten från system som inte uppfyller hälsomyndigheternas krav.

Adams-Garrells står fortfarande i köket och skrattar till när Flint kommer på tal. Men blicken är sammanbiten.

- Visst minns jag Flint och Michigan. Det var skrämmande.

Läs också

Nyligen publicerat - Utrikes