Hoppa till huvudinnehåll

Inför NHL-säsongen 2021: I East Division är varje match viktig – Central bjuder på regerande mästarna och Finlands tre bästa hockeyspelare

Sebastian Aho håller blicken på en puck i luften framför sig.
Sebastian Ahos Carolina är en av förhandsfavoriterna i Central. Sebastian Aho håller blicken på en puck i luften framför sig. Bild: �Icon Sportswire (A Division of XML Team Solutions) All Rights Reserved Sebastian Aho,Carolina Hurricanes

Fyra slutspelsplatser per division finns till buds. I såväl East som i Central kommer därmed riktigt bra lag hamna på sommarbete efter grundserien. Det här betyder speciellt i East, men också i Central att playoffracet börjar i praktiken direkt. Central är dessutom finländska hockeyfans önskedröm – Aho, Barkov och Heiskanen i samma division!

Svårt att överdriva entusiasmen gällande de nya divisionerna. Kampen om slutspelsplatserna kommer att bli brutal – och alldeles speciellt gäller det här i East och Central

EAST DIVISION

Washington och Philadelphia får gälla som favoriter

Om Capitals äntligen kommit över sin långa mästarfest, så blir Ovetjkin, Bäckström, John Carlson, odågan Tom Wilson och kumpaner ytterst starka. Lagstommen är kvar och fortfarande tillräckligt bra. Nu är det också klart att Ilja Samsonov tar över första spaden.

Den viktigaste förändringen har skett bakom bänken: rutinerade Peter Laviolette har vunnit Stanley Cup och är specialiserad på att nå fram till spelarna under sin inledande säsong som coach.

Alexander Ovetjkin firar med pokalen.
Alexander Ovetjkin firar med pokalen. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Aleksandr Ovetjkin,Stanley Cup,Washington Capitals

För Capitals veteraner är första platsen i divisionen ändå knappast något självändamål. Flyers-spelarna lär däremot vara heta på den gröten. Philadelphia gick starkast i hela NHL veckorna före covid-19 stoppade all verksamhet, men Flyers floppade när hockeyn fortsatt i augusti med playoff.

Truppen som leds av Sean Couturier, Claude Giroux, Jakub Voracek och Kevin Hayes har garanterat väntat på följande chans hela hösten och kommer åtminstone på hemmais att vara svårslagna. Största enskilda orsaken till optimism är ändå keepern Carter Hart. Äntligen en förstemålvakt!

Men Boston och Pittsburgh ska man aldrig underskatta

Stigen till att ta hem East Division går igenom ett par riktigt jobbiga lag: Boston och Pittsburgh.

Bruins hade samlat ihop mest poäng av alla NHL:s 31 lag när det blev stopp i mars. Och att Stanley Cup-finalisten 2019 Bruins inte bara är ett grundserielag behöver knappast understrykas. Nu får Boston inleda säsongen utan skarpskytten David Pastrnak och det kan ha en inverkan.

Å andra sidan så känns det som en välkommen förändring att vinka av Zdeno Chara och hänga C-bokstaven på lagets spelmässiga själ: Patrice Bergeron. Nu handlar allt i om här och nu. Alla fyra kedjor är bra, backtruppen håller måttet och Tuukka är taggad.

Mycket av det som beskriver Bruins gäller också för Penguins. Sidney Crosby och Jevgeni Malkin har inte på tok för många år kvar för att jaga ännu en titel. Det betyder att lagets GM Jim Rutherford gör allt i sin makt för att förse superduon med flankstöd som presterar nu.

Det intressantaste nyförvärvet kommer från Finland. Kasperi Kapanen reserverades en gång i tiden av Penguins och är tillbaka. Dessutom skaffades han till Penguins uttryckligen för att spela antingen i Crosbys eller Malkins trio. Om planeringen håller, så har Penguins två sylvassa toppkedjor.

Det blev fem säsonger i Toronto för Kasperi Kapanen.
Kasperi Kapanen tillhör nu Pittsburgh. Det blev fem säsonger i Toronto för Kasperi Kapanen. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Kasperi Kapanen

Lagen från New York tänker inte heller bli utanför

Det finns visst att lag som borde nämnas när det snackas slutspel? New York Islanders, med två av ligans mest kunniga ledare vid spakarna, Barry Trotz bakom bänken och Lou Lamoriello i hörnrummet, är garanterat redo för den tuffa grundserien.

När den här duon samarbetar så vet alla vad som väntas och vad som inte duger. Trotz och Lamoriellos Islanders sätt att fungera på och utanför isen är kristallklart för varje gubbe i den spelande uppställningen, och då behövs inte storstjärnor för att nå framgång.

Islanders rika kusin från Manhattan har däremot mängder med individuell talang. Dessutom är åldersfördelningen optimal: superspelaren Artemi Panarin är 29 år, elitcentern Mika Zibanejad 27, medan de största framtidshoppen Alexis Lafrenière och Kaapo Kakko knappt har fjun på hakan.

Kaapo Kakko avancerar med pucken.
Kaapo Kakko. Kaapo Kakko avancerar med pucken. Bild: Joshua Sarner/Icon Sportswire/AOP Kaapo Kakko

Rangers är ändå fortfarande ett lag under utveckling och saknar ett starkt eget spelkoncept. En stor fråga är faktiskt huruvida coachen David Quinn är rätt man för att styra laget till de framgångarna som finns inskrivna i framtiden. Tillsvidare har han inte övertygat.

New York är hemdelstaten också för ligans ständiga underpresterare nummer ett: Buffalo Sabres. Men, men, men, med risk för att verka som en idiot på våren, så tippar undertecknad att stjärnduon Jack Eichel–Taylor Hall håller med Buffalo i playoffsnacket (nästan) hela vägen.

Faktum är nämligen att Sabres har en riktigt bra trupp. Speciellt intressant ska det bli att se om backbesättningen med Rasmus Dahlin, Rasmus Ristolainen och Henri Jokiharju i stora roller kan leverera.

New Jersey är inte New York – och Devils är inte ett lag som ens är nära slutspel.

CENTRAL DIVISION

Ska mästarlagets Stanley Cup-baksmälla öppna vägen för Carolina?

Tampa Bay Lightning är på pappret fortfarande laget att slå. Trots att Hart Trophy- och Art Ross Trophy-vinnaren från 2019 och poängkungen från höstens slutspel, Nikita Kutjerov, är borta antagligen hela säsongen. Luckan är stor i sig, men truppen är fortfarande fantastisk.

Börjar man från att hålla rent i eget hus, så är det två av ligans verkliga defensiva diamanter som visar exempel: målvakten Andrej Vasilevskij och den backgiganten Victor Hedman.

Framåt leds laget av centern Brayden Point som i slutspelet tog steget till storstjärneklassen, äntligen kurante(?) lagkaptenen Steven Stamkos och tvåvägscentern Anthony Cirelli.

Victor Hedman skjuter ett skott
Victor Hedman. Victor Hedman skjuter ett skott Bild: Copyright Rex Features Ltd 2012/All Over Press ishockey,NHL,Victor Hedman

På förhand sett vassaste utmanaren om grundseriens divisionstitel är Carolina. Hurricanes har många likheter med Tampa: ett rasande speltempo med blixtsnabba omställningar, mängder med individuell skicklighet och en backbesättning som inte bleknar i jämförelse med något lags D-trupp.

Förstacentern Sebastian Aho kan jämföras med Brayden Point, Teuvo Teräväinen är spelsmart som Stamkos och Jordan Staal är minst lika bra i båda riktningarna som Cirelli. Carolinas svar på Hedman är Dougie Hamilton, inte riktigt lika bra, men nog exakt lika lång som svensken (198 cm).

Målvaktsspelet är däremot klart sämre än när Vasilevskij presterar på normal nivå. Både Petr Mrazek och James Reimer är egentligen andraval till sin profil, men en keepertandem som spelar ungefär 50/50 kan faktiskt vara nya trenden.

Dallas och Columbus tar de två övriga slutspelsplatserna

Stanley Cup-finalisten Dallas ska såklart vara en tung kandidat till att vika sig en slutspelsplats. Stars hade ändå en märklig väg under hösten och vann matcher ibland på de mest osannolika sätt. Som till exempel då Joel Kiviranta kom från ingenstans och sänkte Colorado med ett hattrick.

Dallas stora problem är att anfallsspelet hänger på tok för mycket på backarna Miro Heiskanen och John Klingberg. De yngre forwardarna måste kompensera för att stjärnorna Benn, Radulov, Seguin och Pavelski har storhetsdagarna bakom sig och Seguin är dessutom skadad.

Miro Heiskanen.
Miro Heiskanen har ett stort ansvar i Dallas. Miro Heiskanen. Bild: Icon Sportswire / All Over Press Miro Heiskanen

Columbus är i många förhandsanalyser ett av lagen i Central som fortsätter till playoff. Blue Jackets pinar motståndarna med ett djupt inarbetat spelsätt vars ledtråd är arbete och mera arbete oavbrutet i 60 minuter. Utan blåmärken och mjölksyretålighet slår ingen Columbus.

Coachen John Tortorella förfogar också över några A-klassens elitspelare. Seth Jones–Zach Werenski hör till ligans bästa backpar och Jones håller Norris-klass. Och nysignade förstacentern Pierre-Luc Dubois börjar tävla om titeln som ligans mest underskattade spelare.

Som socker i botten finns målvaktsduon Elvis Merzlikins–Joonas Korpisalo. Ännu måste båda två bevisa att de kan prestera långa tider på hög nivå, men vibbarna är att det kan bli en succéduo. Det ryktas ändå om att Korpisalo ska trejdas och mycket beror på hur han förvaltar sina chanser.

Ifall inte Florida eller/och Nashville överraskar

Ett lag som inte är populärt bland dem som slår vad om slutspelsplatser är Florida. Nu ser ändå spelartruppen mer ut som ett lag än kanske någonsin tidigare.

Speciellt centerfilen får en faktiskt att bli riktigt entusiastisk: Aleksander Barkov, Alexander Wennberg (kom från Columbus), Noel Acciari och Carter Verhaeghe (kom från Tampa) är en svårslagen kvartett.

När dessutom nya GM:n Bill Zito har plockat in precisionspjäserna Anthony Duclair och Patrik Hörnqvist till toppkedjorna och spelskickliga Markus Nutivaara samt fysiskt extremt tuffa Radko Gudas till backbesättningen, så kanske det äntligen, äntligen blir till något.

Mycket hänger visserligen på om trefaldige Stanley Cup-vinnarcoachen Joel Quenneville och tiomiljonerskeepern Sergej Bobrovskij anmäler sig för tjänstgöring.

Aleksander Barkov skrinnar framåt med klubban i vädret.
Kommer Barkov att leda Florida till slutspel? Aleksander Barkov skrinnar framåt med klubban i vädret. Bild: /All Over Press Aleksandr Barkov, Jr.

Nashville har också sen del att bevisa. Laget som spelade om Stanley Cup för fyra vårar sedan har blivit ytterst medelmåttigt: både gällande gjorda mål och insläppta mål finns Predators i mitten på tabellen.

Och det är där skon klämmer – när ingenting är riktigt bra och ingenting riktigt dåligt så finns det inte riktigt någonting konkret som borde fixas. Det verkar som att hela organisationen hoppas på att allt plötsligt ska börja stämma igen utan större åtgärder.

För en åskådare ser det ändå ut som att största problemet de facto är helt uppenbart: centerspelet. Det finns ingen bärande ryggrad på mittfilen och då är det svårt att komma någon vart i NHL. Bara att hoppas på att Saros står på huvudet och Granlund gör sitt livs säsong.

Kort om Chicago och Detroit

Chicago har gått på smäll efter smäll, den tyngsta är såklart att lagkaptenen Jonathan Toews är borta på grund av mystiska fysiska symptom och har ingen tidtabell för att återvända. Samma gäller för Blackhawks och slutspel: ingen tidtabell finns för att göra comeback.

Ligans överlägset sämsta lag, Detroit, ska enligt NHL:s PR-maskineri vara på väg uppåt inom några år. Det skulle hjälpa om Red Wings hade haft lite bättre tur i draftlotterierna de senaste åren. Men GM Steve Yzerman kom i tiderna också som spelare till ett Detroit som var långt ifrån stora dagar.

NHL kör igång på natten mot torsdag 14 januari.

Läs också