Hoppa till huvudinnehåll

Spelade för Kataja i basketligan för åtta år sedan – nu gör Darren Fells otippad succé i NFL: ”Många underskattade hans talang”

Darren Fells firar touchdown.
Darren Fells firar touchdown. Darren Fells firar touchdown. Bild: Maria Lysaker / CSM / All Over Press Darren Fells

Våren 2011 var Darren Fells med i det Joensuun Kataja som tog FM-silver. Nu har han blivit en poängmaskin i NFL. Genombrottet har låtit sig vänta – men nu skördar den storvuxne talangen framgång i en helt ny gren. Han minns dessutom tiden i Finland med värme.

”Kataja värvade storvuxen amerikansk ytter” löd rubriken på Yle Urheilus webbplats i juli 2010. Basketligaklubben Joensuun Kataja hade då publicerat namnet på det färskaste nyförvärvet: Darren Fells.

Nu, nio år senare, håller Fells på att slå igenom – i NFL. Det är en osannolik framgångshistoria.

Fells, som spelar som tight end i Houston Texans, håller nämligen på att slå alla personliga rekord. På söndagen stod han för en touchdown mot Jacksonville Jaguars i London – amerikanens sjätte touchdown för säsongen.

Hans tidigare toppnotering var tre. Sju matcher återstår ännu av grundserien för Texans.

Men vi börjar med att vrida tillbaka klockan till sommaren 2010. Fells var då en basketspelare som hade lirat i NCAA i UC Irvine och efter det två år som proffs i den belgiska ligan.

Drömmen var fortfarande att nå NBA.

Från Finland till Argentina och vidare till NFL

I Kataja noterades den ”atletiske, fysiske och väldigt rörlige”, som Katajas tränare Jukka Toijala beskrev honom som, för genomsnittliga 13,8 poäng och 8,3 returer per match.

Joensuulaget gick hela vägen till final, där Tammerforslaget Pyrintö ändå var starkare. Samma vår, 2011, bar flyttlasset vidare till Frankrike. Samma säsong spelade han också i Mexiko och Argentina.

Darren Fells.
Darren Fells i Katajas färger. Darren Fells. Bild: Yle Darren Fells

Sommaren 2013 var han plötsligt klar för NFL. Seattle Seahawks hade värvat bjässen.

– Jag kan inte tro att det är sant. Jag tror att det blir verkligt först då jag spelar med laget, sade Fells till ESPN då.

Men inledningen på karriären som NFL-spelare var allt annat än lätt. Seattle ratade honom två gånger sommaren 2013 – alltså innan säsongens ens körde i gång. I stället inledde Fells karriären i Arizona Cardinals träningslag.

"Alla sade att det är det här jag måste göra"

Debuten kom nästa år. Men det dröjde länge innan Fells kunde etablera sig som en given spelare i NFL-truppen. 2014 spelade han sammanlagt tio matcher (av 16 möjliga) och fångade fem bollar.

Säsongen 2015 gick bättre, då Fells noterades för 311 yards och tre touchdowns. Karriärens toppnoteringar fram till i år. Men något förstaval på positionen var han inte.

Darren Fells försöker hoppa över två försvarare.
Darren Fells i farten för Arizona Cardinals. Darren Fells försöker hoppa över två försvarare. Bild: Erik S. Lesser / EPA / All Over Press Darren Fells

I stället började han utmärka sig som en tight end som kan blocka i springspel. Den kanske mest oglamorösa uppgiften i ett amerikanskt fotbollslag.

– Det är min största styrka, förklarade Fells för tidningen Beacon Journal sommaren 2018. Då spelade han för Cleveland Browns. Året före det hade han gjort en fransk visit i Detroit Lions.

– Alla sade att det är den här positionen jag måste spela för att ha en chans att nå NFL. Men jag känner också att jag kan fånga vilken boll som helst, poängterade han.

Efter ytterligare en blygsam säsong i Browns bar flyttlasset vidare till Houston. Där har allt verkat falla på sin plats.

Säsongens nio första matcher har resulterat i 245 yards och sex touchdowns. Plötsligt har 33-åringen lyckats knipa en plats i öppningselvan.

– Jag tror att många underskattade hans talang, analyserar tight end-collegan Jordan Akins för The Athletic (bakom betalmur).

Taktiken som bäddat för framgången

Mycket hänger också på sättet Texans spelar i anfallet. Houston-laget använder sig i mångt och mycket av så kallade run-pass-option-spel, där den springstarke quarterbacken Deshaun Watson tvingar försvaret att reagera.

I praktiken går ett typiskt spel till så här: Watson läser försvaret och reagerar på om han ska ge bollen vidare till running backen eller springa själv. Ifall han springer själv läser han sedan den närmaste försvararen.

Försvararens uppgift är nämligen ofta att både försvara den närmaste receivern – i Texans spelstrategi ofta just Fells – och quarterbacken Watson som själv kan springa med bollen.

Ifall försvararen attackerar Watson lämnas Fells helt fri och quarterbacken kan lätt passa bollen till honom.

En taktik, som varit oerhört lyckad den senaste tiden.

Hoppa över Twitterpostning

– Ju mer vapen du har i offensiven, desto svårare blir det för motståndarna att stoppa dig, summerar Fells själv för The Athletic.

"Bodde i ett ställe som hette 'Kataja'"

Tiden i Finland då? Den minns Fells med värme. Redan i ESPN:s intervju för sex år sedan sade Fells att det var lagkamraterna från tiden i Kataja han lärde känna bäst under sina år utomlands.

Även om han inte riktigt hade koll på vad staden hette.

– Det var så kallt! Den totala motsatsen till södra Kalifornien, där jag växte upp. Det var en rolig upplevelse att landa i Helsingfors och sedan åka fem-sex timmar med bil till ett ställe som hette ”Kataja”, berättade Fells.

– Det tuffaste var vädret. Att komma till ett ställe där det är 30 centimeter snö varje dag var inte lätt. Dessutom hade vi som värst bara fyra timmar solljus om dagen, fortsatte han.

Att finländarna var tokiga i att bada bastu är en annan sak han minns med värme.

– De här killarna gick ut nakna i minus 30 grader och hoppade i ett hål som de hade skurit upp i isen. Det kändes helt galet för mig. De uppmanade mig att pröva på det, men jag kände inget behov för det, sade Fells.

– Men av alla lag jag spelade för var det där jag var närmast med mina lagkamrater. Då jag skrev på för Seattle hade det tydligen blivit en nyhet i Finland också och en gammal kompis grattade mig via Facebook. Det känns otroligt.

Läs också

Nyligen publicerat - Sport