Hoppa till huvudinnehåll

För elva år sedan gick det vägen – nu ska fem U21-hjältar skriva ny historia: "Jag var så helsikes nervös, det var en känslostorm"

Markku Kanerva och Tim Sparv vid pressträff i U21-EM 2009.
Markku Kanerva och Tim Sparv vid en pressträff i U21-EM 2009. Markku Kanerva och Tim Sparv vid pressträff i U21-EM 2009. Bild: .EPA Finlands U21-herrlandslag i fotboll,Markku Kanerva,Tim Sparv

En hel idrottsnation hoppas att fotbollslandslaget ska gå till EM. Fem av spelarna i truppen doppade tårna i en slutspelssommar redan 2009. U21-hjältarna kommer ihåg känslorna. "Det tog längre tid än vi hade hoppats på att vara i det här läget igen", säger Tim Sparv.

Olika faller livets lotter. I kväll håller Fotbollsfinland andan. Går det vägen för landslaget den här gången?

Jonas Portin sitter hemma i soffan och tittar på tv.

– Jag har sett alla kvalmatcher, men tyvärr har jag inte en biljett till den här.

– Men jag vet precis hur det blir och hur det kommer att kännas om det går vägen. Det är svårt att beskriva. Man måste uppleva det.

Jonas Portin har upplevt den där explosionsartade, plötsliga glädjen. För elva år sedan var det han som stod i den finländska fotbollens rampljus tillsammans med sina lagkamrater i U21-landslaget. I höstrusket i Åbo visste det blåvita jublet inga gränser.

Jonas Portin i U21-landslaget.
Jonas Portin i playoffmatchen mot Österrike. Jonas Portin i U21-landslaget. Bild: EPA Jonas Portin

Efter ett kval där det mesta flöt på för Finland kvalificerade sig landslaget för U21-EM 2009 efter en gastkramande retur i playoffmötet med Österrike.

– De hade en 2–1-ledning efter första mötet. I returen låg vi under med 0–1 och det såg riktigt tufft. Jussi Vasara gjorde två snabba mål på slutet och sedan blev det straffdramatik.

– Det är mer än tio år sedan, men jag kommer fortfarande ihåg den där känslan. Det var euforisk glädje. Jag minns exakt hur jag sprang omkring där på planen.

Fem var med i U21-EM

Sommaren 2012 hittade den italienska klubben Padova ett ärftligt hjärtfel hos Portin. Det satte abrupt stopp för hans fotbollskarriär.

33-åringen jobbar fortfarande inom fotbollen. Han var assisterande tränare för fostrarklubben Jaro under den gångna division 1-säsongen och följer aktivt med sporten.

I kväll kan Tim Sparv – hans före detta rumskompis i U21-landslaget – leda A-landslaget till ett historiskt herrslutspel. Totalt finns det fem spelare i det nuvarande landslaget som var med under EM-slutspelet 2009.

– Jag kommer framför allt ihåg den där straffläggningen mot Österrike. Jag var så helsikes nervös. Matchen var verkligen en berg- och dalbana, en känslostorm, men det är en av de största stunderna i min karriär. Det var en underbar upplevelse, säger Jukka Raitala.

Tim Sparv på en träning vid U21-EM 2009.
Tim Sparv på en träning vid U21-EM 2009. Tim Sparv på en träning vid U21-EM 2009. Bild: EPA Tim Sparv,Finlands U21-herrlandslag i fotboll

Raitala, Sparv, Joona Toivio, Anssi Jaakkola och Teemu Pukki var med i Finlands lag i U21-EM.

– Precis som nu var det en överraskning att vi gick så bra då, säger Sparv.

Inte överraskad över Kanervas framgångar

Parallellerna mellan då och nu är slående många. Den allra tydligaste sitter på bänken.

Markku Kanerva fick sitt definitiva genombrott som tränare tack vare framgången med U21-landslaget.

– En tid och en insats som jag verkligen kommer ihåg. Vi skrev finländsk fotbollshistoria, sade Kanerva i samband med årsdagen av straffdramat i oktober.

Markku Kanerva vid U21-EM 2009.
Markku Kanerva ledde Finland till U21-EM. Markku Kanerva vid U21-EM 2009. Bild: EPA Markku Kanerva

Portin är inte överraskad att Kanerva har fortsatt att leverera i A-landslaget.

– Jag vet hur noggrant han går genom allt. Han vänder på alla stenar för att utveckla laget. Han är duktig på att få ihop laget och alla vet vad de ska göra. Finland har spelat riktigt bra i det här kvalet och framför allt fixat matcherna mot de lägre rankade motståndarna fint. Det har vållat problem tidigare.

Hur viktig var Kanerva för din karriär?

– Som spelare ser man landslagstränaren sällan och det är knappt om tid. Därför blir det ännu större att han lyckades svetsa samman laget. Vi hade en resa på tre år tillsammans och han betydde mycket sedan han tog ut mig första gången 2006.

"Självförtroendet slår i taket i landslaget"

Markku Kanerva har snart lett A-landslaget i tre år. Under den tiden har resultaten, spelet och stämningen förbättrats avsevärt.

I oktober gav Kanerva och Sparv sin syn på varför gruppdynamiken har varit en avgörande faktor på resan mot den historiska slutspelsplatsen. Som en utomstående ser Portin likheter mellan U21-landslaget och landslaget.

– Det var en otroligt härlig tid, vi var ett riktigt tajt gäng. Det ska ”Rive” ha en stor eloge för. Vi spelade verkligen för varandra. Vi visste exakt vad vi skulle göra. Om man ser på de motståndare som vi mötte, var vi inte på samma nivå individuellt.

Jukka Raitala och James Milner i U21-EM 2009.
Jukka Raitala och James Milner i en av matcherna i U21-EM 2009. Jukka Raitala och James Milner i U21-EM 2009. Bild: EPA Jukka Raitala,Finlands U21-herrlandslag i fotboll

Sparv och Raitala säger att känslan när de kommer till landslagssamlingarna i dag påminner om lägren för elva år sedan.

– Det finns många likheter. Nu har vi fått goda resultat med oss i Nations League och EM-kvalet – och oavsett vilket lag man pratar om så lyfter det självförtroende. Just nu slår det i taket hos oss och så var det också under U21-tiden, säger Raitala.

– Jag tycker framför allt att skillnaden alltid blir tydlig när det handlar om landslagsspel. I klubblaget spelar man mer för namnet på ryggen. I landslaget spelar man för flaggan på bröstet, för något större. Det är en stor ära att spela i landslaget och alla har garanterat haft som dröm att föra Finland till ett herrslutspel, säger Sparv.

"Slutspelet var häftigt"

Allt talar för att fotbollslandslaget skriver historia i Helsingfors i kväll och säkrar slutspelsplatsen.

För Jonas Portin blir det inget EM. Han håller sin slutspelsupplevelse som en av de största meriterna som han har.

– Vi representerade vårt land och spelade mot de bästa i den åldern. Vissa av våra motståndare hade spelat på högsta nivån i Premier League, Bundesliga och La Liga. Slutspelet var häftigt, men vår grupp var stenhård.

Spelarna i Finlands U21-landslag 2009

Målvakter:
Anssi Jaakkola*
Jon Masalin
Jukka Lehtovaara

Backar:
Ville Jalasto*
Jukka Raitala*
Jonas Portin
Tuomo Turunen
Pyry Kärkkäinen
Joni Aho.
Petri Viljanen
Joona Toivio*

Mittfältare:
Tim Sparv*
Kasper Hämäläinen*
Mehmet Hetemaj*
Nicholas Otaru
Ilari Äijälä
Perparim Hetemaj*
Juha Hakola
Jussi Vasara

Anfallare:
Berat Sadik*
Jarno Parikka
Aleksandr Kokko*
Teemu Pukki*

Spelare med stjärna efter sig är fortfarande aktiva.

Finland mötte stornationerna England, Tyskland och Spanien i U21-EM. Laget förlorade alla matcher i gruppspelet och Tim Sparv gjorde det enda målet på en straff mot England.

– Det var en grym upplevelse, säger Raitala.

Nu kan Raitala, Sparv och några till bli klara för sitt andra EM som spelare. Det skulle kröna min karriär, sade Sparv på torsdagens pressträff.

De som var med i slutspelet för drygt tio år sedan och är med i landslaget fortfarande går snart in på karriärens upplopp. De är medvetna om att det här är chansen med stort C.

– När man får uppleva något sånt där tillsammans och spelar i ett EM blir man ännu mer motiverad. Det tog längre tid än vi hade hoppats på att vara i det här läget igen, säger Sparv.

Läs också

Nyligen publicerat - Sport