Hoppa till huvudinnehåll

NHL-kolumnen: Heiskanens dundertabbe och Lindells felbedömning gav Tampa vittring på Stanley Cup-bucklan – kan Dallas dra nya kaniner ur sin Stetson?

Roope Hintz tacklar en motståndare.
Kan Roope Hintz få en mer framskjuten roll i final nummer fyra? Roope Hintz tacklar en motståndare. Bild: AFP / Lehtikuva Roope Hintz,Dallas Stars

Verkligheten hann ikapp Miro Heiskanen och Dallas i final nummer tre. För första gången under slutspelet såg Heiskanen både oerfaren och sliten ut när han drällde med pucken så att Nikita Kutjerov kunde skjuta mål. Och bara minuten senare blev Esa Lindell lurad av Steven Stamkos som inte spelat på sju månader. Stars behöver nya tricks för att komma tillbaka.

Bara att hoppas på att det man fick se i den tredje finalen inte satte tonen för hur resten av matchserien ser ut. Det är ju den sista bäst av sju-dragkampen som borde vara höjdpunkten i hela slutspelet.

Just nu är det ändå lite svårt att tro på att det blir så den här gången.

I den första finalen dominerade Dallas rinkens mittfil och fick Tampas stjärnor att se tama ut. I den andra matchen var ”Bolts” mördande effektiva i powerplay – och i match nummer tre tog Lightning över totalt.

Dallas sandpappersspel framför de båda målen blev de facto förlöjligat av Tampa som var tuffare, snabbare, skickligare och smartare. Dessutom hade Tampa den bättre målvakten. Det som kanske överraskade allra mest var att det såg ut som att Stars var tömda på energi.

Ändå är det Tampa som spelat maratonmatch efter maratonmatch och lidit av att lagets nyckelspelare har dragits med skador. Nu gjorde både Brayden Point och Nikita Kutjerov mål och långtidsskadade kaptenen Steven Stamkos så gott som punkterade matchen i sitt tredje byte.

Steven Stamkos jublar efter mål.
Steven Stamkos klev in i tredje finalen efter en lång paus. Steven Stamkos jublar efter mål. Bild: AFP / Lehtikuva Steven Stamkos

Det såg helt enkelt ut som att Tampa Bay Lightning har löst gåtan vid namn Dallas Stars. Hittills i slutspelet har Dallas tvingat sina motståndare med i sitt sätt att spela hockey, men i match tre tog Tampa alla Stars verktyg och satt dem i sin egen bakficka.

Risken är uppenbar för att Dallas tappade den självsäkerhet som laget levt på när matcher stått och vägt tidigare under slutspelet. Samtidigt utstrålade Tampa-lägret en nästan arrogant övertygelse om att man helt enkelt är bättre än Dallas.

Victor Hedman är fortfarande herre på täppan

Under slutspelet har det haglat av välförtjänt beröm över Dallas backar – och speciellt Miro Heiskanen. Världens bästa allroundback under de senare åren, Victor Hedman, har i finalmatcherna nummer två och tre ändå tagit ett järngrepp om titeln som finalseriens bäste back.

I Lightnings två raka segrar har Hedman stått för fem poäng – ett mål och fyra assist. Kolossen på nästan två meter och drygt hundra kilo har redan gjort 10+10 i slutspelet och är sin vana trogen på gränsen till omöjlig att besegra i närkamper – vare sig med styrka eller skicklighet.

Hedman fyller 30 år precis före årsskiftet och visar just nu vad som krävs för att leverera vinnande ishockey då den största av titlar står på spel. All ära till talangfulla rekordmannen Miro Heiskanen och Colorados Calder-vinnare Cale Makar, men ännu har de några steg att ta till Hedmans nivå.

Victor Hedman firar mål med lagkamrat.
Victor Hedman visar sin klass. Victor Hedman firar mål med lagkamrat. Bild: AFP / Lehtikuva Victor Hedman,Tampa Bay Lightning

De fysiska egenskaperna, rutinen av oändligt många tuffa matcher och lärdomarna från svidande förluster utmynnar i en närvaro på isen där allt handlar om att vinna. Hedman har väntat fem år på att få en andra chans till att bli Stanley Cup-mästare och nu vet han exakt vad som krävs.

Victor Hedman av årsmodell 2020 trasslar inte till det på den egna blå i stil med vad Miro Heiskanen gjorde sekunderna innan Nikita Kutjerov nätade. Han läser inte heller situationen fel på samma sätt som Esa Lindell gjorde när Steven Stamkos fick en fribiljett till att skjuta pucken i mål.

En viss del av en elitbacks spelaridentitet handlar helt enkelt om sådant som sjunker in i ryggmärgen via kostsamma misstag. Inte ens Miro Heiskanen kan helt åsidosätta betydelsen av att ha varit med förr.

Victor Hedman av årsmodell 2020 trasslar inte till det på den egna blå i stil med vad Miro Heiskanen gjorde sekunderna innan Nikita Kutjerov nätade

Det krassa med dagens hyperjämna NHL är att det kanske aldrig kommer en ny chans att spela om Stanley Cup-trofén. När man som Hedman – och många av hans lagkompisar – får försöka på nytt, så är fokuset totalt.

Se bara på hur hetsporren Nikita Kutjerov plötsligt hanterar försöken att få honom ur balans med en myndighet som aldrig tidigare funnits där.

Khudobin blir tvåa i den helryska keeperduellen

Efter att Stars vann den första finaldrabbningen såg lagets speciella lyckobringares – Anton Khudobins – närhistoria närmast overklig ut. I de sex matcherna som innefattade hela konferensfinalserien och den första finalen hade keepern stoppat över 95 procent av skotten.

Några dagar senare ser den gemytlige 34-åringens statistik betydligt dystrare ut. I finalmatcherna två och tre pepprades han sammanlagt med 60 skott av vilka åtta hittade sina vägar till nätmaskorna. Det ger en räddningsprocent på 86,7.

Tampa verkar också ha löst Khudobin-gåtan. Sprattelgubben, som under de senaste veckorna ofta jämförts med såväl Tim Thomas som självaste Dominik Hasek, har precis som det övriga laget kanske helt enkelt slut på tricksen.

Samtidigt, alltså i matcherna två och tre, avfyrade Dallas-spelarna 53 skott mot Andrej Vasilevskijs mål. ”The Big Cat” tog hand om 49 av dem och ”intervallprocenten” blev därmed utmärkta 92,5. Ännu bättre är jämnheten – i hela slutspelet har Vasilevskij räddat 92,8 procent av skotten.

Det är den bästa procenten av alla väktare som spelat minst tio matcher i playoff. Sådan statistik och sådan jämnhet vinner man titlar med. Både individuellt och med laget.

Anton Khudobin i Dallas släpper in mål.
Anton Khudobin har varit grym i Dallas-kassen i slutspelet, men nu har Tampa hittat luckorna. Anton Khudobin i Dallas släpper in mål. Bild: AFP / Lehtikuva Anton Khudobin

Den här gången blev Vasilevskij trea i Vezina-racet, men till exempel NHL Networks analytiker – före detta NHL-keepern Kevin Weekes – flaggar öppet för att Tampas 26-åriga odiskutabla förstaval är planetens bästa ishockeymålvakt.

Ligans i praktiken bästa back och bästa målvakt – inte en lätt nöt att knäcka när man kommit såhär långt i slutspelet.

Dallas måste vinna nästa match

Om Tampa vinner final nummer fyra, natten mot lördag finsk tid, så kan Dallas glömma drömmen om att vinna Stanley Cup. Inte en chans att Lightning skulle släppa en 3–1-finalledning ur sina händer.

Utgångsläget inför matchen är enkelt: det är fråga om en måsteseger. Coachen Rick Bowness och hans tränarteam är helt enkelt tvungna att trolla fram varje embryo till kanin som kan tänkas gömma sig någonstans i Stars oanvända kapacitetslager.

Vad kan man då tänka sig att ligans mest erfarna coach, som också var Jon Coopers tvåa i Tampa 2013–2018, hittar ur lådan med oanvända tricks?

Ingen vits att satsa på oprövade Jake Oettinger som målvakt i ödesmatchen. Khudobin vet vad som gäller och det är faktiskt ganska osannolikt att han skulle göra en tredje medioker match på raken. Det är Khudobins chans att vinna Stanley Cup som spelande målvakt, han lär lyfta sig.

När det gäller backarna och speciellt då John Klingberg och Miro Heiskanen, så är det helt klart att deras insatser krävs för att driva Dallas anfallsspel. I egen zon finns det andra killar som kan slita extra för att den här duon ska ha lite extra bensin i maskinen när Dallas huserar i offensiv zon.

Dags att toppa laget?

Skulle därmed gärna se att Bowness minskar på Heiskanens och Klingbergs börda då tekningen är i egen zon. I stället kunde han så ofta som möjligt skicka in dem som backpar när det är tekning nära Vasilevskijs mål.

Nivån på duons puckhantering och potentialen av left-right-samarbetet på offensiv blå borde kunna skapa överraskande spelkombinationer – och se till att puckarna når fram till alerta styrklubbor.

Det är ungefär det som man kan göra med backtruppen. När det gälleranfallarna, så är det dags för Bowness att glömma trion Benn–Seguin–Radulov i den här matchserien.

Kaptenen Jamie Benn har ändå hört till de få Dallas-spelarna som också i förlustmatcherna har kunnat skapa riktiga problem för Tampas försvarsspel. Och Aleksander Radulov har potentialen att avgöra med styrka och skicklighet. Däremot har Seguin inget att göra i en resultatkedja.

En kedja med Benn som spelgörande murbräcka, Joe Pavelski som styrnings- och returspecialist och Joel Kiviranta som målfarlig energiladdning skulle vara kul att se. Pavelski gillar Kivirantas sätt att spela och ”Jolles” tacklingsglada attityd borde kunna funka ihop med lagkaptenen Benn.

Joel Kiviranta jublar efter ett mål.
Dags för Joel Kiviranta? Joel Kiviranta jublar efter ett mål. Bild: AFP / Lehtikuva NHL,ishockey,Joel Kiviranta

En andra offensiv spjutspets kunde konstrueras genom att placera Roope Hintz mellan Denis Gurianov och Aleksander Radulov. Det skulle vara en trio med räckvidd på klubborna, enormt mycket skicklighet och giftiga avslut. Radulov är också en riktig fysisk buffel.

Och med både Hintz och Gurianov samtidigt på isen skulle det öppna för rusher mot en ensam Vasilevskij – båda expresstågen är svåra att vakta samtidigt. Värt att testa.

Därmed skulle Rick Bowness få glömma sin princip om att ha fyra kedjor som kan generera anfallsspel och i stället satsa allt på två offensiva och två renodlade checkingkedjor.

Den stora frågan blir såklart om det överhuvudtaget finns potential i Dallas-truppen för att kunna rubba Tampa. Med facit i hand är det faktiskt ganska svårt att tro på en sådan berättelse.

Det räcker ändå med att killarna i Stars speltröjor tror på att den kan bli sann. Inget motiverar lika mycket som att vara desperat.

Tack för att du läste.

Tips: Glöm inte Yle Sportens nya NHL-podd med ett nytt avsnitt varje tisdag! Du hittar podden på Arenan.
Du kan också skicka respons till podden via den här kolumnens kommentarsfält.

Källor: naturalstattrick.com, hockeydb.com, nhl.com

Läs också