Hoppa till huvudinnehåll

NHL-kolumnen: Nu gäller det för Kasperi Kapanen att ta vara på chansen – skridskoraketens karriär kommer att definieras av den här säsongen

NHL-kolumn
Kasperi Kapanen bytte Toronto till Pittsburgh. NHL-kolumn NHL

När nyheten om att Pittsburgh Penguins GM Jim Rutherford skaffade tillbaka Kapanen till klubben som en gång i tiden draftade honom lät det genast bra. Penguins spelstil är som gjord för skridskoraketen. Bättre blev det då Rutherford öppet berättade att Kapanen är en precisionspjäs – meningen är att han ska spela med Sidney Crosby eller Jevgeni Malkin.

I Yle Sportens NHL-podd tar redaktionens NHL-nördar Mattias Simonsen och Anders Nordenswan tempen på världens bästa ishockeyliga och bjuder på drivet snack om de finländska spelarna. Ett nytt avsnitt publiceras varje tisdag fram till att säsongen är slut på Yle Arenan.

Sidney Crosby är hockeyvärldens största spelare under 2000-talets två första decennier – ingen fråga om saken. Lika klart är det att han dessutom fortfarande hör till den yppersta eliten som 33-åring.

Länge har han inte kvar på den nivån och därför vill grenhistoriens möjligtvis genom tiderna mest drivna spelare inte ödsla tid. En fjärde Stanley Cup-titel och ett tredje OS-guld är garanterat säkert Crosbys huvudsakliga målsättningar för sin fortsatta spelarkarriär.

Få ishockeyspelare får chansen att spela med en av hela hockeyhistoriens giganter. Ännu färre får höra sig vara en precisionsanskaffning just för att spela tillsammans en legendar som vunnit allt som går att vinna i rollen som lagets ledande spelare: Stanley Cup, JVM, VM, World Cup och OS.

Det var i alla fall vad Penguins GM Jim Rutherford öppet meddelade efter affären med Leafs. Allt tyder på att Rutherford menade allvar: han var den som 2014 reserverade Kasperi till Penguins. 19 år tidigare draftade samma man Kasperis pappa Sami till Hartford Whalers.

Vågar vara ganska säker på att Sidney Crosby blir hörd av både GM och coach när det gäller spelare som han anser kunna spela i sin kedja. Crosby är en krävande kedjekompis, att spela med honom kräver snabbt tänkande, snabba grillor, en jämn nivå och okuvlig arbetsmoral.

En som växte upp med näsan fast i B. Wahlströms ungdomsböcker (gröna ryggar) skapar reflexmässigt en boktitel som skulle passa pojkrummets bokhylla: ”Högt spel Kasperi”.

Den här säsongen kommer på gott och ont att visa vilken sorts NHL-spelare 24-åringen är. Utvecklingsåren är bakom honom, och nu gäller det att visa hur högt talangen, grundarbetet och viljan bär.

Försenad start och (tomma?) rykten

Starten som pingvin kunde ha innehållit betydligt färre gropar. Kapanen berättade i en videopresskonferens på Penguins webbplats att det tog nästan tre månader för honom att få ett arbetsvisum till USA – han kom till Finland under hösten.

Det betydde att starten från Kuopio till Pittsburgh sköts upp så långt att Kapanen helt missade lagets korta träningsläger som inleddes vid årsskiftet. Det är såklart ingen bra första kontakt med det nya laget att inte vara på plats när säsongens arbete inleds.

När Kapanen sen äntligen landade i Pittsburgh så väntade obligatorisk karantän och intåget till laget försenades ytterligare. Hoppas att coachen Mike Sullivan och lagkaptenen och tilltänkta kedjekompisen med tröjnumret 87 har full förståelse för varför Kapanen inte var med från start.

Något som däremot med hundraprocentig säkerhet får stora konsekvenser är ifall det finns sanning i snacket som florerat i Finland gällande Kapanens form. Envisa rykten har påstått att träningen i hemknutarna under hösten varit långt ifrån optimal för en proffsidrottare.

Om förberedelserna har varit bristfälliga, så känner inte ishockeyns historia till en mer kritisk kedjekompis än Sidney Crosby. Om lagkaptenen upptäcker – vilket han gör om det finns orsak – att Kapanen har slappat inför säsongen, så förvandlas den gyllene chansen till sand i expressfart.

Lägg till att mästarcoachen Mike Sullivan direkt i november stämde in med Rutherford och meddelade att Kapanen får chansen i första kedjan. Det skulle verkligen vara att begå yrkesmässigt självmord om alla som trott och satsat på finländaren blir besvikna på hans fysiska form.

Tio minuter som gav mersmak

Kapanen gjorde äntligen debut i Penguins-tröjan i säsongens fjärde match – mot Washington natten mot tisdagen. Den vindsnabba yttern kom in i laget och säsongen via fjärde kedjan, vilket gav tråkiga vibbar när matchen mot Washington körde igång.

Colton Sceviour och Teddy Blueger är duktiga NHL-spelare och bra kedjekompisar, men Jake Guentzel och Sidney Crosby är att föredra. Det tog ändå inte många minuter innan den som håller tummarna för Kasperi Kapanen kunde känna sig lättad.

Direkt i de första bytena såg nummer 42 enormt taggad ut och explosiviteten i skridskoåkningen, som är ryggraden i Kapanens spelaridentitet, lämnade inget att önska. Och även poängkontot öppnades i första perioden för säsongen, när Sceviour slog in returen på Kapanens skott.

Allt som allt spelade Kapanen bara lite drygt tio minuter i matchen – han hade hunnit delta i en gemensam träning – så det gäller såklart att vara försiktig med slutsatserna. Men ingenting överhuvudtaget tydde på att Kapanen skulle vara ur form. Tvärtom sprudlade han av energi.

På presskonferensen efteråt fick coachen Sullivan frågan om Kapanens premiär och hans svar om att den stegvisa planen för att få in nyförvärvet i den rollen som är tänkt lät mycket trovärdigt.

På basis av premiären verkar det alltså som om ryktena gällande slarvig träning saknar belägg och var rök utan eld. Familjen Kapanen är superkändisar i Kuopio och det väcker också illvillig avundsjuka.

Nästa match spelar Penguins natten mot lördag finsk tid, så då kanske man blir klokare.

Varför Kapanen?

Måltjuven Jake Guentzel har varit självskriven på vänsterkanten bredvid Crosby de senaste åren. Guentzel och Crosby hör till ligans målfarligaste duor och om kedjan kompletteras med rätt pusselbit, så får Penguins den länge efterlängtade monsterkedjan i 5 mot 5-spelet.

Av någon orsak har Pittsburgh under Crosby-eran varit ett lag med starka duon i många kedjor, men bara i powerplay formationerna har alla länkar fungerat till fulländning.

Orsakerna till varför beslutsfattarna i Pittsburgh tror på att Kapanen kan vara den felande länken i Crosbys kedja är tydliga: skridskoåkningen, med specialfokus på omställningar, ”stop and go”-spelet, ett hyfsat skott, fränt tacklingsspel, och rätlinjigheten som passar en playmakers ”assistent”.

Faktum är att inget lag i NHL passar Kasperi Kapanens spelstil bättre än Pittsburgh – åtminstone i teorin.

Penguins specialvapen är att ställa om spelet och byta riktning blixtsnabbt – ofta på den egna blå – och ta sig in i anfallszonen i expressfart helst med alla tre filer bemannade. Inget sätt att anfalla passar Kasperi Kapanen bättre.

Också försvarsspelet djupt i egen zon borde vara Kapanens favoritvariant: yttern ”på spelets sida” skall kämpa om pucken vid sargen och samarbeta med närmaste back för att vända spelet till den ”öppna sidan” där följande blixtanfall redan är i startgroparna.

Spelkonceptet torde helt enkelt vara perfekt för Kasperi Kapanens snabba händer, intensitet i närkamperna och flygande skridskoåkning.

Poängproduktion krävs

Rollen i Pittsburghs första eller andra kedja betyder ändå att det måste bli resultat. Kapanen har kritiserats för att spelet ser bra ut, men inget händer på resultattavlan och för att han varvar fina insatser med att försvinna ur bilden.

Det är inte ett helt rättvis påstående. När Kapanen under hösten 2018 fick spela i Torontos toppkedjor, då William Nylander förhandlade om nytt kontrakt, så gjorde han mycket bra ifrån sig. Vågar tippa att det är just den perioden som Rutherford hade i tankarna.

Hösten 2018 var det speciellt samarbetet med Auston Matthews som fungerade verkligt fint. Av någon orsak fick Kapanen ändå inte långvarigt förtroende bredvid Matthews, trots 5+4 på 10 matcher och bästa plus/minus av samtliga Leafs forwards (+5).

Kanske då att just jämnheten lämnade en del att önska. Och när Nylander gjorde comeback på senhösten så väntade tredje kedjan igen. Det ryktades också om att Matthews ogärna ville ha Kapanen i sin kedja.

Säsongen 2018/19 är i alla fall hittills Kapanens poängmässigt bästa: 20+24 på 78 matcher, vilket är bra för spelare i tredje kedjan och 20 mål är bra utan förklaringar. I början av säsongen 2018 var Kapanen ändå på väg mot uppåt 30 mål och 60–65 poäng.

Det är nivån som nu krävs för att Rutherford, Sullivan och Crosby ska vara nöjda. På lite drygt 50 matcher betyder det cirka 15–20 mål och 35–40 poäng.

Högt spel Kasperi.

Tack för att du läste.

Källor: nhl.com, hockeydb.com,

Läs också