Hoppa till huvudinnehåll

NHL-kolumnen: Fantastisk säsong att vänta – aldrig tidigare har blåvita spelare varit så här intressanta

Anders Nordenswan förväntar sig stordåd av Kaapo Kakko.
Anders Nordenswan förväntar sig stordåd av unge Kaapo Kakko. Anders Nordenswan förväntar sig stordåd av Kaapo Kakko. Bild: AOP NHL

Förra NHL-säsongen var alla tiders bästa för finländska spelare i NHL. Aldrig tidigare har så många blåvita spelare haft så viktiga roller. Aldrig tidigare har så många klarat av att leverera. Jag vågar ändå påstå att det bara var början – Finns are the new black.

Generationen som sedan 2014 vunnit sammanlagt fem VM-guld för 20-åringar och 18-åringar har bara precis kommit igång. Och vissa av dem är ännu helt i startgroparna.

Dessutom håller ett par envisa gamla gubbar från en tidigare generation fortfarande fast vid förstaspaden i sina lag och kämpar om titeln som NHL:s bästa målvakt.

Och som sommarens kontraktsförhandlingar visat, så ställer sig den nya generationen finländska NHL-spelare inte längre snällt i kön för att ta emot vad som erbjuds.

Killarna som inte räds att ta ansvar i rinken, vågar också lita på sitt värde. Trots att det kan verka direkt dumdristigt för oss som vuxit upp med ramsan: den som gapar efter mycket, mister ofta hela stycket.

Bara att hålla i hatten, peruken, tupén, eller dra mössan djupt ner över öronen: säsongen 2019–2020 lovar att bli en blåvit orkan.

Ung ”lagledare” med karriärkurvan pekande spikrakt uppåt

I skrivande stund är det inte ännu klart vem som blir Carolina Hurricanes lagkapten efter att veteranen Justin Williams verkar ha slängt skridskorna i skrubben för gott.

Sebastian Aho i Carolina Hurricanes.
Sebastian Aho väntas vara Carolinas stora ledare. Sebastian Aho i Carolina Hurricanes. Bild: Rich Graessle/Icon Sportswire/All Over Press Sebastian Aho

Men oberoende av om nyss 22 år fyllda förstacentern Sebastian Aho redan nu utnämns till kapten eller inte, så är han lagets ledare på isen, bäst betalda spelare och killen som alla blickar riktas mot när matcher skall avgöras.

Ligans officiella medieaktör, NHL Network, som bland annat är ansvarig för NHL.com rankade Aho som 14:e bästa center inför säsongen.

Motiveringen avslutas med orden: ”Han är helt enkelt en fantastisk spelare, som är bra på allt och kan verkligen skapa chanser för sina kedjekompisar ... han gör sina medspelare bättre”.

Bingo! Förutom det att ligans experter fortfarande inte riktigt vågar tro på att det de ser är sant. Utan säsongförstörande skador kommer Aho kommande säsong att ta upp kampen om titeln som NHL:s mest värdefulla spelare för sitt lag (= Hart Trophy).

För Ahos del kommer förra säsongens 30 mål, 83 poäng, 1,01 poäng / match och sju matchvinnande mål att blekna med besked före april 2020 är här.

Att hans genomsnittslön på cirka 8,5 miljoner dollar de kommande fem åren verkar som en seger för lönebetalaren säger det mesta.

Allroundsuveränen med slutspelsplats som sista uppgift i superstjärneprovet

En som däremot redan är kapten och som dessutom får det erkännande som han är värd av de olika expertpanelerna är Aleksander Barkov.

Floridas franchise-spelare rankas inför säsongen av NHL Network som ligans fjärde bästa center bakom Connor McDavid, Sidney Crosby och Nathan MacKinnon. Kanadensiska TSN rankar honom som tionde bäst av alla spelare i ligan.

Lätt att hålla med. Fortfarande blott 24-åriga ”Sasha” är förbluffande skicklig rent tekniskt, har en förträfflig blick för spelet, har verkligen börjat ösa in poäng (35+61 på 82 matcher 2018–2019), är bland ligans tre bästa tvåvägscentrar.

Dessutom är han stor, stark och en idrottare ut i fingerspetsarna.

Aleksandr Barkov böjer sig ner för att ta hand om en tekning.
Aleksander Barkov väntas leda Florida till slutspel. Aleksandr Barkov böjer sig ner för att ta hand om en tekning. Bild: Icon Sportswire Aleksandr Barkov, Jr.

Den som associerar attributramsan med att det är fråga om den perfekta hockeyspelaren träffar mitt i prick. Det är verkligen skäl att understryka att ingen annan finländsk hockeyspelare någonsin varit lika ”totalbra”.

Bara för oss i Finland att vara djupt tacksamma över att Aleksander juniors helryska föräldrar valde att göra Tammerfors till sitt bestående hem när Aleksander senior beslöt sig för att avsluta spelarkarriären våren 2004 efter tio säsonger i Tappara.

”Sasha” så gott som föddes rakt in i Finlands antagligen kvalitativt högklassigaste hockeyorganisation och hade dessutom den bästa möjliga personliga coachen boende under samma tak.

Vad som nu gäller för Barkov är att leda det under sommaren betydligt förstärkta Florida till slutspel. För första gången sedan 2016.

Om det är något man kan kritisera Barkov för, så är det just det att han inte lyckats leda laget till slutspel. Och kanske också för att han sålde sig själv på tok för billigt, när han inför säsongen 2016–2017 skrev sin signatur på ett sexårigt kontrakt med snittlönen 5,9 miljoner dollar per år.

Det är varken mer eller mindre än det mest pengavärda kontraktet som en NHL-klubb gjort under de senaste fem åren.

K.K. – kungen av New York får nya initialer

Den oförliknelige Esa Tikkanen har sedan Stanley Cup-segern med Rangers våren 1994 fått gälla som den finländska ”kungen av New York”. Det är inte alltid helt lätt att veta vad som är fiktion och vad som är fakta då man talar om ”Tikis” äventyr, men stadsnyckeln till det stora äpplet har han väl också i en bordslåda.

Hur som helst, nu har en ny blåvit kung med anspråk på stadsnycklarna anlänt till New York (en blågul finns där ju från förut).

Rangers blev den största vinnaren under midsommarhelgens NHL:s reserveringstillfälle i och med ögonblicket då GM Jeff Gorton ropade upp namnet på Kaapo Kakko som tvåa, efter att New Jersey valde Jack Hughes som etta.

Ett förstaval som i praktiken var fastslaget flera år på förhand, och som inte tog någon som helst hänsyn till Åbokillens prestationer under de senaste två säsongerna. Välkommen till Amerika.

Kaapo Kakko gjorde väl ifrån i Rangers-nykomlingarnas träningsmatch.
Skribenten tippar att Kaapo Kakko tar en stor roll redan under sin första NHL-säsong. Kaapo Kakko gjorde väl ifrån i Rangers-nykomlingarnas träningsmatch. Kaapo Kakko,New York Rangers

Kakko inleder sin NHL-karriär som 18-åring, men har redan hunnit vinna samtliga tre VM-guld som IIHF delar ut: U18-, JVM- och herr-VM-guld. Rollen har inte heller precis varit undanskymd i någon av guldbragderna.

Dessutom sköt han fler mål i FM-ligan förra säsongen än vad någon annan gjort i hans ålder – inkluderande Barkov och Patrik Laine.

Det är inte alls otänkbart att Kakko, som med sina 188 cm och 90 kg har en närmast perfekt hockeyfysik redan nu, är den största talangen någonsin inom finländsk hockey.

Han skyddar pucken lika väl som NHL:s största stjärnor, hans små dragningar, blixtsnabba tempoväxlingar och ”virvlande” runt motståndarmålet för osökt tankarna till Connor McDavid. Och som vi sett, så vet Kaapo hur och när det är dags att sätta pucken i mål.

Bli inte överraskad om Kakko direkt under sin första säsong gör kring 60 poäng och tar rollen som en ledande spelare i Rangers.
Tippar med andra ord storsuccé direkt. Jämförelsen med Hughes blir en intressant följetång.

Norris syns i horisonten

Med all respekt till evighetsmaskinen Teppo Numminen, hasardspelaren Jyrki Lumme, supersmarta Kimmo Timonen och individualisten Joni Pitkänen: Reijo Ruotsalainen är med sina 316 poäng på 389 matcher för New York Rangers åren 1981–1986 den enda finländska backen som kunnat dominera på NHL-nivå.

Nu har skridskoraketen ”Reksa” äntligen fått en efterföljare, som dessutom är en betydligt mer komplett back. Miro Heiskanens debutsäsong i Dallas Stars gav ett starkt löfte om att finländsk hockey i honom har den första försvararen som kan tävla om titeln som NHL:s bästa back.

Miro Heiskanen firar i sin första NHL-slutspelsmatch i karriären.
Förväntningar på Miro Heiskanen är enorma. Miro Heiskanen firar i sin första NHL-slutspelsmatch i karriären. Bild: Steve Roberts/Cal Sport Media/CSM/REX/All Over Press Miro Heiskanen

Heiskanen har inte utan orsak redan jämförts med Nicklas Lidström, den sjufaldiga vinnaren av priset som NHL:s bästa back: Norris Trophy. Precis som Lidström, så verkar Heiskanen aldrig ha bråttom och är alltid rättplacerad. Den helt magnifika skridskoåkningen gör det såklart lättare.

Och blicken för spelet är redan i unga år på en nivå som omöjligt kan lämna mycket att önska.

20-år gamla Heiskanens första säsong i NHL var en storsuccé med alla andra mått förutom poängproduktionen. 33 poäng var på intet sätt en besvikelse, men inte heller ett utropstecken – trots att ganska många av de 33 poängen blev till efter direkt magiska prestationer.

I fortsättningen gäller det för Miro Heiskanen att fortsätta lita på sitt kunnande, vara lite mer fullvuxen i närheten av det egna målet – och få betydligt mer konkret utdelning offensivt. Minst 20 poäng till. Om – och när – det blir verklighet så är han plötsligt den kompletta hockeybacken.

Och då kan han inom några år bli första finländare att vinna Norris.

”Laglös” duo låter sig inte skrämmas av mobben

När den här texten knackas ner så är Mikko Rantanen och Patrik Laine fortfarande utan kontrakt.

Så mycket har skrivits och snackats om dem i media under de senaste månaderna att det här säkert räcker med konstaterandet att ingendera anser sig få den finansiella uppskattning som de tycker sig vara värda.

Istället för att börja argumentera för och emot, eller diskutera måttet för ”mycket pengar”, så vill jag knyta tillbaka till början av den här kolumnen: Rantanens och Laines agerande är något helt nytt inom finländsk proffsidrott. Det är i stark kontrast med den allmänna bilden av den ödmjuka killen som snällt tar emot vad som erbjuds.

Kimi Räikkönen är egentligen den enda övriga finländaren som visat likadan kyla.

Såklart har Rantanens och Laines gemensamma agent, Mike Liut, en stor roll i det hela, men han är anställd av dem. Inte vice versa – och det gör alla med en åsikt om saken klokt i att minnas.

Mikko Rantanen och Patrik Laine.
Mikko Rantanen och Patrik Laine är fortfarande utan kontrakt. Mikko Rantanen och Patrik Laine. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Patrik Laine,Mikko Rantanen

Hur som helst så har varje nordamerikansk NHL-expert och kommentator den gångna sommaren snackat mer om finländska spelare än vad de tidigare gjort totalt sett sedan Matti Hagman debuterade i Boston Bruins hösten 1976.

Långt ifrån alla har varit speciellt nådiga, men man kan lugnt säga:
Finland nämnt.

Lovar att återkomma till förväntningarna på isen, så fort Mikko Rantanen och / eller Patrik Laine plitat på ett nytt kontrakt.

Tuukka och Pekka: här vaktar vi

Mitt bland alla unga hingstar står två uråldriga ekar och låter sig inte påverkas av förändringens vindar.

Bostons Bruins Tuukka Rask, 32 år och Nashville Predators Pekka Rinne, 36 år, hör fortfarande till NHL:s högst uppskattade målvakter. NHL Network (nhl.com) har Rask som ligans femte bästa målvakt medan Rinne är nia.

Rask var emellertid under våren från och med den första fram till den sista playoffmatchen ligans bästa målvakt. Därför kan man undra varför han är rankad lägre än Sergei Bobrovski (2:a), som faktiskt blev knockad av ”Tuuk” i herrarnas målvaktsduell under slutspelet. Och vad har Carey Price (4:a) gjort de senaste åren för att rankas högre än Rask?

Tuukka Rask och Pekka Rinne i World Cup-turneringen.
Finlands erfarna målvaktsduo håller definitivt NHL-måttet. Tuukka Rask och Pekka Rinne i World Cup-turneringen. Bild: Matti Raivio / All Over Press Tuukka Rask,Pekka Rinne

Rinne i sin tur kommer den här säsongen att bli ännu mer utmanad än tidigare av Nashvilles andraval, 24 år gamla Juuse Saros. Sannolikt är ändå att Kempeles långa son håller i förstaspaden för allt vad han är värd ännu den här säsongen.

2021–2022 är sedan hans sista kontraktsår och då lär det vara dags för Rinne att agera stöd under Saros debutår som förstamålvakt i NHL.

Och det här var inte allt...

Bakom den vassaste spjutspetsen finns en drös hyperintressanta NHL-finländare. Tar Teuvo Teräväinen steget in i Barkov-Aho-Rantanen-klassen? Etablerar sig Roope Hintz som Finlands tredje bästa center? Vad gör Jesperi Kotkaniemi med sina fyra nya muskelkilogram? Blir Kasperi Kapanen följande Teuvo Teräväinen? Slår Sami Niku och Henri Jokiharju igenom? Är Esa Lindell en av världens bästa defensiva backar? Kan Mikael Granlund sätta in stora växeln i Nashville? Antti Raanta då? Hålls han skadefri så är han en världsmålvakt. Och Mikko Koivu är faktiskt fortfarande kapten i Minnesota.
Jag tror att det blir en fin säsong.
Tack för att du läste.
Källor: nhl.com, tsn.ca, capfriendly.com, hockey-reference.com

Läs också

Nyligen publicerat - Sport