Hoppa till huvudinnehåll

Baseboll – OS-grenen som Finland borde vara rätt bra på

”Om 5-10 år kan vi vara bland de bästa i Europa”, tror det nationella förbundets ordförande. Och kan ha orsak att vara optimistisk.

Planerna är ambitiösa. Och nu är förutsättningarna också på plats. Det nationella förbundet väntar sig nu stora kliv i rätt riktning – och en OS-plats i framtiden är inte alls utopistisk.

Det har gått 40 år sedan Finland senast hade ett lag med i sommar-OS i en bollsportsgren.

Den gången tog sig fotbollsherrarna till turneringen via bakdörren då flera stora nationer bojkottade sommarspelen i Moskva.

Vem är närmast att ta en plats nu? Volleybollherrarna har varit nära. Basketherrarna har som bäst haft en trupp som nästan kunnat skrälla och ta en OS-biljett.

Men hur är det med baseboll eller softboll? Borde det inte vara möjligt för ett land vars nationalsport är en variant av grenen att vika sig en plats i sommarspelen?

Förbundet siktar högt

Att delta i Tokyo är redan uteslutet. För basebollandslagets del krossades drömmarna redan 2016 då EM-kvalet slutade i en sistaplats i gruppen.

– Men om 5-10 år är det möjligt att vi är på den nivå som krävs, säger baseboll- och softbollförbundets ordförande Jukka Ropponen till Yle Sporten.

Vänta nu, vad sa han riktigt? 5-10 år? För ett lag som slutade sist i sin kvalgrupp?

– Grejen är att vi har bromsats rejält av en specifik sak: det har inte funnits faciliteter som håller måttet i Finland, säger Ropponen.

Jukka Ropponen.
Jukka Ropponen. Jukka Ropponen. Bild: Privat porträtt,jukka ropponen

– Men nu finns det redan en plan som håller internationella mått i Kvarnbäcken i Helsingfors. I Lahtis finns det också en och nästa projekt är att bygga en i Åbo. Då vi har de tre klara så är situationen helt annorlunda, fortsätter han.

Är målet då att med riktiga basebollplaner kunna övertala bobollsspelare att sadla om? Nej, säger Ropponen. Först och främst måste man erbjuda intresserade juniorer möjligheten att testa grenen på riktigt.

Att baseboll är "städernas" gren är också enligt Ropponen klart redan nu. Där finns det också potential i form av tidigare bobollsspelare som flyttat bort från hemorten för att studera eller jobba.

Men ett samarbete mellan de besläktade grenarna är också ett måste.

– Det är livsviktigt i ett litet land som Finland. Det skulle vara idiotiskt att tävla mot varandra. Vi ser det istället som ett sätt för spelarna att pröva på en internationell variant av bobollen. Det är något vi måste göra tillsammans, säger Ropponen.

Damspelarna var pionjärer inom samarbete mellan boboll och baseboll.

Att grenförbunden samarbetar är inget nytt. Redan 2005 testade softbollandslaget på att skicka ett gäng bobollsspelare till EM – men de nådde ingen framgång. Resultatet: förlust i samtliga matcher.

– Problemet var pitchen – kastet till slagmannen. Det är så otroligt annorlunda än i boboll. Vi hade inga spelare som hade tränat på det. Så med tanke på det gjorde de väldigt väl ifrån sig, säger Ropponen.

– Något systematiskt samarbete har det ändå inte funnits. På herrsidan har Toni Kohonen också spelat enstaka matcher för landslaget. Men då det inte är organiserat på rätt sätt så blir det inte till något. Man kan inte hoppa direkt från boboll till baseboll och lyckas med det, fortsätter han.

Toni Kohonen.
Bobollsikonen Toni Kohonen har prövat på vingarna inom baseboll också. Toni Kohonen. Bild: Tomi Hänninen Toni Kohonen

Det kan det däremot bli en förändring på inom kort. Enligt Yle Sportens uppgifter har basebolls- och bobollsförbunden redan diskuterat om ett djupgående samarbete.

– Talangfulla idrottare kommer att ha fler alternativ i framtiden, kommenterar Ropponen kortfattat.

Hög nivå i Europa

För att kvala in till OS krävs först och främst att man tar sig till EM. Därifrån gick de bästa länderna vidare till en gemensam kvalturnering med de bästa afrikanska länderna. Vinnaren i turneringen fick en biljett till Tokyo.

Så för att kunna drömma om att vika sig en plats i ett sommarspel måste de finländska landslagen för det första mäta sig med det europeiska toppmotståndet.

– Nivån blir bara bättre och bättre hela tiden, summerar Ropponen.

– Då vi 1981 grundade förbundet var vi det elfte landet i Europa som gjorde det. Nu finns det 48 medlemsländer. Holland och Italien hör till stornationerna, Israel som nu knep OS-biljetten har blivit bra på en kort tid. Ryssland ska man inte heller glömma, räknar han upp.

Sydkorea vann OS-guld i Peking 2008. De slog Kuba i finalen. Faktum är att Europa rankas lägre än såväl de amerikanska och asiatiska toppnationerna i baseboll.

Så vad krävs det då för en finländsk bobollsspelare att bli en europeisk toppspelare i baseboll?

– Att träffa bollen är det svåraste. Men som sagt är 5-10 år det realistiska målet. Ifall vi hittar talangfulla 15-åriga juniorer nu så är de garanterat på rätt nivå inom den tidsramen, säger Ropponen.

Men om man skulle byta gren i vuxen ålder? Hur länge tar det innan man kan mäta sig mot toppmotstånd?

– Det beror förstås på spelpositionen och färdigheterna. Men om vi till exempel har en kille som kan kasta bollen ens lite under 90 engelska miles i timmen så skulle han med målmedveten träning vara en pitcher på europeisk toppnivå nästa sommar, säger Ropponen.

– De bästa spelarna i Superpesis kunde till exempel vara aktuella, tillägger han.

"Armrörelsens hastighet är A och O"

Pitching – alltså att kasta bollen till den som ska slå den – är momentet i baseboll som Ropponen lyfter fram om och om igen. Det är där som Finland nämligen kan hävda sig inom grenen.

Det som man också i boboll lär sig är att kasta bollen hårt. I baseboll ska man ändå också träffa ett litet område ovanför hemmabasen (så kallad strike zone), så man måste dessutom ha kontroll över bollens flygrutt.

Det är det som är den största utmaningen just nu.

– Armrörelsens hastighet är A och O. Får man iväg bollen 88-90 miles i timmen med tillräckligt bra kontroll så är du aktuell för ett toppuniversitet i USA. Får du upp farten till 95 mph så kan du ta dig hela vägen till MLB, säger Ropponen.

Pithcer i farten under basebollmatch.
En tysk pitcher i farten under EM 2019. Pithcer i farten under basebollmatch. Bild: imago images / Sven Simon / All Over Press baseboll

Men vänta nu. MLB? Från Finland? Enligt Ropponen är det inte alls utopistiskt.

– I de bästa länderna i Europa håller spelarna redan så pass hög nivå att MLB-lagen har scouter där hela sommaren. Det har också åkt över flera spelare som har klarat sig på hög nivå, säger han.

Har det funnits scouter i Finland också?

– Inte lika regelbundet. Enstaka visiter har de gjort de senaste åren. Men nästa sommar tror jag att de kommer att komma mer regelbundet igen, säger Ropponen med en självsäker ton.

MLB-drömmen kallar

Han vet nämligen vad han talar om. För vissa kan namnet låta bekant. Ropponen är nämligen mest känd i Finland som ishockeymålvaktstränare. Han har tillbringat flera år i Jokerit, Zürich Lions och Esbo Blues.

Jobbet förde honom också till USA i sju år.

– Där spelade jag hockey tillsammans med Baltimore Orioles AAA-lags manager. Så visst finns det kontakter, säger han.

AAA är den näst högsta nivån av baseboll i USA. Man kunde jämföra serien med AHL i ishockey.

– Om någon finländare skulle åka över till USA så skulle college förstås inte vara en dålig idé, men det mest sannolika är att gå via farmarligorna. Antagligen A eller AA. Men, om man kan kasta bollen 95 mph så är det inte alls uteslutet med att inleda direkt i AAA, säger Ropponen.

Men hur nära är vi då att ha en finländsk spelare i MLB? Den drömmen kan bli sann snabbare än många tror, anser Ropponen.

– Så mycket vet jag att vissa individer redan har väckt intresse i USA. Och om det skulle gå så att någon finländare tar sig till MLB så skulle det nog leda till stora förändringar här hemma, tror han.

"Varför inte?"

En av spelarna som Ropponen sannolikt menar är Sotkamon Jymys Konsta Kurikka. Efter att ha skrivit om kasthastighetsrekordet i Jymy med sitt 159 km/h snabba kast med fart var det många i MLB som höjde på ögonbrynen.

Kurikka berättade tidigare för Yle Urheilu att han fått iväg en baseboll med 91 miles i timmen.

– Det skulle vara kul att testa hur mycket jag får ut ur kroppen ifall jag medvetet tränade för det. Varför inte? frågade han sig i juli.

Enligt Yle Urheilus uppgifter höll MLB-lag på att skicka scouter till Finland i år för att inspektera Kurikkas arm, men coronavirusrestriktionerna satte stopp för planerna på sommaren.

MLB har inte heller helt och hållet ignorerat Finland. Redan för fem år sedan var New York Yankees-scouten Troy Williams på plats under Itä-Länsi-veckoslutet för att ta en närmare titt på bobollstalangerna i landet.

– Bobollsspelande finländare har absolut en fördel gentemot resten av Europa, sa han till Yle Urheilu då.

– Talangen som finns här skulle absolut kunna förvandlas till basebollkunskap, om de så vill, fortsatte han.

Små steg i rätt riktning

Så en MLB-scout konstaterade redan 2015 att talangen finns. Varför har då ingen ännu valt att pröva på lyckan i baseboll?

– För att det inte har funnits kontakter, slår Ropponen fast.

– Grenarna har varit ganska långt ifrån varandra också i Finland. Och så har man ju inte ens kunnat pröva på grenen. Man har spelat på dåliga sandplaner med allmänt dåliga förhållanden, men nu börjar det ju se bättre ut.

– Vi har kunskapen. Vi har kontakterna. Det är möjligt nu, säger Ropponen.

Därför vågar han också tro på att Finland faktiskt kan vara rätt bra på baseboll om 5-10 år.

– Förvisso är ligorna ute i Europa redan proffsligor, men jag vill tro att vi lyckas. Det handlar om små steg. Först ska vi till EM. Sen ska vi upp på världsrankningen. Köra igång juniorverksamheten.

– Det händer inte i ett ögonblick, avslutar han.

Faktaruta: Baseboll i Finland och i OS

  • Det finns sammanlagt tio basebollag i Finland för tillfället, varav fem spelar i ligan och fem i division 1.
  • Esbolaget Expos är regerande mästare.
  • Baseboll blev OS-gren redan 1904 och var sedan med flera gånger som uppvisningsgren. Officiellt blev basebollen en del av grenutbudet 1992.
  • Softboll gjorde OS-debut 1996.
  • Grenarna fanns med i utbudet fram till sommar-OS i Peking 2008. Sedan dess har de varit borta.
  • Det finns inga garantier för att baseboll och softboll fortsätter som OS-grenar efter sommarspelen i Tokyo. OS 2024 arrangeras i Paris och 2028 står Los Angeles värd för sommarspelen.
  • Det är endast sex lag som deltar i OS-turneringarna i Tokyo.